Leyenda de los héroes galácticos, VOl 8: Desolación

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 Capítulo 1. Viento en el corredor.

         I

ESTRELLAS COMO CRISTAL ROTO brillaron sobre el joven de cabellos dorados que salió del vehículo terrestre. La multitud de soldados reunidos rugió, y sus cabellos rubios parecieron brillar aún más con el sonido de su grito: ¡Sieg Kaiser! Reinhard von Lohengramm levantó la mano para saludar a la multitud, que volvió a rugir. El niño que alguna vez fue desestimado como “ese mocoso rubio” por los nobles que se le opusieron ahora era aclamado como el “león dorado”. Y así como Reinhard nunca se cansaba de mirar las estrellas, sus leales soldados habrían disfrutado felizmente del aura de su joven Kaiser para siempre.

 Era el 2 de abril de 800 EE, año 2 NCI. El káiser de veinticuatro años se estaba preparando para dejar el planeta Heinessen, antigua capital de la ahora derrotada Alianza de Planetas Libres, para el siguiente destino en su viaje de conquista: el Corredor Iserlohn. Ya tenía la mayor parte de la galaxia en su palma de porcelana blanca. Había usurpado el Imperio Galáctico, anexado el Dominio de Phezzan y aplastado la alianza por completo. Solo unos pocos granos de polvo de estrellas se habían deslizado entre sus delgados dedos, pero esos granos eran ahora el último reducto de la fuerza política que había controlado la mitad de la galaxia durante 250 años. Mientras permanecieran fuera de su control, a Reinhard le faltaba la última pieza del rompecabezas que debía completar para cumplir su asombrosa ambición de conquistar toda la galaxia.

 Reinhard aceptó el saludo reverente del comodoro Seidlitz, capitán del buque insignia de la Armada Imperial, la Brünhilde, y subió a bordo. Lo siguieron los oficiales de su estado mayor del cuartel general imperial (alrededor de veinte en total, incluido el mariscal Oskar von Reuentahl, secretario general del Cuartel General del Comando Supremo) y su ayudante personal, Emil von Selle.

 “¡Fräulein von Mariendorf!” dijo Reinhard.

 Una mujer joven dio un paso adelante. Hildegard von Mariendorf era hija del ministro de Asuntos Internos, el conde Franz von Mariendorf, y secretaria principal del káiser por derecho propio. Era un año más joven que Reinhard y llevaba el pelo rubio oscuro muy corto, lo que le daba el aspecto de un joven vivaz, perceptivo y hermoso.

 «¿Si su Alteza?»

 “¿Se ha solucionado ese asunto que discutimos? Me olvidé de comprobarlo por mí mismo.”

 La joven hija de conde no buscó una aclaración de la vaga pregunta de Reinhard. No en vano se decía que su ingenio valía más que una flota de naves de guerra.

 “Sus deseos han sido transmitidos a las partes relevantes, Su Alteza. Puede estar seguro de que no volverá a encontrarse con esa desagradable vista”.

 Reinhard asintió con satisfacción. Con motivo de su salida de Heinessen, había ordenado la destrucción de una sola estructura no militar: la gran estatua de bronce de Ahle Heinessen, padre fundador de la Alianza de Planetas Libres.

 Esto no fue mera arrogancia del conquistador. El monumento principal a Heinessen, así como su tumba, no se habían tocado. La estatua fue atacada en parte por razones políticas y en parte por una cínica solicitud por la reputación del hombre que representaba. Reinhard nunca había sufrido la enfermedad psíquica que impulsaba a algunos a afirmar poder y autoridad con efigies descomunales, y su edicto imperial sobre el tema había dejado clara su posición al respecto para toda la galaxia. Mientras sobreviviera la dinastía Lohengramm, a nadie se le permitiría erigir una estatua a ningún Kaiser menos de diez años después de su muerte, y en ningún caso esta podría ser más grande que aquel a quien representaba cuanto estaba vivo.

 “Si Heinessen fuera digno de la estima en que la gente de la alianza lo tiene, seguramente habría respaldado mi decisión”, le dijo Reinhard a Hildegard. “Ninguna estatua, por imponente que sea, puede resistir a un hombre justo”.

 Hildegard asintió y Reinhard cambió el canal de sus pensamientos de los asuntos del planeta a las estrellas.

Los altos almirantes Fritz Josef Wittenfeld y Adalbert Fahrenheit habían dejado el planeta antes que Reinhard y actualmente dirigían sus respectivas flotas hacia el Corredor Iserlohn. Ambos eran comandantes intrépidos que siempre estaban ansiosos por pasar a la ofensiva, pero Wittenfeld en particular era conocido por su valiente liderazgo de la flota Schwarz Lanzenreiter. Había estado a la vanguardia de la fuerza expedicionaria de Reinhard desde su partida el año pasado. Su historial militar era formidable, y era tan conocido que su nombre tenía un poder destructivo propio.

 Hubo una anécdota sobre la valentía de Wittenfeld en la que un oficial de estado mayor preguntó: «¿Está Wittenfeld en el frente?» y otro respondió “¿Al frente? Wittenfeld es el frente”. Según el mariscal Wolfgang Mittermeier, comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial, Wittenfeld mismo había difundido esta historia, pero nadie podía negar que lo había captado bien.

 El propio Mittermeier estaba con Reinhard, preparándose para partir de Heinessen con él junto con los almirantes Neidhart Müller y Ernst von Eisenach. De camino al Corredor Iserlohn, también se encontrarían con el almirante Karl Robert Steinmetz.

 El almirante August Samuel Wahlen también había dejado Odín, la capital nominal del Imperio Galáctico, y se dirigía a toda prisa por el lejano Corredor Phezzan para unirse a ellos en Iserlohn. La tarea de proteger el corredor de Phezzan se había dejado en manos del almirante Kornelias Lutz y sus soldados, pero incluso sin ellos, el tamaño de la fuerza que se reuniría en Iserlohn era prodigioso.

 Heinessen mismo estaría bajo la protección del almirante Alfred Grillparzer. Grillparzer había servido anteriormente a las órdenes del ahora fallecido Helmut Lennenkamp, ​​enviado al planeta como alto cónsul. El káiser le había advertido con motivo de su ascenso que fuera justo y magnánimo, y Grillparzer había accedido dócilmente, prometiendo mantener a Heinessen a salvo hasta que llegara el almirante Reuentahl para relevarlo.

 Reuentahl era actualmente secretario general del Cuartel General del Comando Supremo, pero una vez que se conquistara el Corredor Iserlohn, tomaría el mando de todo el territorio de la Alianza de Planetas Libres como su nuevo gobernador. A la edad de treinta y tres años, era nueve años mayor que el káiser y gobernaría más de la mitad del Neue Reich en nombre de Su Majestad. El historial de Reuentahl para alimentar el ilimitado apetito del káiser por la conquista y dominación era casi impecable, pero una vez que la galaxia se hubiera unificado, administrar este colosal dominio lo pondría a prueba en un nuevo frente. Por supuesto, nadie dudó de que estaría a la altura del desafío.

 La flota del almirante Ernest Mecklinger estaba estacionada en el otro extremo del corredor Iserlohn para hostigar al enemigo por la retaguardia. Una vasta red que rodeaba el corredor en ambos extremos estaba casi completa.

 Era justo decir que esta vasta concentración de fuerza se había reunido para subyugar a un solo hombre: Yang Wen-li, ex mariscal de la Alianza de Planetas Libres, ahora comandante de la Fortaleza Iserlohn y la Flota de Patrulla de Iserlohn. En los últimos días de la alianza, el almirantazgo de la Armada Imperial casi había llegado a ver a Yang como su personificación, y una admiración a regañadientes por él flotaba tanto por encima como por debajo de la superficie de sus psiques. Era difícil creer cuántas derrotas había dado ese único hombre a tantos comandantes imperiales veteranos.

 Dicho de manera menos caritativa, un imperio que se extendía por toda la galaxia estaba dedicando todo su ejército a derrotar a un solo hombre. Oficialmente, esto no fue solo para garantizar que se completara la unificación, sino también para evitar que Yang Wen-li se convirtiera en el núcleo de un movimiento antiimperial.

 En la oficina de Reinhard en la Brünhild, efectivamente el cuartel general móvil de la Armada Imperial, el káiser estaba considerando algunas maniobras futuras específicas cuando sus ojos azul hielo de repente se encontraron con los de su secretaria Hilda.

 “Dígame, Fräulein von Mariendorf”, dijo. «¿Sigues oponiéndote a que dirija esta expedición personalmente?»

 La oposición de Hildegard a la participación personal de Reinhard en la operación contra las fuerzas de Yang Wen-li era bien conocida. Había un destello pícaro en la sonrisa que el káiser dirigía ahora a su hermosa y sagaz secretaria, pero su objetivo no era intimidarla. Por el contrario, esperaba que ella discutiera con él.

 Hildegard lo sabía y lo complació de buena gana.

“Si puedo hablar libremente, Su Alteza, sí. Me opongo.»

 Las palabras del apuesto joven conquistador eran evidencia de que sus biorritmos estaban aumentando, su energía psíquica brotando nuevos brotes en busca de una salida.

 “Eres sorprendentemente terca, Fräulein” dijo Reinhard, riendo alegremente a pesar de la ironía de un hombre de su personalidad criticándola por esos motivos en particular—.

 Hildegard se sonrojó levemente por razones que ni siquiera ella entendió.

«Tenía la impresión de que ya estaba bastante familiarizado con mi personalidad, Su Alteza», dijo.

Y eso tampoco es del todo justo, pensó para sí misma. Ella se opuso a la participación de Reinhard no por motivos políticos o militares, sino porque sabía que su verdadera motivación era el orgullo personal y el puro espíritu competitivo. A esto podría agregarse el respeto y las altas expectativas de su enemigo. Si Yang Wen-li abandonara toda resistencia y se arrodillara dócilmente ante él, ¿cuál sería la reacción de Reinhard? Decepción, sospechó Hilda, a pesar de que la derrota de Yang había sido el objetivo del káiser desde el año anterior. Reinhard veía a Yang ante todo como un oponente digno, y tenía la intención de enfrentarlo con los más altos honores, junto con una estrategia impecable y una fuerza abrumadora.

  ¿Cómo reaccionaría Yang ante el movimiento de la Armada Imperial hacia Iserlohn? ¿Fortalecería su posición en la inexpugnable Fortaleza Iserlohn? ¿Avanzaría a El Fácil a la salida del corredor para una batalla de flota a flota? Era imposible de decir.

         II

Las líneas del frente de la Armada Imperial en ese momento se arquearon a través del espacio habitado como un gran dragón de luz, uno de más de diez mil años luz de largo. La cabeza del dragón apuntaba al antiguo territorio de la Alianza de Planetas Libres en un extremo del Corredor Iserlohn, y su cola alcanzaba los mundos del antiguo imperio en el otro. Si la Fortaleza de Iserlohn cayera ante la Armada Imperial, el dragón se tragaría la cola y formaría un lazo apretado alrededor de la huella galáctica de la humanidad.

 En principio, la ciencia militar desaprobaba líneas de batalla tan largas, pero el equilibrio estratégico entre los dos bandos era tan desigual que parecía poco probable que se convirtiera en un lastre. Yang Wen-li estaba en la Fortaleza Iserlohn, con su capacidad restringida para realizar maniobras audaces. La Armada Imperial podría estar al límite, pero él no tenía forma de atacar su flanco. Además de ese dragón de luz que abarca toda la galaxia, la Fortaleza Iserlohn era, en el mejor de los casos, un huevo de pájaro. La desigualdad estratégica entre los dos lados era asombrosa, y una victoria táctica era la única esperanza de Yang para revertirla. Su posición era tan difícil como lo había sido antes de la batalla de Vermillion. Pero Reinhard sabía que usar un mero apalancamiento estratégico para arrinconar y extinguir a Yang no satisfaría al león feroz que se agitaba ahora dentro de él.

 “Sean cuales sean las maniobras fantásticas que Yang pueda estar considerando, en última instancia solo le quedan dos opciones: avanzar y atacar, o retirarse y defender. La cuestión de cuál elegirá, cómo intentará detenerme, es muy interesante.”

 Reinhard se movía según los caprichos del espíritu conquistador dentro de él. Su superioridad estratégica garantizaba la libertad de acción. Su decisión de inmovilizar a Yang y esperar su contraofensiva solo había sido posible porque ya había conquistado el otro 99% de la galaxia.

 Sin embargo, Reinhard no tenía todas las cartas necesarias para mover la historia y las personas que la hicieron. Y lo mismo, por supuesto, podría decirse de su formidable oponente.

 Era el 19 de abril cuando llegaron malas noticias sobre las ondas sísmicas de Phezzan. Los terroristas habían bombardeado la residencia del secretario general interino del planeta. El ministro de industria, Bruno von Silberberg había sido asesinado. El mariscal Paul von Oberstein había resultado herido, junto con Nicolas Boltec, secretario general en funciones, y el alto almirante Kornelias Lutz, comandante de la flota de la región de Phezzan. Se habían registrado otras cuarenta y una bajas. Ya embarcado en su expedición de conquista, el káiser de cabellos dorados guardó silencio mientras llegaba la noticia por transmisión FTL. Sus ojos azul hielo brillaron con una intensidad oscura.

Los detalles del ataque terrorista que amenazó con contener el avance resuelto de Reinhard con grilletes sucios e invisibles pronto se hicieron evidentes.

 El 12 de abril, el alto almirante Wahlen había aterrizado en Phezzan en ruta a Iserlohn y se había reunido temporalmente con Lutz. Los dos hombres habían servido como las manos derecha e izquierda de Siegfried Kircheis durante la Guerra Lippstadt, desempeñando un papel no pequeño en la victoria del imperio, pero ahora Wahlen continuaría hacia Iserlohn para unirse a la refriega mientras su espíritu y sentido de realización estaban en alto, mientras Lutz se vería obligado a quedarse en el planeta, todavía dolido por su derrota.

 Como comandante de flota recién nombrado para la región de Phezzan, Lutz era responsable de la seguridad de una de las rutas de comunicación, distribución y transporte más grandes del nuevo imperio. El nombramiento no era deshonroso de ninguna manera, pero, como guerrero, Lutz lamentó profundamente su retiro del frente justo antes del enfrentamiento final con Yang Wen-li. No tendría oportunidad de recuperar el honor que había perdido al permitir que Yang recuperara la Fortaleza Iserlohn mediante engaños. Su señor y sus compañeros oficiales limpiarían ese error en su lugar.

 Wahlen no pudo desterrar la simpatía que sentía por su amigo. Compartió la humillación de Lutz por haber caído en la trampa de Yang, que había deshecho todo lo que habían logrado en el campo de batalla. Expresar abiertamente esa simpatía solo correría el riesgo de herir a Lutz más profundamente, pero Wahlen había aceptado la propuesta de Boltec, a pesar de su disgusto por sus halagos abiertos, y acordó asistir a una reunión conjunta de bienvenida y despedida para los dos porque parecía una oportunidad para ofrecer al menos algo de consuelo a su amigo. La fiesta comenzó a las 19.30 horas, pero Wahlen estaba teniendo problemas con su mano artificial esa noche, y cuando hizo los ajustes necesarios a su prótesis y llegó al lugar, eran las 19.55.

 Los altos explosivos de grado militar habían detonado solo cinco minutos antes. En cierto sentido, la mano de Wahlen lo había salvado del martirio a manos de los terroristas. Yendo más atrás, un observador podría dar ese crédito al fanático que había herido a Wahlen con una espada envenenada durante la subyugación de la sede de la Iglesia de Terra el año anterior.

 En cualquier caso, Wahlen llegó a la horrible escena cinco minutos después de la explosión e inmediatamente se dispuso a dar órdenes a los conmocionados y aturdidos sobrevivientes, logrando evitar que la situación derivara en pánico como había amenazado momentos antes. Para la multitud aterrorizada, el almirante milagrosamente ileso debe haber parecido lo único en lo que podían confiar.

 Bruno von Silberberg había sido llevado al hospital de inmediato, pero con una pérdida de sangre severa y metralla impactada en su cráneo, no pudo recuperar el conocimiento y su corazón se detuvo a las 23:40 horas.

 La dinastía Lohengramm había perdido a uno de sus principales tecnócratas en este acto de terrorismo. La ambición de Silberberg había sido doble. Primero, tenía la intención de equilibrar perfectamente el capital social y la base económica de la nueva dinastía y dar paso a una era de construcción económica que seguiría a la conquista. En segundo lugar, tenía la intención de colocarse en el centro de la tecnocracia que supervisara esa construcción y un día ascender al cargo de primer ministro.

“Difícilmente un sueño escandaloso”, decía, rebosante de confianza y, de hecho, sus objetivos estaban lejos de ser poco realistas. Pero ahora esa ambición, junto con el hombre que la albergaba, se había desvanecido de la faz del planeta.

 El asesinato llevó a Wahlen a retrasar su fecha de partida de Phezzan para que pudiera, después de informar la situación a Reinhard, organizar un servicio conmemorativo improvisado para Silberberg y dirigir la búsqueda de los responsables.

 Si esos asesinos incompetentes tenían que asesinar a alguien, al menos podrían haberse conformado con Oberstein. Incluso podrían haber atraído a algunos simpatizantes allí.

 Aunque Wahlen no expresó estos pensamientos en voz alta, hubo una diferencia inconfundible en su actitud hacia Lutz y los otros dos funcionarios. Visitó a Oberstein en el hospital, brindándole al mariscal el respeto debido a un superior, pero, en parte por orden del médico, se fue de inmediato. En su visita a Boltec, hizo que un asistente la realizara en su nombre mientras se dirigía a la sala de Lutz. Lutz no tenía lesiones internas graves, como para demostrar que sus líneas del destino estaban en una trayectoria ascendente, y los médicos esperaban darle el alta en dos semanas. En todo caso, estaba más animado que antes, a pesar de estar en una cama de hospital.

“¿Morir antes que Oberstein?” él dijo. «¡Nunca! Solo he llegado hasta aquí, a través de todas esas batallas, deseando pronunciar un elogio poco sincero en su funeral mientras mi alma baila sobre su tumba”.

 No es un hombre muy popular, nuestro ministro de asuntos militares, pensó Wahlen, a pesar de su propia opinión sobre el hombre. Él entendió bien cómo se sentía Lutz, por supuesto. La angustia del hombre por la muerte de Siegfried Kircheis tres años antes se había convertido en una flecha apuntada a la espalda de Oberstein.

 Una semana después, Wahlen finalmente partió de Phezzan. Por orden de Reinhard, la protección del planeta y la búsqueda del perpetrador habían sido delegadas al lugarteniente de Lutz, el vicealmirante Holzbauer. Oberstein y Lutz, sin duda, estarían encantados de asumir ellos mismos esta responsabilidad una vez que se hubieran recuperado por completo.

 “Los intransigentes de la Iglesia de Terra, sin duda”, fue la evaluación ceñuda de Holzbauer. “O leales al ex landesherr Rubinsky, tal vez, escondidos. ¿Cómo se atreven a perturbar los pensamientos de Su Majestad el Kaiser en un momento tan importante?”

 Por supuesto, fue precisamente porque las cosas estaban en «un momento tan importante» que los perpetradores habían tratado de desequilibrar a la Armada Imperial golpeándolos por la espalda. En este objetivo, sin embargo, solo se puede decir que han fallado. El verdadero objetivo de sus planes asesinos seguramente habían sido los tres altos oficiales de la marina en lugar de Silberberg, pero  Oberstein y Lutz solo habían sufrido heridas leves, mientras que Wahlen estaba completamente ileso.

 El Kaiser Reinhard lamentó la muerte de los valiosos recursos humanos que había designado, pero no demoró ni un momento el avance de su flota hacia Iserlohn. Simplemente ordenó a Hildegard von Mariendorf que anunciara un día de luto junto con el ascenso del subsecretario Gluck a ministro interino de industria.

 “Después de que caiga la Fortaleza Iserlohn, Silberberg recibirá un funeral de estado. Hasta entonces, el servicio conmemorativo de Wahlen tendrá que bastar”.

Reinhard le explicó esto a Hilda, pero no era toda la verdad. Ciertos detalles del bombardeo (Oberstein y Lutz escaparon con heridas leves, Wahlen retrasó su partida en respuesta, la negativa de Reinhard a interrumpir su viaje de conquista) invitaron a especular sobre los perpetradores, y la posibilidad de un segundo ataque fue algo que el Kaiser claramente había previsto. , o incluso anticipado. Sabía que podía confiar en Oberstein y Lutz para demostrar la habilidad y la compostura necesarias para hacer frente a esa eventualidad. Si las circunstancias en Phezzan se deterioraban hasta el punto de la rebelión en lugar del terrorismo, enviaría a Wahlen de regreso con su flota para sofocar el levantamiento. Si incluso Wahlen no pudiera contener la situación, Reinhard sería requerido por primera vez para decidir cómo reaccionar. Sin embargo, hasta que las cosas llegaron a ese punto, Reinhard no tenía absolutamente ninguna intención de desviar el arco de Brünhilde de su curso.

 Como secretaria de Reinhard, Hilda no vio ninguna razón para objetar estas conclusiones. Sin embargo, lo instó a pensar en la familia de von Silberberg.

 Reinhard malinterpretó un poco su expresión, o tal vez solo pretendió hacerlo, para provocarla a revelar claramente su juicio estratégico.

 “Parece que tiene algo que desea decirme, Fräulein von Mariendorf”, dijo.

 Mientras hablaba, se dio cuenta de que, de hecho, quería llamar su atención sobre un asunto determinado.

“Su Majestad”, dijo, “¿y si Yang Wen-li sale de la Fortaleza de Iserlohn hacia territorio imperial? Si rompe la línea defensiva del almirante Mecklinger, nada más que un espacio deshabitado quedará entre él y el Hauptplanet Odin.”

 “Una idea interesante. De hecho, Yang Wen-li podría tener una idea así, pero en la actualidad carece de los recursos para llevarla a cabo con éxito. ¡Qué desafortunado que la habilidad de un gran general se vea restringida por meras circunstancias!”

 Los elegantes labios de Reinhard se curvaron irónicamente hacia arriba. No estaba claro a quién estaba dirigido su sarcasmo, ya que, después de todo, ¿quién había engendrado las duras condiciones que ahora acorralaban a Yang?

 “Casi tengo ganas de darle media docena de batallones para jugar y ver qué magia hace con ellos. ¡Eso si que sería interesante!»

 «Su Majestad…»

 “Fräulein, no puedo descansar hasta que mi disputa con Yang Wen-li se resuelva por completo. Una vez que tenga su sumisión y la galaxia esté unificada, eso marcará el verdadero comienzo para mí”.

 Ante esta protesta magistralmente elaborada, Hilda guardó silencio.

 “E incluso esa perspectiva no me satisface”, continuó Reinhard. «¡Ojalá pudiera enfrentarme a ese mago en un terreno estratégico equitativo!»

 Hilda ofreció su primer contraargumento. “En ese caso, Su Majestad”, dijo, “le suplico, no le presente batalla todavía. Regrese a Phezzan, y luego a Odin. Permita que Yang se haga fuerte y desafíelo por la supremacía una vez que su poder sea mayor. No hay necesidad de pelear con él ahora, cuando está al final de sus opciones”.

 Reinhard no respondió. Él simplemente jugueteó con el colgante en su pecho, como para ayudarlo a soportar el aguijón de su reproche.

         III

Los vivos ojos grises del mariscal Wolfgang Mittermeier brillaban con un brillo de mercurio bastante complejo. Estaba en su naturaleza favorecer la acción, ágil y veloz. Hacer una pausa para pensar a la sombra de la inquietud iba en contra de sus inclinaciones. Había sufrido mucho antes de buscar la mano de su esposa Evangeline en matrimonio, pero la inquietud que sentía ahora era de una calidad diferente.

 Su reacción al trágico incidente de Phezzan fue extremadamente cáustica. “¿Así que Oberstein no murió?” él dijo.“Lástima, habría sido una forma excelente de demostrar que era humano. Bueno, al menos Lutz no resultó gravemente herido».

 El amigo de Mittermeier, Oskar von Reuentahl, fue aún más mordaz.

“Oberstein es una enfermedad ambulante. Especulando puramente sobre las posibilidades, si resultó haber arreglado todo para algún propósito nefasto, no me sorprendería un poco. Y, si es así, viene un segundo acto”.

 La malevolencia de esta calumnia dejó sin palabras incluso a Mittermeier.

 El odio de Mittermeier hacia Oberstein era una cuestión de temperamento. Sabía que el ministro de Asuntos Militares, el de mechas blancas y ojos cibernéticos, tenía razones válidas para su comportamiento e importantes responsabilidades que cumplir. Pero Mittermeier no pudo sofocar sus propios gustos y principios, y no tenía ningún interés en armonizar su propia visión del mundo con la del otro hombre.

 Sin embargo, sospechaba que la animosidad de Reuentahl hacia Oberstein era de naturaleza algo diferente. Después de todo, ¿acaso los dos hombres no peleaban por la misma joya? Ambos esperaban que el Kaiser Reinhard encarnara perfectamente sus propios ideales, y si esos ideales tenían un tono diferente, ¿no era inevitable un choque entre los dos?

 Mittermeier fue lo suficientemente perspicaz para darse cuenta de todo esto, pero reconoció con tristeza que la verdad de su intuición era incompatible con su utilidad. Podía compartir sus pensamientos con Reuentahl, pero dudaba que el otro hombre aceptara sus conclusiones sin discutir. No sentía ningún deseo por transmitirle nada a Oberstein. Estaba claro para él que Oberstein rechazaba cualquier perspectiva de compromiso o cambio en su relación con Reuentahl, a pesar de entender bien el significado del conflicto entre ellos. De ser así, era perfectamente natural, si no inevitable, que Oberstein atrajera malentendidos y hostilidad. ¿Y qué hay de Reuentahl? Mittermeier confiaba en que la sagacidad de su amigo superaba la suya, pero también tenía la fuerte sospecha de que Reuentahl estaba reprimiendo su lado reflexivo intencionalmente y dejando que el flujo de los acontecimientos lo llevara a donde quisiera. A pesar de que el final de ese flujo probablemente era una cascada que se precipitaba al abismo…

 “Se sintió como una batalla mucho más larga de lo que era”, dijo Mittermeier. «En cualquier caso, esto pondrá fin a esto».

 “Un final deseable para nosotros, espero”, dijo von Reuentahl.

 Este intercambio marcó la conclusión de la discusión estratégica entre los dos hombres a bordo del buque insignia de Reuentahl, La Tristán. No era que estuvieran cansados ​​de pelear. De hecho, fue precisamente porque sus energías no se agotaron que no pudieron evitar que sus pensamientos se precipitaran hacia lo que vendría después. Por supuesto, su enfoque era ligeramente diferente al de su joven gobernante.

 Vacilante, Mittermeier preguntó: «Por cierto, ¿qué pasó con…?»

 Reuentahl volvió sus infames ojos heterocromáticos directamente hacia su amigo.

«Ni idea», dijo, en algún lugar entre rencoroso e indiferente. “Tampoco me importa averiguarlo. ¿Tienes algún interés en la mujer?”

 «Lo que me interesa es cómo has lidiado con ella».

 Los dos se quedaron en silencio, ambos pensando en Elfriede von Kohlrausch, la mujer que supuestamente estaba embarazada del hijo de Reuentahl. Empujar más en esta dirección parecía poco probable que condujera a otra cosa que no fuera una discusión infructuosa. Reuentahl no tenía interés en los niños, mientras que Mittermeier y su esposa no tenían hijos. Ninguno de los dos pudo evitar sentirse herido a su manera por la injusticia de la situación.

El 20 de abril, el alto almirante Fritz Josef Wittenfeld celebró una reunión a bordo de su buque insignia, el Königs Tiger. Bajo su mando, la vanguardia de la Armada Imperial casi había llegado al Corredor Iserlohn. El enemigo estaba al alcance de la mano. En algún momento tendrían que detener su avance y esperar la llegada del Kaiser Reinhard desde Heinessen, por lo que era necesario asegurarse de que toda la flota fuera de una sola voluntad.

 Uno de los oficiales en la reunión hizo una propuesta astuta. “Supongamos que ofrecemos términos de paz a Yang”, dijo. “Garantice un paso seguro para sus hombres si jura lealtad a Su Majestad el Kaiser y entrega la Fortaleza Iserlohn como ofrenda. Incluso podríamos lanzar el reconocimiento del derecho al autogobierno en El Fácil o en algún lugar, decir que permitiremos que exista una república allí dentro de los límites del imperio”.

 Wittenfeld frunció el ceño en silencio. El comandante adjunto, el almirante Halberstadt, y el jefe de personal, el almirante Gräbner, mantuvieron una conversación furtiva y sin palabras con sus expresiones faciales.

“No importa qué condiciones ofrezcamos, porque no tendremos que cumplirlas”, continuó el oficial. “Una vez que Yang sale de la fortaleza para las conversaciones de paz, las visiones de un dulce éxito ya comienzan a darle un dolor de muelas psíquico, simplemente lo capturamos. Su Majestad toma posesión de toda la galaxia sin derramar una sola gota de sangre. ¿Cómo suena esa estrategia?”

 “¿Quieres mi respuesta a esa pregunta?”

 «Sí, señor, por supuesto».

Wittenfeld bramó lo suficientemente fuerte como para vaciar sus pulmones.

“¡No quiero volver a escuchar semejante idiotez de tu parte! Si el káiser tuviera el más mínimo interés en intrigas engañosas de esa naturaleza, habría hecho ejecutar a Yang Wen-li en su reunión después de la batalla de Vermillion y ¡habría terminado! ¡Su Majestad quiere derrotar a ese mago insolente en el campo de batalla, no forzar su sumisión por ningún medio disponible!”

 La mirada abrumadora del feroz general de pelo naranja se clavó en el oficial.

 “Si Su Majestad me despidiera por incompetente, podría soportarlo. Pero si él me castigara como un cobarde, dejaría todo mi servicio antes de ese día sin sentido. ¿Incluso eso está más allá de tu débil comprensión?”

 Acosado por los vituperios de Wittenfeld, el oficial salió de la habitación medio muerto. Mientras Wittenfeld luchaba por estabilizar su respiración, Halberstadt y Gräber intercambiaron una mirada de comprensión compartida:

“Así siempre es nuestro comandante.”

 La reunión finalmente se levantó sin que se dieran voz a ninguna idea original. Por supuesto, a Wittenfeld no se le había otorgado total discreción estratégica en ningún caso. Por mucho que fuera en contra de su propio temperamento, parecía que no podían hacer nada más que fortificar silenciosamente las líneas del frente hasta que llegaran nuevas órdenes del káiser.

 Durante su conversación habitual en el canal de comunicaciones con su amigo y colega almirante Adalbert Fahrenheit, Wittenfeld bromeó sobre el tedio en el frente y preguntó si no había nada que los dos pudieran hacer al respecto. “Si tan solo el enemigo atacara primero, podríamos comenzar la guerra sin esperar a que llegue el káiser”, dijo con nostalgia.

 Fahrenheit no respondió de inmediato. Al igual que Wittenfeld, era un táctico agresivo, pero era mayor que los demás comandantes y comprendía la autoridad que se le había conferido en ausencia del Kaiser. Tendría que controlar el espíritu inquieto de Wittenfeld y asegurarse de que no se cometieran errores graves antes de la llegada del Kaiser Reinhard. Para el acérrimo general de ojos azules, este deber era también una forma de mantener su propio espíritu bajo control.

 Finalmente, Fahrenheit hizo una propuesta: instarían a Yang Wen-li a capitular. Yang nunca estaría de acuerdo, por supuesto, pero no había necesidad de perder el tiempo que quedaba antes de la llegada del káiser, incluso si el combate mismo estaba fuera de discusión. Valió la pena hacer el intento de sondear las emociones internas de su enemigo.

 En verdad, Fahrenheit no había hecho esta sugerencia con mucho entusiasmo. Él mismo estaba distraído por las innumerables naves exploradoras que necesitaban ser enviadas a su campo de batalla previsto. La Región Estelar de Dagon, donde la Armada Imperial había sufrido una ignominiosa derrota hace un siglo y medio, estaba cerca de su ruta, y su nombre despertó su interés en la tarea de reconocimiento del campo de batalla.

 En consecuencia, cuando Wittenfeld puso en práctica la propuesta, Fahrenheit se sorprendió tanto como los demás. Y ciertamente no había manera de que pudiera haber previsto los notables eventos que se pondrían en marcha como resultado.

Capítulo 2. Tormenta de Primavera

         I

EN LAS PALABRAS DE DUSTY ATTENBOROUGH, la Fortaleza Iserlohn estaba llena de anticipación festiva por el «Rito desenfrenado de la Primavera» que estaba por venir.

 Al 20 de abril, había 28.840 naves y 2.547.400 oficiales y hombres reunidos bajo el mando de Yang Wen-li en el cuartel general antiimperial. En términos puramente numéricos, era la fuerza más grande que Yang había comandado jamás. Pero poco menos del 30 % de la flota necesitaba reparaciones, y más del 20% de las tropas eran reclutas de los últimos días de la alianza o nuevos reclutas, y necesitarían entrenamiento antes de poder portar armas. Además, la repentina expansión de los recursos militares de la flota tras su fusión con el Gobierno Revolucionario de El Fácil había hecho necesaria una reestructuración de toda la organización militar. Alex Cazellnu había permanecido como Administrador general interino de los servicios de retaguardia incluso después de su reincorporación como director administrativo de la fortaleza Iserlohn. Si alguien hubiera abierto sus circuitos neuronales, se habría ahogado en el mar de cifras y gráficos que brotarían de él.

Cuando llegó el comunicado de Wittenfeld de la Armada Imperial, Yang estaba desayunando en el comedor con Julian Mintz. Junto con el té y las tostadas habituales, el menú también incluía una tortilla campesina, una sopa espesa de guisantes y yogur. Julian señaló gravemente su aprobación a su aprendiz culinaria de ojos color avellana, la ayudante y esposa de Yang, Frederica Greenhill Yang, quien estaba radiante junto a ellos. Parecía la más feliz de todos porque su arduo trabajo y cuidadosa planificación habían valido la pena, y Yang rezó en silencio a la diosa de la cocina, por su bien y el de él, para que su éxito no fuera una coincidencia.

 La llegada del mensaje de Wittenfeld le fue informada a Yang por Attenborough, quien había crecido cómodamente en su papel de teniente comandante en la Fuerza de Reserva Revolucionaria y algún día escribiría una crónica de los eventos que habían tenido lugar. Apareció en el visifono, todavía sosteniendo un sándwich de jamón, huevo y lechuga ensamblado al azar, para darle a Yang la noticia. Yang pareció no atribuirle al mensaje más importancia que la que le había dado el propio Wittenfeld.

 «¿Al menos le gustaría verlo, señor?» preguntó Attenborough.

 «Podría echarle un vistazo», dijo Yang. «Mándalo a mi pantalla».

 Sin desviarse más allá de los límites del protocolo, la misiva de Wittenfeld era mordaz en extremo.

 A Yang Wen-li, mayor comandante de las antiguas Fuerzas Armadas de la Alianza y único comandante en lo que queda de la facción republicana, mis saludos desde dentro de la Armada Imperial. Como estoy seguro es claro para un hombre de su perspicacia, una mayor resistencia a la paz y la unificación sería no solo moralmente corrupto sino tácticamente inviable y estratégicamente imposible. Ofrezco este sincero consejo: si esperas preservar tu vida y alguna medida de tu honor, baja el estandarte de la rebelión y entrégate a la merced del káiser. Estaré encantado de actuar como intermediario en este asunto. Espero ansiosamente su respuesta racional.

 «Parece que el almirante Wittenfeld tiene bastante talento para la provocación de alto riesgo», dijo Frederica, de cabello castaño dorado. “Una pena que no haya nacido en la alianza. Habría sido un buen político”.

 «¿Un buen compañero de entrenamiento para Job Trünicht, quieres decir?»

 Pensando que probablemente apoyaría a Wittenfeld en ese caso, Yang cambió de tema.

 «Almirante Attenborough, como uno de nuestros otros ‘únicos comandantes’, ¿qué opina de esto?»

 “Completamente desprovisto de sensibilidad literaria, me temo, señor.”

 «Eso no es lo que quería decir…»

 Yang tomó un sorbo de su segunda taza de té que Frederica había preparado. Se sentía bastante agradable en el paladar, quizás era primo segundo del té que preparaba Julian. Esto podría haber sido una ilusión, por supuesto, pero cuando la felicidad era dominante, la susceptibilidad a tales ilusiones era inevitable.

“Estoy preguntando por qué crees que Wittenfeld me enviaría un mensaje como este”.

“Dudo que signifique algo en particular. Tal vez si hubiera venido del propio káiser, pero después de todo, es el almirante Wittenfeld. Si espera utilizar toda la fuerza de los Lanceros Negros para buscar venganza por la Batalla de Amritzer, no sería ni sorprendente ni fuera de lugar”.

 Yang estaba de acuerdo con esta observación y conclusión. Sin embargo, toda su estrategia y tácticas fueron construidas con el intelecto y la voluntad de Reinhard en mente. Si Wittenfeld se escapaba del mando directo del káiser y comenzaba a actuar de manera independiente, Yang no solo se vería obligado a modificar su respuesta inmediata, sino que también podría requerir correcciones en sus planes a largo plazo.

 «¿Le enviamos una respuesta, Su Excelencia?» preguntó Frederica. Tenía la habilidad de dirigirse a su esposo con formalidad cuando había otros presentes sin sonar antinatural.

 «Hmm…», dijo Yang.” ¿Qué te parece, Julián?”

 Su joven pupilo se echó hacia atrás el flequillo rubio. Julian había cumplido dieciocho años este año, era quince años menor que el propio Yang. Una descripción de él conservada durante siglos decía: «Su forma esbelta y proporcionada y sus rasgos sensibles y translúcidos recuerdan a un joven unicornio».

 “No veo gran peligro en ignorarlo”, dijo Julian. “Pero tal vez el mínimo de una respuesta esté en orden, por el bien del protocolo al menos”.

 «Eso suena bastante bien», dijo Yang asintiendo, aunque a los otros tres presentes no les parecía que aún hubiera tomado su decisión final.

“Sin suficientes hombres para dotar ni siquiera una sola de las flotas de la antigua armada, se estaba preparando para librar la guerra contra las nueve décimas partes de la galaxia. En tal extremo de tensión y miedo, un estallido de locura habría estado lejos de ser misterioso. Pero ningún hombre traicionó tales síntomas. Para-«

 «‘Ya estaban todos bastante enojados'», declamó el comandante Olivier Poplan, entrando a grandes zancadas en la biblioteca de oficial superiores.  Attenborough se apartó del cuaderno en el que estaba garabateando un borrador de sus llamadas Memorias de la Guerra Revolucionaria para lanzar una mirada sucia por encima del hombro.

 “Si su escritura es demasiado predecible, su editor se quejará mucho antes de que sus lectores tengan la oportunidad de aburrirse”, continuó Poplan. “Necesitas algo más fresco, más estimulante”.

 “Justo lo que necesitaba, consejos del autoproclamado as de la flota. ¿Qué tal si prestas atención a tus propios esfuerzos literarios antes de empezar a criticar los míos? ¿No se suponía que ibas a pensar en una respuesta a la proclama ‘Sieg kaiser!’ de la Armada Imperial?

 Attenborough estaba de mal humor después de recordar un encuentro varios días antes en el que Poplan le había impedido entrometerse en una reunión de oficiales más jóvenes. “¡No más de treinta!” había insistido el otro hombre. Aunque era el comandante más joven de la antigua Marina de la Alianza, Attenborough tendría treinta y un años este año.

 Había pasado la noche antes de su último cumpleaños protestando contra la injusticia de todo.

“¿Por qué he de estar condenado a cumplir los treinta?” había exigido, en algún lugar entre el desánimo y la indignación. «No he hecho nada malo, a diferencia del almirante Schenkopp»

Schenkopp, señalado, así como una injusticia viviente, se había acariciado la barbilla ligeramente puntiaguda. «No me preguntes», dijo, serenamente sin molestias. “En lo que a mí respecta, los inútiles incompetentes que nunca han hecho nada malo no tienen por qué cumplir los treinta de todos modos”.

 De vuelta en la biblioteca, Poplan respondió al desafío de Attenborough con un alegre asentimiento.

“Sí, la respuesta ha sido decidida”, dijo. “Es ‘¡Viva la democracia!’”

 “¿Eso es lo que terminaste eligiendo? Pensé que habías dicho que le faltaba grandeza.”

 «Hay uno más, en realidad».

 «Vamos a oírlo.»

 “¡Maldito Kaiser!”

 «Eso está mucho mejor.» El futuro historiador ofreció una breve apreciación de la segunda opción, alabando su riqueza en “poder expresivo republicano” y otros dudosos conceptos que inventó en el acto, y luego hizo una mueca amarga. “Aún así, sin embargo, ¿no podemos pensar en una sola ovación que no invoque al káiser por su nombre? Deja un mal sabor de boca. ¿No somos nada más que parásitos lingüísticos?”

Mientras Attenborough y Poplin discutían, una discusión más seria y significativamente más oscura estaba en marcha en silencio dentro del Gobierno Revolucionario de El Fácil. Su presidente, el Dr. Francesk Romsky, había estado en contacto regular con el cuartel general de la Fuerza de Reserva Revolucionaria mientras buscaba una respuesta a la amenaza inminente de una invasión imperial en todos los frentes. Ahora, un funcionario del comité directivo del gobierno le había traído una nueva propuesta.

Su argumento fue más o menos como sigue:

 Por brillante y excéntrico que pudiera ser el estratega Yang Wen-li, frente a la abrumadora superioridad numérica, incluso su derrota estaba asegurada. Cuando eso sucediera, El Fácil compartiría su destino. ¿No era hora de elegir entre su gobierno revolucionario y la facción de Yang? ¿Por qué no entregar a Yang y sus seguidores a la Armada Imperial, junto con la propia Fortaleza Iserlohn, a cambio de una garantía de autogobierno? El primer paso sería sacar a Yang de la Fortaleza Iserlohn con el pretexto de que el imperio se había ofrecido a reconocer el derecho de su facción a gobernarse a sí mismo. Una vez que fuera capturado, la Fortaleza Iserlohn sería impotente. Luego podrían negociar en su tiempo libre con la Armada Imperial…

 Era la misma idea básica que Wittenfeld había rechazado rotundamente en el campo imperial. Se puede encontrar cierto humor amargo en el hecho de que intrigantes de bajo nivel de ambos lados identificaron las mismas debilidades en los diseños políticos de Yang. Reconociendo que su objetivo final era la paz y la coexistencia con el imperio, supusieron que no podría rechazar tal oferta.

 El Dr. Romsky miró fijamente al representante del comité directivo, medio atónito. Pasó casi un minuto antes de que su racionalidad volviera a subir a la cima del acantilado.

 «Absolutamente no», dijo finalmente, sacudiendo la cabeza vigorosamente. “El mariscal Yang originalmente vino aquí por invitación nuestra. Hemos disfrutado de los beneficios de su nombre y su destreza militar. Traicionarlo ahora mancillaría la pureza espiritual del mismo gobierno republicano democrático. Recuerde por un momento cómo los oficiales que asesinaron al presidente Lebello fueron recibidos por el káiser. Por encima de todo, me niego a participar en una idea tan vergonzosa”.

 La decisión de Romsky fue, en todo caso, apolítica, nada más que una expresión de vergüenza a nivel personal. Pero precisamente por eso no había heredado la lamentablemente mala reputación de João Lebello, ex presidente del Alto Consejo de la Alianza de Planetas Libres. Claramente carecía de un genio para procesar la realidad, pero tal vez inconscientemente aceptó que hubo momentos en la historia en los que la realidad tenía que quedar en segundo lugar después de los ideales.

 En cualquier caso, la decisión de Romsky aseguraba que Yang escapara de ser vendido al imperio por un gobierno civil por segunda vez.

         II

Yang no era omnisciente ni omnipotente, por lo que no había forma de que pudiera haber sentido el alcance total de la animosidad y las maniobras dirigidas hacia él. Por encima de todo, la estrella de Reinhard von Lohengramm brillaba tan brillantemente ante él que los meandros de los asteroides simplemente no eran registrados.

 Con la batalla decisiva acercándose, Yang estaba reconsiderando su posición. ¿Por qué estaba peleando? ¿Por qué era necesario arrancarle al Kaiser Reinhard la promesa de permitir el establecimiento de un territorio autónomo?

 La respuesta: asegurar que el conocimiento de los principios, sistemas y métodos fundamentales de la democracia se transmita a las generaciones futuras. Eso requería una base de operaciones, por pequeña que fuera.

 La autocracia podría haber asegurado una victoria temporal, pero con el paso del tiempo y el cambio generacional, el autocontrol de la clase dominante inevitablemente se derrumbaría. Exentos de crítica, por encima de la ley, privados de toda base intelectual para el autoexamen, sus egos se hincharían grotescamente hasta que finalmente se volverían locos. Un autócrata no podía ser castigado; de hecho, era precisamente la inmunidad al castigo lo que definía a un autócrata. El Kaiser Rudolf, Sigismund el necio, August el sangrador: individuos como estos utilizaron la autoridad absoluta como una apisonadora para aplastar a la gente, tiñendo de rojo los caminos de la historia.

 Las dudas sobre las virtudes de tal sistema social estaban destinadas a surgir con el tiempo. Y cuando lo hicieran, ¿no podría acortarse el período de lucha, de prueba y error, si existiera un modelo de un sistema diferente?

 Esta fue la mera semilla de esperanza y nada más, lejos de los eslóganes a todo pulmón de la Alianza de Planetas Libres: “¡Muerte al despotismo! ¡Democracia para siempre!”. Pero Yang no creía que ningún sistema político pudiera durar para siempre.

 La dualidad dentro del corazón humano condenaba a la democracia a coexistir con la dictadura en todos los ejes posibles de espacio y tiempo. Incluso en una época en la que la democracia parecía reinar triunfante, siempre hubo quienes añoraron su opuesto. Estos anhelos procedían no solo del deseo de gobernar a los demás, sino también del deseo de ser gobernados por otros, de obedecer sin cuestionar. Después de todo, las cosas eran más fáciles de esa manera. Aprende lo que está permitido y lo que está prohibido, sigue las órdenes y apégate a las instrucciones, y la seguridad y la felicidad estarán a tu alcance. Una vida satisfactoria seguramente era posible en esos términos. Pero independientemente de la libertad y la seguridad que se permitiera al ganado en su corral, siempre llegaba el día en que eran sacrificados para llevarlos a la mesa.

 En una autocracia, el poder podía orientarse hacia fines más brutales que en una democracia, porque el derecho a la crítica y la autoridad para rectificar los abusos no estaban establecidos ni por la ley ni por la costumbre. Las críticas de Yang Wen-li al jefe de Estado Job Trünicht y su partido eran cáusticas y frecuentes, pero nunca había sido sancionado legalmente por ellas. Se había enfrentado al acoso más de una vez, pero en cada una de esas ocasiones, los poderes fácticos se habían visto obligados a encontrar algún otro pretexto. Eso fue enteramente gracias al principio declarado de la gobernabilidad republicana democrática: la libertad de expresión. Los principios políticos en general merecían respeto. Eran el arma más grande para evitar que los que estaban en el poder se descontrolaran, y la armadura más grande para los débiles. Para transmitir la existencia de esos principios a las generaciones futuras, Yang se vería obligado a descartar cualquier sentimiento personal de amor y respeto y luchar contra la autocracia misma.

 El trabajo de reconsideración de Yang pasó a los aspectos prácticos. Kaiser Reinhard era un genio militar. ¿Cómo podría Yang derrotarlo?

 Si conducía a la flota fuera del corredor, la Armada Imperial claramente tenía los números para rodearlos. Incluso si el plan era emerger el tiempo suficiente para atraer al imperio de regreso al corredor con ellos, Mittermeier era conocido por sus maniobras sobrenaturalmente rápidas. Si cortaba la entrada del corredor, la Flota de Yang sería rodeada y aniquilada por una fuerza abrumadora antes de que su estrategia pudiera ponerse en marcha.

«Tendré que llevarlos al corredor primero».

 Por supuesto, tampoco había garantía de victoria en ese caso.

 Había dos formas opuestas de atraer al Kaiser Reinhard al corredor: avivar su orgullo otorgándole intencionalmente un éxito menor, o luchar con toda su fuerza, ganar y enfurecerlo con vergüenza por su derrota.

 Pero no, ninguna de esas ideas funcionaría. Si Reinhard fuera del tipo que se jactase de las pequeñas victorias o se enfureciera por los contratiempos temporales, no sería el enemigo formidable que era. Incluso cuando había sido un almirante entre muchos al servicio de la dinastía Goldenbaum, ¿no había cumplido todos los criterios a la perfección en el nivel estratégico antes de mostrar una deslumbrante creatividad a nivel táctico? La asombrosa victoria de Reinhard sobre todos los participantes en la Batalla de Astarté había sido poco más que una diversión divertida para él, y en su campaña posterior había demostrado la amplia gama de sus talentos: su facilidad con las fuerzas masivas, su dominio del suministro, su dirección de subordinados, su capacidad para asegurar una ventaja topográfica y el momento en que comenzó sus operaciones. En los últimos días de la Alianza de Planetas Libres, Reinhard había determinado las condiciones estratégicas para cada una de sus batallas, y el vencedor de cada una de ellas se había decidido casi antes de que se disparara el primer tiro.

 La Fortaleza Iserlohn no tenía importancia estratégica. Con ambos extremos del corredor bajo el control de las fuerzas imperiales, estaba aislada dentro de un callejón sin salida bloqueado… o eso había pensado Yang. Pero tal vez se había apresurado demasiado. La razón por la que las líneas operativas y de suministro de la Armada Imperial se estiraron hasta su extensión actual fue que Iserlohn no estaba en su poder. Este no era un hecho que pudiera ser tomado a la ligera.

 Las fortalezas tácticas de la Fortaleza Iserlohn eran aún mayores. Era inexpugnable a la fuerza militar pura, y sus cañones principales, conocidos colectivamente como el Martillo de Thor, ofrecían un poder destructivo sin precedentes.

 También tenía importancia política. Yang el Invicto, continuando su resistencia contra la nueva dinastía desde dentro de la Inexpugnable Iserlohn: eso solo fue un manifiesto, dirigido a toda la galaxia, para la continuación del gobierno republicano democrático, así como un consuelo para aquellos que apoyaron su causa. Yang también tuvo que reconocer su propio valor como ídolo en ese sentido, aunque de mala gana.

 Pero independientemente de la importancia que pudiera tener la Fortaleza de Iserlohn, la entregaría al imperio en un segundo si hacerlo traería la paz. Tenía muchos buenos recuerdos de la base, pero si tenía que usarla como moneda de cambio política, que así fuera.

 De cualquier manera, la gran diferencia en la fuerza militar entre los dos lados dejaba claro cuán ridícula era la idea de competir a nivel táctico. Ese siempre había sido el caso, pero en el vasto muro del poderío militar del imperio, aún podrían aparecer grietas.

 El conquistador de cabellos dorados, avatar de algún dios de la guerra, quería pelear contra Yang. Yang lo sabía. Para arrebatarle la victoria a esta situación, tendría que explotar cualquier grieta que existiera en la psique de Reinhard.

 El plan de Yang era ambicioso. Lograr una victoria táctica para arrastrar a Reinhard a las conversaciones de paz y luego obligarlo a aceptar la existencia de un solo planeta con derecho al autogobierno como una república democrática. No importaba si ese planeta era El Fácil o algún mundo subdesarrollado más alejado en la periferia. Cuando el invierno del despotismo llegara a todas las demás partes de la galaxia, necesitarían ese diminuto invernadero para nutrir los débiles retoños de la democracia hasta que maduraran lo suficiente para soportar las pruebas que se avecinaban.

 El primer paso era derrotar a Reinhard, pensó Yang, luego se preguntó si no sería mejor perder contra él. Si Yang fuera derrotado, las tropas que lo habían seguido seguramente serían tratadas con magnanimidad. El káiser los despediría con los más altos honores y, en la medida de lo posible, dejaría que decidieran su propio destino.

Tal vez eso realmente sería mejor. Había límites a lo que Yang podía lograr. ¿Podría garantizar un futuro más próspero para aquellos que lo siguieron al retirarse por completo?

 Los pies de Yang todavía estaban sobre el escritorio de su oficina cuando Julian llegó con su té.

 «Parece que Kaiser Reinhard está ansioso por pelear conmigo», dijo Yang. “Dudo que alguna vez me perdone si le engañara.”

 Habló a la ligera y con humor, pero la observación fue bastante precisa, razón de más por la que el choque que se avecinaba era inevitable.

 El té de Julian fue perfecto como siempre. Yang dejó escapar un suspiro de satisfacción. “Para ser honesto, desearía que la idea fuera solo mi propio delirio de grandeza. Pero el Kaiser realmente me tiene en mejor consideración de la que merezco. Debería ser un honor, pero…”

 Reinhard se acercó a Yang una vez, después de la batalla de Vermillion. A cambio de la lealtad de Yang, se había ofrecido a hacer un uso intensivo de él. Yang había sido el que se había negado. Al igual que el difunto Alexander Bucock, no podía tomar la mano de un autócrata, sin importar cuán bella y cálida pudiera ser esa mano. Así como Reinhard tenía su propia naturaleza, Yang tenía la suya, y había resultado ineludible.

 «Entonces, ¿este es tu destino?» dijo Julian casualmente.

 Yang frunció el ceño y Julian se sonrojó. Se dio cuenta de que su elección de palabras no había reflejado su propia vida o pensamientos. Yang siempre respondía con sinceridad y calidez cuando Julian hablaba con sus propias palabras, por ingenuos que pudieran ser los pensamientos detrás de ellas.

 “Podría vivir con ‘fortuna’, pero ‘destino’, es una palabra horrible. Falta el respeto a la humanidad de dos maneras: al cerrar cualquier consideración analítica de nuestra situación y al vender nuestro libre albedrío. No existe tal cosa como un «enfrentamiento fatídico», Julian. Cualesquiera que sean nuestras circunstancias, nuestras elecciones son, en última instancia, nuestras”.

 Yang estaba discutiendo en gran medida consigo mismo.

 No tenía interés en justificar sus propias elecciones con una palabra conveniente como «destino». Nunca se había considerado absolutamente correcto, pero siempre estaba buscando una mejor manera, un camino más correcto. Esto había sido cierto en sus días en la Academia de Oficiales, y siguió siendo cierto después de haber tomado el mando de una gran fuerza militar. Hubo muchos que confiaron en Yang y muchos otros que lo criticaron, pero no hubo ninguno que pensara por él. Simplemente tenía que agonizar sobre sus decisiones lo mejor que le permitieran sus limitaciones.

 Sin duda, sería más fácil si todo pudiera atribuirse al funcionamiento del destino, reflexionó Yang. Pero incluso si se equivocaba, quería hacerlo del lado de su propio sentido de la responsabilidad.

 Julian miró de cerca a su amado comandante. Desde su primer encuentro seis años antes, Julian había crecido treinta y cinco centímetros. Si se dejara crecer el pelo cinco milímetros más, mediría 180 centímetros de alto. Ya era más alto que Yang. Por supuesto, Julian no consideró esto una fuente de orgullo. Podría haber crecido más, pero no sentía que su psique e intelecto hubieran seguido el ritmo.

 Los historiadores del futuro coincidieron en gran medida en su visión de Julian Mintz. “Si no un gran hombre, ciertamente un líder capaz y leal que dejó una gran huella en la historia. Aceptando el papel que iba a desempeñar, evitando los dos escollos del exceso de confianza y la santurronería, aprovechó al máximo su talento para construir sobre los logros de los que vinieron antes”.

 Por supuesto, también hubo evaluaciones más duras. “Julian Mintz era como un espejo bien pulido que reflejaba solo a Yang. Todas sus ideas sobre el gobierno republicano democrático fueron heredadas del hombre mayor. Yang era un filósofo tanto de los asuntos militares como de la política, por muy dogmáticos que fueran, pero Mintz no era más que un técnico en ninguno de los dos.

 Esta evaluación, sin embargo, ignoró un hecho: Julian había adoptado el rol de técnico intencionalmente, a sabiendas, para implementar mejor y más fielmente las ideas de Yang. Algunos podrían descartar esto como una forma tonta de vivir, pero si Julian hubiera intentado superar a Yang y no hubiera alcanzado la meta, ¿qué habrían dicho sobre él entonces? Seguramente se habría burlado de él como un hombre que no conocía sus propias limitaciones. Pero Julian conocía bien sus limitaciones. Sin duda hubo algunos que encontraron esto desagradable. Pero como el propio Yang le había dicho una vez:

 «Si la mitad de la gente está de tu lado, eso es todo un logro».

         III

En el club de oficiales de alto rango, los dos «adultos problemáticos» de la Flota Yang estaban enfrascados en una conversación.

  “No estaba tratando de mantener su existencia en secreto”, dijo Walter von Schenkopp, con un vaso de whisky en la mano. “¡No sabía que ella existía en absoluto! No he hecho nada deshonroso, y me molesta cualquiera que me señale con el dedo”.

  “Karin te señalaría con más de un dedo si escuchara eso”, dijo el compañero de copas de Schenkopp, Olivier Poplan, con un ingenio ácido en sus ojos verdes. Los dos disfrutaban de bebidas con queso y galletas saladas mientras hablaban de la hija de Schenkopp, Katerose «Karin» von Kreutzer. Ambos padecían la misma aflicción: por muy graves que fueran por dentro, preferían morir antes que demostrarlo.

  A unas mesas de distancia, Dusty Attenborough bebía su propio vaso. Había declinado una invitación para sentarse con los otros dos, alegando que le preocupaba que su impureza pudiera ser contagiosa.

Julian sospechaba que Attenborough todavía estaba de mal humor por el incidente de «No máyores de treinta» el otro día. Al principio había usado su aislamiento de manera ostentosa, pero ahora debe haberlo aburrido, porque había arrastrado a Julian al club para hacerle compañía después de que se encontraran en los pasillos. Attenborough se había apurado tres copas cuando Julian terminó la primera. Ni siquiera un poco sonrojado, Attenborough comenzó a exponer una teoría de la relación entre la propia naturaleza de Yang y la ausencia total de cualquier temor visible entre los líderes de la Flota de Yang, incluso cuando se acercaba la batalla decisiva.

 “El carácter del comandante de un ejército es influyente, contagioso, en realidad, hasta un grado que es francamente aterrador. Quiero decir, mira nuestro liderazgo. Antes del nacimiento de la Flota de Yang, probablemente eran militares honestos y trabajadores. Clavaditos a Merkatz.”

 «Seguramente hay algunas excepciones, señor».

 «¿Te refieres al almirante Schenkopp?»

 “Bueno, no solo él…”

 —¿Poplan, entonces? Sí, esa desafortunada personalidad suya parece ser innata.”

 La sonrisa envidiosa de Attenborough también provocó una sonrisa triste en Julian. Attenborough conocía a Yang desde la escuela de oficiales, desde hacía casi quince años. Si la personalidad de Yang era contagiosa, la exposición de Attenborough estaba fuera de serie en comparación con Schenkopp y los demás.

 “Escucha, Julián. Voy a decirte algo útil.”

 «¿Qué, señor?»

 “La expresión más poderosa conocida por el hombre. Ninguna lógica o retórica puede resistirlo”.

 “¿Mientras que sea gratis?”

 “Esa tampoco es mala. Pero esto es aún mejor: ‘¿Y qué?’”.

 Julian se quedó sin palabras, aunque habría culpado al alcohol en su sistema por eso.

 Después de una risa privada, Attenborough hizo otro anuncio: iba a responder, en su propio nombre, al comunicado de Wittenfeld.

 “Si se burla demasiado de él, señor, es posible que se arrepienta “dijo Julian.

 «Julian, si luchamos de frente contra la Armada Imperial, ¿cuáles serían nuestras posibilidades de victoria?»

 «Cero.»

 “Admirablemente sucinto. ¿Pero sabes lo que eso significa? Nada de lo que hagamos puede empeorar las probabilidades. Y eso significa que podemos hacer lo que queramos”.

 «No creo que el silogismo sea del todo válido, señor».

 «¿Y qué?»

 Sonriendo más como un niño travieso que como un valiente guerrero, el autoproclamado niño revolucionario se sirvió otro trago.

 “Estoy peleando esta guerra contra la tontería y el capricho”, dijo. “No tiene sentido ponerse todo mal por eso ahora. Nunca igualaremos a la Armada Imperial en seriedad. Los perros muerden, los gatos arañan: cada uno tiene que luchar a su manera”.

 Julian asintió, girando su vaso vacío con el dedo. De hecho, había tenido una razón propia para aceptar la invitación de Attenborough: no mucho antes, había tenido algo parecido a una pelea con Katerose.

No lo había mencionado, porque sospechaba que se burlarían de él: “¡Así que estás lo suficientemente cerca para pelear! ¡Parece que las cosas van bien!”, pero no era una broma para él.

 Julian había visto a Karin leyendo un manual de entrenamiento de pilotos para el caza espartano mientras paseaba, con las herramientas de reparación en la mano. Estaba admirando su capacidad para realizar varias tareas a la vez cuando se estrelló contra la pared y dejó caer todo lo que sostenía. Mientras la ayudaba a recuperar sus posesiones, habían intercambiado algunas palabras, y esto de alguna manera se había convertido en algo más allá de los límites de la conversación cotidiana.

 Karin había disparado el primer tiro.

“Por supuesto, el subteniente nunca cometería un error como este”, dijo. «Entiendo que puedes hacer cualquier cosa que hagas, a diferencia de la pequeña y torpe yo».

 Incluso para alguien mucho menos perceptivo y sensible que Julian, entender mal su verdadero significado habría sido difícil. Decidir cómo responder a su cumplido espinoso fue un desafío aún mayor. Morderse la lengua no era una opción, por lo que Julian hojeó los archivos de idioma en el fondo de su mente.

“Solo he aprendido algunas cosas gracias a estar rodeado de personas que realmente pueden hacer cualquier cosa”, dijo.

 «Sí, escuché que ha sido bendecido con excelentes maestros».

 Julian se preguntó con inquietud si Karin estaba celosa de él. Quizás ella vio su educación rodeada de hombres como Poplan y su propio padre, Schenkopp, como una escandalosa monopolización de privilegios. Después de todo, en los dieciséis años de su vida, Karin solo había hablado con su padre una vez, y la atmósfera de esa conversación apenas había estado impregnada de amor paternal. Julian deseó poder ayudar a reparar la brecha entre los dos, pero si incluso Poplan no podía suavizar las cosas, no había forma de que Julian pudiera hacerlo. Después de una breve vacilación, Julian seleccionó cuidadosamente lo que parecía ser la página menos emocionante de sus archivos mentales.

 “El almirante Schenkopp es un buen hombre”, dijo.

 Tentáculos de arrepentimiento se enroscaron alrededor de las palabras incluso antes de que se pronunciaran las últimas. La mirada que Karin le dedicó era una mezcla de desdén y desprecio que se mezclaba con indignación.

 «¿Es así?» ella dijo. “Supongo que su posición debe parecer bastante envidiable para otros hombres. Hace lo que le place, comparte su cama con cualquier mujer dispuesta.”

 Julián se enojó. Los tentáculos se partieron, y esta vez fue la irritación lo que envolvió las palabras que pronunció.

“Esa es una forma unilateral de decirlo. ¿Era tu madre simplemente “cualquier mujer”?”

 Los ojos índigos de la joven brillaron con una rabia que era casi pura.

 «No tengo ninguna obligación de escuchar tales cosas, subteniente». La última palabra no fue añadida por cortesía, sino por el contrario.

 “Tú lo empezaste” dijo Julian, amargamente consciente mientras lo hacía de que la réplica no era ni generosa ni sabia. Estos fueron los tiempos en que envidió a Schenkopp y Poplan por su confianza y madurez. Cualquier ingenio o destreza que mostrara siempre fue gracias a un interlocutor que poseía esas cualidades en abundancia suficiente para mantener las cosas a un nivel en el que incluso Julian podía mantenerse al día. Yang, Cazellnu, Schenkopp, Poplan, Attenborough: qué inmaduro y estrecho de miras era en comparación, peleándose con una chica varios años menor que él.

Al final, con una última mirada que dolió más que un doble golpe de derecha y revés, Karin se dio la vuelta y se fue, el cabello del color del té ligeramente reposado flotando detrás de ella mientras se movía a un ritmo entre caminar y correr. Julian la vio alejarse durante el tiempo que le tomaría a un ángel pasar, tropezar y luego volver a ponerse de pie, y aún no había logrado poner en orden su mente emocional o racional cuando Attenborough lo arrastró a una visita a el club de oficiales.

 Más tarde, Julian, al estar ausente, se convirtió en el tema de conversación durante el té de la tarde en la casa de Cazellnu. Alex Cazellnu, que se había escabullido a casa para descansar un poco durante una pausa en su agotador horario de trabajo, estaba hablando con su esposa, mientras sus hijas se le echaban encima, sobre un intercambio de aspecto bastante acalorado entre Julian y Karin que había presenciado por casualidad. Por supuesto, no mencionó que esto mejoraría la posición de su propia hija, Charlotte Phyllis.

 “Parece que Julian es más torpe de lo que pensaba. Un muchacho más considerado sabría cómo tratar con chicas de su edad.”

 “Oh, pero Julian siempre ha sido torpe”, dijo su esposa, cortándole una rebanada de pastel de queso casero. “Es un estudiante excelente y que progresa rápido, pero sin interés alguno en facilitarse las cosas con un pequeño compromiso sobre los principios. Esa es una receta para la incomodidad si alguna vez escuché una. Supongo que la influencia de Yang se le ha contagiado”.

 “Así que su guardián tiene la culpa”, dijo Caselnes.

 «¿No es del hombre que los presentó?»

 «¡No tenías objeciones en ese momento!»

 «Por supuesto que no. Pensé que era lo mejor. todavía lo hago No te arrepientes de haber hecho esa buena acción, ¿verdad, querido?, incluso si estuvo fuera de lugar.”

 El famoso almirante terminó su tarta de queso en dos bocados y luego regresó rápidamente a la montaña de papeleo que lo esperaba.

         IV

La tensión parecía estar aumentando incluso entre los oficiales indisciplinados de la Flota de Yang, y se podía escuchar un leve matiz de emoción en sus conversaciones susurradas.

 “Si el plan es atacar a los Lanceros Negros de frente, es mejor borrar primero sus registros personales. Ojalá lo hubiera sabido antes: me habría casado y divorciado. Una vez cada uno.”

 “¿Todo por tu cuenta? Eso sí que es talento”.

 «¿Estás buscando respirar a través de un agujero en tu espalda?»

 “Vaya, vaya… De todos modos, me parece que aquí estamos agitando un hacha de cera. Pero tal vez podamos derribar al elefante si damos en el lugar correcto. No puede hacer daño intentarlo.”

 Los que servían a las órdenes de Yang no sentían la misma necesidad de defender su posición que su comandante, y Dusty Attenborough fue, como siempre, el ejemplo perfecto. Se había sentado a escribir una respuesta a Wittenfeld, pero descartó su primer borrador por demasiado tosco y el segundo por demasiado radical. Su tercer borrador, completamente reescrito, se lo presentó a Yang en una reunión de personal a bordo del Ulysses, solicitando aprobación para enviarlo.

 «En otras palabras, ¿esta es la versión elegante y moderada?»

 Yang negó con la cabeza, luciendo de alguna manera como un maestro corrigiendo un ensayo, luego leyó el trabajo en voz alta.

 “ ‘Mi queridísimo almirante Wittenfeld. Mis felicitaciones por su milagroso ascenso en las filas, a pesar de su historial ininterrumpido de fracasos. El desequilibrio entre tu valentía y tu intelecto es tu punto débil. Si desea remediar este defecto, por todos los medios, ataque nuestras fuerzas. Te dará una última oportunidad de aprender de tus errores…’”

 Encogiéndose de hombros, Yang entregó el documento al miembro del comité sentado a su lado. Se quitó la boina negra y se pasó los dedos por el pelo.

 “Al almirante Wittenfeld no le va a gustar esto”, dijo.

 “Ese es exactamente el punto”, dijo Attenborough. «Con suerte, esa sangre caliente suya hervirá en su cerebro y lo hará cometer alguna tontería».

 Wittenfeld tenía una mala reputación por perder sus batallas, pero esto difícilmente podría considerarse una evaluación justa. Sus tácticas inflexibles lo habían llevado a la derrota solo una vez, en la Batalla de Amritsar. En innumerables otros enfrentamientos contra la Alianza de Planetas Libres y la Liga de los Señores Justos, había salido victorioso. Incluso colegas como Reuentahl y Mittermeier reconocieron su voluntad de hierro y su poder destructivo. Sin embargo, explicó Attenborough, la exageración sería más útil aquí que el análisis imparcial.

 “Entiendo la intención, pero esta escritura difícilmente puede llamarse refinada”, dijo el almirante Schenkopp. “Tal vez no deberías haberte usado a ti mismo como el criterio de la clase”.

 Attenborough frunció el ceño ante esta crítica. “Una misiva más refinada corre el riesgo de ser malinterpretada. Todo lo que estamos haciendo es comprar lo que vende Wittenfeld y luego devolverlo con valor agregado. Creo que será efectivo”.

 “¿Esperas que Wittenfeld nos ataque como un jabalí enojado? El káiser seguramente le ordenó que se controlara. Dudo que incluso él sea tan imprudente.”

 O tal vez, continuó Schenkopp, la provocación tendría el efecto contrario, incitando a la Armada Imperial a atacar desde todos los lados y comenzar la verdadera lucha antes de que la Flota Yang estuviera completamente preparada. Fahrenheit y Wittenfeld habían conducido flotas a la batalla cien veces; uno o dos planes astutos no serían suficientes para detenerlos.

 Los puntos de vista de Schenkopp eran sensatos, pero como comandante de guerra terrestre no tenía ningún papel en la batalla de la flota, lo que algunos sintieron que lo predisponía a evaluar duramente las propuestas estratégicas de otros líderes. Por supuesto, como Poplin había señalado una vez, esto implicaba que había momentos en los que no era duro, una afirmación que no estaba respaldada por pruebas.

 En ese momento, una mano levantada en busca de permiso para hablar a favor de la propuesta de Attenborough vino de un lugar inesperado: el almirante Willibald Joachim von Merkatz, quien había sido un almirante de alto rango en la Armada Imperial hasta no hace mucho tiempo. Cuando Yang le dijo a Merkatz que los Lanceros Negros de Wittenfeld y la Flota Fahrenheit estaban actuando como la punta de lanza de la Armada Imperial, Merkatz mostró poca emoción. “¿Fahrenheit, dices? Compartimos un vínculo extraño, él y yo. Hoy nos enfrentamos desde lados opuestos de la galaxia, pero hace solo tres o cuatro años mantuvimos nuestras formaciones juntas mientras nos enfrentábamos a la batalla contra el mismo enemigo…”

Bernhard von Schneider, el ayudante de Merkatz, lanzó una mirada ligeramente ansiosa al oficial superior que amaba y respetaba. Merkatz no se había pasado a la alianza sino que las circunstancias lo habían arrastrado a ella. Él mismo había tomado la decisión, justo antes de la conclusión de la Guerra Lippstadt, pero Schneider había sido quien le había demostrado que tenía esa opción en primer lugar, y el joven todavía parecía preocuparse por si había hecho lo correcto.

 A largo plazo, tal vez, Merkatz nunca había hablado de la esposa y los hijos que había dejado en territorio imperial. Cumplió con sus deberes sin comentarios, ocupando un puesto entre jefe de personal e inspector de la flota. Todavía vestía su uniforme imperial, pero ni siquiera el fastidioso Murai se había quejado alguna vez de eso.

 “No creo que el uniforme imperial le hubiera sentado bien al difunto mariscal Bucock”, había sido el comentario de Yang al respecto. “Y, de la misma manera…” Su significado tácito había sido claro para todos.

 Cuando se le dio la palabra, Merkatz habló con su tranquila compostura habitual.

 “Si podemos convertir las flotas de Fahrenheit y Wittenfeld solas en objetivos independientes, podemos cerrar parte de la distancia en términos de fuerza militar. Creo que vale la pena intentarlo”.

 La mirada sospechosa de Schenkopp puede haber indicado preocupación de que la grave y digna Merkatz finalmente sucumbiera a las formas irresponsables de la Flota de Yang. Por supuesto, Schenkopp fue uno de los defensores más destacados de esos malos hábitos, incluso si se sentía por encima de ellos.

 Merkatz, quizás el único inocente entre el almirantazgo de la flota, continuó hablando.

 “Si cargamos contra ellos justo cuando enviamos ese mensaje, no simplemente tomarán una acción evasiva y se retirarán. Ninguno de ellos puede evitar contraatacar cuando es atacado. Está en su naturaleza, mucho más profundo que la mera personalidad. Si los eliminamos primero y luego esperamos a que Reinhard llegue con su fuerza principal más tarde, podemos obtener una victoria psicológica preventiva contra el orgulloso káiser”.

 “Escucha, escucha“murmuró Attenborough con fervor—.

 Yang permaneció en silencio, girando su boina en sus manos.

 “Estamos hablando de los lanceros negros”, dijo Murai, con su característica cautela. “Cuando tiremos el cebo, nos pueden morder el brazo”. Advertir a sus camaradas de cuál podría ser la reacción si fallaban fue uno de sus roles en la Flota Yang. A Julian le pareció que Schenkopp y Attenborough no reconocieron lo valioso que era esto, incluso si Yang lo hizo.

 «Todavía me parece un truco sucio», murmuró Yang, pero Frederica y Julian vieron las chispas de ingenio que volaban del pedernal detrás de sus ojos oscuros. Yang se volvió hacia el supervisor veterano, completamente presente nuevamente.

 “Almirante Merkatz, ¿le importaría si tomo prestado su nombre por un tiempo?”

 Un plan había surgido en el fondo de su mente, un plan que, si se publicitaba, le daría una reputación de charlatan peor de la que antes había tenido.

         V

Los gemidos no eran particularmente fuertes o inquietantes. Si Yang no hubiera notado la leve falta de color en el comportamiento de Julian esa tarde, dejando una imagen residual que aún parpadeaba en algún lugar de sus circuitos de memoria, es posible que su oído no la hubiera captado en absoluto. Ayudó, por supuesto, que, a bordo de una nave de guerra, incluso a los oficiales de alto rango se les asignaran camarotes diminutos con paredes delgadas.

 Yang había sido el guardián de Julian desde 794 EE. Alex Cazellnu, un hombre tan diabólico que parecía estar escondiendo una cola, había conspirado para juntarlos. En su primer encuentro, Julian apenas había llegado al hombro de Yang. Entonces era solo un niño, con cabello rubio y ojos sabios, pero su diminuto cuerpo desmentía una serie de virtudes de las que Yang carecía, entre ellas la diligencia y la pasión por el orden.

 Yang se levantó de la cama y se puso una bata sobre el pijama. Frederica dormía o, fingiendo hacerlo, señalaba silenciosamente su asentimiento a la excursión nocturna de su marido.

 Rascándose la cabeza con una mano, Yang abrió la puerta con la otra y salió del dormitorio.

«Buenas noches», dijo.

 Julian levantó la vista y se dio cuenta de que lo habían escuchado.

«Siento molestarte», dijo. “He tenido un día largo. Fue un recordatorio de lo verde que todavía soy. Solo estaba desahogándome”. Lo cual es otra señal de inmadurez, pensó con vergüenza.

 Yang se frotó la barbilla. Sus ojos apacibles miraron al muchacho con interés. “Yo no te llamaría verde”, dijo. «Amarillo, tal vez».

 El hombre elogiado como un maestro táctico, incluso un mago, aparentemente pretendía que este intento de humor fuera reconfortante.

 Al ver que Julian luchaba por responder, Yang sacó una botella de brandy y dos vasos del aparador empotrado en la pared y los levantó para inspeccionarlos.

«¿Quieres una bebida?» él dijo.

 “Gracias”, dijo Julián. «¿Pero estás seguro de que no te meterás en problemas si te escapas de la cama de esa manera?»

 En lugar de responder directamente, Yang sirvió dos vasos del licor ámbar con lo que, para él, era un grado inusual de cuidado.

 «El almirante Cazellnu una vez me refunfuñó que él nunca conocería el placer de beber con un hijo, ya sabes», dijo. «Se lo merece por ser tan duro con sus hombres todos esos años, eso sí».

 Con estos comentarios lejos de ser virtuosos, Yang chocó su copa con la de Julian. Julian inclinó su copa hacia atrás, sintiendo el fuerte aroma del brandy extender sus zarcillos afilados dentro de él, y luego tuvo un ataque de tos.

 “Convertirse en adulto se trata de aprender cuánto puedes beber”, dijo Yang.

Julian estaba tosiendo demasiado para discutir.

 La conversación que tuvieron esa noche, sentados juntos en la cama y hablando hasta el amanecer, fue una que Julian nunca olvidó. Yang tenía poco que impartir sobre asuntos del corazón. Puesto que de ellos solo se puede aprender por experiencia, aunque algunas personas pasaron toda su vida escapando de la iluminación en ese sentido. En cualquier caso, como podría haber dicho Cazellnu, seguir el consejo de Yang sobre la mente femenina era tan inteligente como enfrentarse a toda la Armada Imperial sin ayuda de nadie.

 Por supuesto, lo que Yang realmente estaba planeando hacer (o que ya estaba haciendo) era casi igual de escandaloso Si el Kaiser Reinhard hubiera sido un conquistador brutal e inhumano que se deleitaba en el saqueo y el derramamiento de sangre sin sentido, habría sido fácil resistirse a él. Sin embargo, hasta el momento, Reinhard había demostrado ser uno de los mejores dictadores de la historia, magnánimo y sabio, incluso mientras ponía en vereda a la galaxia. No mostró piedad a sus enemigos, pero no dañaba a los civiles, e incluso ahora se estaba estableciendo un cierto nivel de orden social en los territorios ocupados por sus fuerzas.

 Yang y sus aliados se enfrentaban a la última contradicción. Si la autocracia fuera afirmada y aceptada por la mayoría del pueblo, luchar por la soberanía popular los convertiría en enemigos de esa mayoría. La campaña de Yang equivaldría a un rechazo de la felicidad del pueblo y de la voluntad popular.

 “No queremos la soberanía ni siquiera el sufragio”, sería el argumento. “El káiser está gobernando con justicia, así que ¿por qué no darle rienda suelta? Un sistema político es sólo un medio de realizar la felicidad de la gente. Habiendo logrado eso, ¿por qué no encogerse de hombros de la misma manera que lo haría con un traje pesado y sofocante?”

 ¿Podría Yang argumentar en contra de eso? La pregunta lo preocupó. Demasiadas personas en el pasado habían justificado actos sangrientos en el presente por temor a lo que podría traer el futuro.

 “Para protegernos contra la posibilidad de que un dictador malvado tome el control algún día, debemos tomar las armas contra nuestro gobernante ilustrado hoy, ya que solo derrotándolo podemos asegurar la supervivencia de un gobierno republicano democrático basado en la separación de poderes”.

La paradoja era risible. Si la institución de la democracia solo podía protegerse derrocando a los gobernantes virtuosos, eso convertía a la democracia misma en enemiga del buen gobierno.

  Yang esperaba establecer un semillero de democracia donde pudieran pasar desapercibidos durante los períodos de gobierno ilustrado, pero entrar en acción cuando se avecinara el despotismo. Sin embargo, parecía cada vez más probable que la gente misma rechazara este plan por innecesario. Pensó en los muchos programas de solivision producidos en los días de la antigua alianza.

“Si existiera el bien y el mal absolutos en este mundo, Julian”, dijo, “la vida sería mucho más fácil”.

 VI

A mediados de abril de ese año, en la antigua capital de la alianza, el Planeta Heinessen, tuvo lugar un incidente menor, que representó menos de un grano de arena en los vastos y lentos engranajes de la historia.

 Whitcher Hill, a unos doscientos kilómetros al sur de Heinessenpolis, albergaba un gran hospital psiquiátrico. Una noche, se desató un incendio allí, matando a aproximadamente diez pacientes. La razón por la que el número no se pudo calcular con precisión fue una cierta falta de coincidencia entre los pacientes confirmados con vida y los que se encontraron muertos. El paciente en la habitación 809 del ala especial, Andrew Fork, no pudo ser encontrado por ningún miembro del personal del hospital, ni vivo ni muerto.

 El nombre “Andrew Fork” ya era agua vieja y estancada en el pozo de la memoria popular. Cuatro años antes, en 796 EE, el ejército de la alianza había sido derrotado tan a fondo en Amritzer que casi fue destruido por completo. Fork había sido el estratega responsable. Después de un episodio de trastorno de conversión histérico, había sido reasignado a las reservas. Al año siguiente, en 797, había intentado asesinar al entonces director del Cuartel General Operativo Conjunto, el almirante Cubresly, y las posibilidades de su vida se cerraron entre gruesos muros de hospital.

 No se puede culpar por completo a ningún hombre por el desmoronamiento militar de la Alianza como un muro hecho de polvo de hornear. Pero tampoco se puede negar que Fork fue parte de la desafortunada combinación de factores que condujeron a esa catástrofe. Había sido nombrado comodoro con solo veintiséis años, ascendiendo incluso más rápido que el famoso Yang Wen-li, y su caída, cuando se produjo, había sido igual de dramática tanto en velocidad como en escala.

 El incendio del hospital en sí no se pudo ocultar, pero la desaparición de Fork quedó enterrada en la estadística oficial «Muertos o desaparecidos: 11». Ahora el planeta era territorio ocupado y se habían abierto agujeros en su gobierno. Los burócratas de menor rango en la alianza temían ser reprendidos y castigados por su incompetencia por parte de la Armada Imperial. Barrieron el asunto debajo de la alfombra y todo estuvo bien, o debería haberlo estado. Estaban más que acostumbrados a este enfoque desde los días del ex Alto Cónsul Lennenkamp.

Una nave solitaria atravesaba el vacío del espacio. En uno de sus camarotes, un grupo se sentaba en círculo alrededor de un hombre delgado y enjuto de poco más de treinta años. Si a Julian Mintz u Olivier Poplin se les hubiera concedido una visión clarividente de la habitación, sin duda habrían tenido que reorganizar sus recuerdos visuales. El hombre era el arzobispo de Villiers, secretario general de la Iglesia de Terra.

 Por derecho, De Villiers debería haber sido enterrado bajo miles de millones de toneladas de tierra y piedra, sin nada que hacer más que esperar a ser descubierto como un fósil en un futuro lejano. Pero a pesar de la destrucción del templo principal Terraista por parte del almirante Wahlen de la Armada Imperial, los círculos más íntimos de la iglesia habían sobrevivido, junto con, como era de esperar, el odio que sentían por sus enemigos.

 Uno de los subordinados alrededor de De Villiers habló, los ojos llenos de aceite y fuego.

 “Nuestra historia reciente es de errores repetidos, pero esta vez, por la gracia de Dios, parece que todo salió bien”.Otro subordinado asintió.

“No debemos permitir la paz entre el káiser y Yang Wen-li. Sus ejércitos deben luchar entre sí hasta el último hombre. El éxito de esta misión es imperativo”.

El arzobispo de Villiers levantó la mano. El gesto parecía destinado en parte a contener el fervor de sus secuaces y en parte a hacer lo contrario y avivar más las llamas. Aunque no era omnisciente, podía prever, con mayor o menor precisión, el punto final de las inclinaciones políticas de Yang Wen-li. La destrucción mutua de ambos lados, el resultado preferido de la Iglesia de Terra, parecía poco probable. Si la iglesia quería evitar ser derrotada por completo, tendrían que empujar a los combatientes al límite ellos mismos. Afortunadamente, tenían la herramienta adecuada para el trabajo. Habían pasado tres años desde la última vez que lo usaron, pero unos dulces susurros deberían ser suficientes para eliminar el óxido y la suciedad.

 “Es usted, comodoro Fork, quien será el verdadero salvador del gobierno republicano democrático. Yang Wen-li busca un compromiso con el dictador Reinhard von Lohengramm. Haría las paces con un tirano a cambio de una posición segura y privilegios especiales dentro de la hegemonía imperial. Yang Wen-li debe morir. Es el renegado más vil, ávido de traicionar los principios de la democracia misma. Comodoro Fork, por derecho debería haber sido un almirante completo ahora, con toda la flota de la alianza bajo su mando, preparándose para una batalla decisiva que podría dividir la galaxia en dos. Prepararemos todo lo que necesite. Mata a Yang Wen-li, salva la democracia y recupera la posición que te corresponde”.

 Un fanático no necesita la verdad tal como es, sino una fantasía pintada a su gusto. Simplemente permítale creer lo que quiera en primer lugar, y doblegar su voluntad es un asunto simple. Dentro del frágil reino de la psicología de Fork ardía un anhelo febril de ser el héroe que salvó la democracia. Su vívido odio por Yang Wen-li, el hombre que había usurpado su lugar como héroe, no era esencialmente diferente del odio a las fuerzas anti-Terra que alimentaban los líderes de la Iglesia de Terra desde antes de la Era Espacial. Esto lo sabía bien el arquitecto de la conspiración.

 De Villiers se rió a un volumen apenas audible, enviando ondas de malicia dirigidas tanto a los que estaban presentes como a los que no.

 “Permítanme agregar una cosa, aunque espero que ninguno de ustedes lo recuerde. Desde la antigüedad, las víctimas del magnicidio siempre han sido quienes dejaron su huella en la historia por otros motivos. Los asesinos, sin embargo, son recordados solo por ese acto”.

 Si no fuera por su tono vanaglorioso, las palabras de De Villiers habrían sido profundamente conmovedoras. Lo que dijo fue correcto tanto de hecho como en un nivel más profundo.

 “Andrew Fork pasará a la historia como el monstruo que mató a Yang Wen-li. Pero incluso esto es mejor que ser olvidado. Llámalo un acto de caridad otorgado a un tonto que busca la gloria, pero carece de la capacidad para alcanzarla”.

 De Villiers hizo un gesto a sus subordinados vestidos de negro para que se alejaran y, de mal humor, repasó mentalmente lo que les había dicho. No se sentía como si hubiera profetizado su propio futuro, exactamente, pero algún gancho intangible se había enganchado en los pliegues de la sensibilidad que había blindado con ambición.

 Sacudiendo la cabeza, enfocó sus pensamientos, corroídos por el deseo mundano más que por el fanatismo, en otro hombre. Un hombre que podría allanar el camino para De Villiers o cavar profundos agujeros en ese camino para obstaculizarlo. Un hombre de cabeza calva, ojos vigilantes y cuerpo musculoso: Adrian Rubinsky, antiguo gobernante de Phezzan.

 Al apóstata no se le debía conceder ni una sola molécula de oxígeno. El odio y la sensación de crisis inminente que sintió De Villiers al pensar en el hombre, psicológicamente afín a él, continuaron corrompiéndose.

Capítulo 3. El Invencible y el invicto

         I

LA BATALLA ENTRE Reinhard von Lohengramm y Yang Wen-li fue, en cierto sentido, épica, e hizo del año 800 EE, fácilmente recordable, uno de los más trágicos de la historia humana. La humanidad había soportado innumerables batallas desde que adoptó el calendario de la Era Espacial, tal como lo había hecho antes. Batallas entre la ley y los sin ley. Entre tiranos y libertadores. Entre clases privilegiadas y clases no privilegiadas. Incluso entre las fuerzas de la autocracia y del republicanismo. Pero en ningún año anterior había coexistido tal desequilibrio de condiciones externas con factores internos tan equilibrados…

 Primero, consideremos esas condiciones externas. Por un lado, había un imperio de una escala sin precedentes, que gobernaba la mayor parte de la galaxia; por el otro, una banda de mercenarios fugitivos. Fue un choque entre un dinosaurio y un gorrión. Incluso discutir sobre el resultado no tenía sentido.

 Pero en términos de factores internos, era una batalla entre dos hombres que eran gemelos espirituales. El único estratega cuyo campo de visión era tan amplio y de largo alcance como el de Reinhard von Lohengramm, cuya imaginación era tan rica, cuya comprensión de la organización militar y civil era tan segura, era el propio Yang Wen-li. El único táctico cuyos poderes de observación eran tan agudos como los de Yang Wen-li, que tenía la misma capacidad para ver las situaciones tal como eran y responder a medida que cambiaban, y que inspiraba la misma lealtad en sus hombres, era Reinhard von Lohengramm. El invencible y el invicto se acercaban a la batalla final…

 También compartían una antipatía común hacia la dinastía Goldenbaum, que había gobernado a la humanidad durante cinco siglos después de su fundación por Rudolf el Grande. Tanto Reinhard como Yang despreciaron su sistema de aristocracia, rechazando la monopolización de la riqueza por parte de la nobleza y las ventajas legales injustas. Ambos hombres soñaban con una revolución para derrocar el nocivo “sistema social goldenbaumiano” que encadenaba a la humanidad y afrentaba su dignidad. Ambos hombres estaban perfectamente de acuerdo con la opinión de que el propósito del gobierno era abolir la injusticia y aumentar el grado de libertad en torno a la elección individual. ¿Había otra pareja viva en ese momento que compartiera un respeto y aprecio mutuos tan profundos? Y, sin embargo, los dos hombres se vieron obligados a defender sus respectivos casos a través del derramamiento de sangre…

 Lo que los obligó a hacer la guerra unos a otros fue una sola diferencia de valores. ¿Se lograba mejor una sociedad justa concentrando la autoridad o dispersándola? Para discutir esa pregunta, las mentes militares más grandes de la sociedad humana contemporánea se enfrentaron, dejando un rastro de sangre derramado por millones de soldados tanto dentro como fuera del Corredor Iserlohn. ¿Realmente no había manera de que esta tragedia pudiera haberse evitado?

 —J. J. Pisadore, La historia heroica

 El primero de mayo de 800EE/ 2 NCI, la Armada Imperial dio la bienvenida al Kaiser Reinhard a la vanguardia. Su invasión del Corredor Iserlohn ahora podría comenzar. Sería la primera vez en la historia que una flota imperial intentaba capturar la Fortaleza Iserlohn desde el lado del corredor de la antigua alianza.

 En ese momento, los dirigentes del Gobierno Revolucionario de El Facil huían al fondo del corredor. El propio planeta de El Fácil se había rendido. Esta fue una prueba de que Yang Wen-li y sus aliados esperaban arrastrar a la Armada Imperial más adentro del corredor. Como dijo Hildegard von Mariendorf, Yang estaba priorizando el establecimiento de su posición estratégica.

 «Así que Yang Wen-li también tiene la mente puesta en la batalla», murmuró el joven káiser para sí mismo. Hilda observó cómo la sangre subía a sus mejillas de porcelana, sintiendo tanto admiración como inquietud.

 Hubo quienes dentro del gobierno imperial criticaron en voz baja pero públicamente la expedición de Reinhard como un desperdicio de recursos militares. El ministro del Interior, Franz von Mariendorf, no sin cierta circunspección, había comunicado también su opinión al káiser.

 “Usar toda la Armada Imperial para aplastar a Yang Wen-li, nada menos que bajo el mando personal de Su Majestad, es como exterminar una rata con cañones. Confieso mi ignorancia de los asuntos militares, pero seguramente si simplemente bloqueáramos el Corredor Iserlohn desde ambos extremos, los que están dentro se verían obligados a rendirse eventualmente. Forzar una resolución apresurándose a la batalla parece bastante innecesario. Ruego a Su Majestad que considere la sabiduría de regresar a la capital”.

Reinhard ya había escuchado los mismos argumentos de Hilda, Mittermeier y Reuentahl. No los rebatió, pero lideró sus fuerzas a pesar de todo. Como él mismo había revelado sutilmente con la frase «Yang Wen-li también lo va a hacer», Reinhard también esperaba con ansias su batalla, incluso si había establecido la superioridad en el nivel estratégico. Aceptó que Yang tendría la ventaja topográfica. Ese fue el único factor a favor de Yang.

 El vicealmirante Fusseneger, jefe de gabinete del alto almirante Karl Gustav Kempf, era el director de información en el cuartel general imperial y había reunido la escasa información disponible en respuesta a las preguntas del káiser.

“La Flota de Yang está actualmente al acecho dentro del Corredor Iserlohn, con la excepción de parte de sus fuerzas de primera línea. La comunicación en las entradas a los corredores ya es imposible”.

 Técnicamente, no había ninguna fuerza llamada Flota de Yang. Su nombre formal era Fuerza Revolucionaria de Reserva El Fácil, pero como no era ni inspirador ni fácil de pronunciar, había sido casi olvidado al día siguiente de ser anunciado. Según el relato de Dusty Attenborough, todos en el lado de la antigua alianza, excepto el propio Yang Wen-li, la llamaban la Flota Yang por la fuerza de la costumbre. Los registros públicos del lado imperial se unificaron en sus referencias a «la llamada Flota Yang». Por muy incómodo que le resultara al propio Yang, tal era su estima a los ojos de los demás. Como dijo Mittermeier, el propio Gobierno Revolucionario de El Facil era “una mera cresta en la cabeza del gallo que era Yang”.

 En consecuencia, Reinhard no dedicó ni una mirada a los líderes de ese gobierno cuando escaparon al corredor dejando a El Fácil indefenso, solo mostrando una fría sonrisa ante su timidez. Su interés estaba completamente dirigido hacia Yang, el mago de cabello negro, y los trucos que desplegaría en la batalla que se avecinaba.

 «¿No hay forma de obligar a Yang a doblar la rodilla sin combatir?» Hilda le preguntó, no por primera ni por segunda vez. Reinhard la ignoró, no solo a instancias de la parte de él que amaba la guerra, sino también porque sabía que su pregunta tenía la intención de distraerlo.

Si se lo trataba como un experimento mental, podría imaginar cualquier número de cursos de acción no militares. Incluso Mittermeier, cuya topografía psíquica era un ambiente hostil para las alternativas al combate, seguramente había entretenido algunos pensamientos en este sentido. Porque si algo unía a todos era la certeza de que, de no haber sido por la presencia de Yang, el káiser y sus almirantes se habrían enfrentado a una tarea mucho más sencilla.

 ¿Qué hay de atraer a Yang a las supuestas conversaciones de paz y asesinarlo cuando llegue? Tal vez se podría persuadir a sus propios hombres para que lo capturaran con la promesa de indultos para todos los demás en su «batallón rebelde». Por el contrario, podrían ser engañados al pensar que Yang estaba conspirando para venderlos a cambio de su propia salvación. Las posibilidades eran infinitas.

 Pero ninguna de esas posibilidades se cumpliría. El rechazo asqueado de Wittenfeld a tal propuesta por parte de su propio oficial de estado mayor estaba de acuerdo con los principios del ejército de la nueva dinastía Lohengramm, que hacían de la batalla directa de flota a flota su dominio. Tenían una ventaja numérica de diez a uno en Iserlohn; estaban dirigidos por el brillante Kaiser guerrero Reinhard, y la lucha sería dirigida por los «baluartes gemelos» de la Armada Imperial, Reuentahl y Mittermeier, así como por una multitud de otros comandantes legendarios. ¿Qué tenían que temer?

 Aun así, la Armada Imperial no carecía del todo de puntos en los que se sentía insegura o vulnerable. Su ruta y líneas de suministro eran ahora las más largas en la historia humana, y más de la mitad de esa longitud estaba en territorio ocupado. Eran susceptibles a interferencias de muchos tipos: los ataques de guerrilla, terrorismo y sabotaje eran los más obvios. ¿No había muerto uno de los más altos funcionarios del imperio, el ministro de industria Bruno von Silberberg, en un atentado terrorista? La preocupación del ministro del Interior, el conde Franz von Mariendorf, no era injustificada. El liderazgo central del imperio ahora estaba dividido entre su planeta capital, Odin, Phezzan, y la sede imperial de primera línea, asi que en términos de eficiencia en el gobierno estaba muy lejos de ser ideal. ¿No sería mejor corregir este desequilibrio antes de aplastar las últimas moscas irritantes?

En consecuencia, algunos historiadores de épocas posteriores evaluaron la situación con cierta pomposa condescendencia. Una breve incursión en territorio enemigo para lograr una victoria impecable en una batalla decisiva: desde la antigüedad, ¿cuántos tácticos y conquistadores han sido llevados a tumbas en suelo extranjero por este sueño? Ni siquiera un hombre del genio de Reinhard von Lohengramm pudo vencer la dulzura de esta tentación.

 Pero esto no era una mera tentación, se tranquilizó Reinhard mientras se sentaba en sus aposentos privados a bordo de Brünhilde. Era la razón de su existencia.

 Su ayudante, Emil von Selle, se acercó en silencio para retirar la taza de café de porcelana que estaba vacía junto a la mano de Reinhard. Emil se había estado esforzando últimamente por emular la forma silenciosa de caminar de Günter Kissling, jefe de la guardia imperial. Su objetivo era no turbar la soledad del káiser al que adoraba, pero cuando lo logró se enfrentó a un nuevo dilema: cuándo hablar.

 Reinhard se sentó en su sillón, con las piernas cruzadas, sumido en sus pensamientos, excluyendo los movimientos del niño de su atención con gracia natural.

 ¿Habían sido realmente diez años?

Un levísimo movimiento se mostró en los ojos azul hielo de Reinhard.

 Las arenas del tiempo corrieron hacia atrás. Diez años atrás, en 790 EE (año 481 ACI), Reinhard era un chico de catorce años que asistía a la Academia Infantil. Siendo Hermano menor de la amada esposa del Kaiser Friedrich IV, no había cedido su puesto a la cabeza de la clase a nadie. Aun así, o tal vez por eso, había estado solo, vigilado siempre por ojos fijos. Solo había tenido un aliado, pero este amigo invaluable había sido intachablemente confiable y leal, y Reinhard recordó el día en que le había revelado la ambición más profunda de su corazón a ese compañero pelirrojo, aunque expresada en forma de pregunta.

 ¿Crees que lo que era posible para Rudolf es imposible para mí?

 Mientras abría las ventanas del recuerdo, ricas imágenes de sentimientos que habían sido olvidados por mucho tiempo, que nunca deberían haber sido olvidados, llegaron traídas por el viento y la luz para llenar los campos de su mente una vez más. ¿Por qué, se preguntó, los colores habían sido tan vívidos en ese entonces, incluso en pleno invierno? ¿Por qué sus camisas viejas, ásperas y demasiado lavadas, le habían parecido la seda más fina? ¿Por qué la ambición de su pecho había hechizado sus oídos con su melodía? ¿Por qué había aceptado sin vacilar que la palabra “futuro” contenía mil posibilidades, y que la realización de dicha ambición era sinónimo de felicidad? ¿Había sido simplemente un tonto? ¿La inocente arrogancia que lo envolvía había sido lo suficientemente poderosa como para creer en su propia rectitud? Reinhard no podía responder a estas preguntas, pero estaba seguro de una cosa: en ese momento, no había necesidad de preocuparse por tales asuntos.

El breve silencio del káiser terminó cuando su principal ayudante, el vicealmirante Arthur von Streit, le presentó a Fusseneger, claramente nervioso, noticias urgentes.

  “Mis disculpas por la molestia, Su Majestad”, dijo el jefe de información con una voz tan pálida como su tez. “Acabo de recibir noticias de que nuestra vanguardia, dirigida por los almirantes Wittenfeld y Fahrenheit, ya se ha enfrentado al enemigo. La batalla ha comenzado.”

         II

La noticia de que la batalla estaba en marcha naturalmente fue una sorpresa desagradable para Reinhard. Disponer todas las fuerzas bajo su mando en perfecta alineación y competir con el enemigo en el campo de la destreza táctica había sido la intención del joven Kaiser. A diferencia de la Batalla de Vermillion del año anterior, la topografía de esta confrontación dejó a Reinhard incapaz de determinar dónde se llevaría a cabo la batalla, y llegó a la conclusión de que la única manera de forzar una batalla breve y decisiva en Yang Wen-li sería un avance directo por el Corredor Iserlohn.

 “¿Por qué comenzaron las hostilidades antes de mi llegada?” Reinhard exigió, las mejillas sonrojadas por la ira. «¿Quieren deshacer todos mis preparativos para satisfacer su propia valentía imprudente?»

 El puente de Brünhilde tembló con la furia de Reinhard. Los oficiales de su estado mayor permanecieron en silencio, pero Reinhard echó hacia atrás los mechones dorados que habían caído sobre su frente y se obligó a calmarse. Yang debe haber atraído a Fahrenheit y Wittenfeld a la batalla mediante engaños, supuso, para dividir las fuerzas imperiales.

 Esa suposición era bastante correcta. Los hechos, pronto descubiertos, fueron los siguientes:

 La historia comenzó con la presencia de la Armada Imperial en la entrada del Corredor Iserlohn que daba al imperio. Había 15.900 naves estacionadas allí bajo el mando del comandante supremo de la retaguardia, el alto almirante mayor Mecklinger.

 Por órdenes del káiser a través de la lejana Phezzan, Mecklinger había entrado en el pasillo antes que Wittenfeld y Fahrenheit, que se acercaban por el extremo opuesto. Su función principal esperada sería hostigar a la flota de Yang Wen-li por la retaguardia cuando hicieran su movimiento, pero si las circunstancias le permitían entrar en batalla y asegurar la línea de retaguardia antes de la llegada de los otros almirantes imperiales, podrían atrapar Yang en un rápido movimiento de pinza. Sin embargo, el reconocimiento avanzado había revelado la entrada de Mecklinger en el corredor a Yang, quien respondió desplegando una fuerza de más de veinte mil naves.

 «¡¿Más de veinte mil ?!»

 Mecklinger se quedó sin palabras. Era un hombre de una sabiduría estratégica superior que había logrado una serie constante de victorias desplegando e invirtiendo las fuerzas necesarias para cada situación, sin incorporar nunca a su táctica elementos de azar o valentía personal. Basado en esta forma de pensar, calculó que Yang debe tener al menos cincuenta mil barcos en total si estaba preparado para enviar veinte mil para encontrarse con las fuerzas de Mecklinger. Después de todo, desplegar todas las fuerzas de uno fuera del campo de batalla principal y no dejar nada en reserva sería una afrenta al aprendizaje militar en sí.

 Yang había tenido mucho cuidado en manipular las cifras, ya que las antiguas naves de la alianza habían fluido hacia la Fortaleza Iserlohn para evitar que la Armada Imperial captara los números reales. Forzar errores de juicio como el de Mecklinger había sido su objetivo.

 «¡No debemos comprometernos!» dijo Mecklinger. “¡Todas las naves, media vuelta! ¡Salid del corredor!”

 Dio la orden no por cobardía sino por lógica. Las fuerzas bajo su mando ascendían a 15.900 naves en total, algo menos que las veinte mil que había enviado Yang. Lo que era peor, si la Flota de Mecklinger fuera derrotada, no habría una concentración significativa de fuerzas móviles entre la Flota Yang y el territorio imperial. Tal vez unos cien mil buques podrían desviarse de aquellos que protegen la periferia y otros puntos clave, pero sin nadie que los comande como una fuerza unificada, simplemente serían eliminados uno por uno cuando se enfrentaran a Yang en orden de proximidad. Y entonces, más allá del mar de estrellas, la capital imperial, Odín, quedaría indefensa y sola…

 Eso, en otras palabras, era la base delgada sobre la que descansaba la ventaja militar de la Armada Imperial. Enfrentado a este estímulo para su sentido del peligro en el que había confiado durante mucho tiempo, el carácter, la comprensión estratégica y el sentido de la responsabilidad de Mecklinger no le dejaron otra opción que evitar un enfrentamiento inmediato y retirarse a la entrada del Corredor Iserlohn para reorganizar sus fuerzas.

Habiendo logrado este objetivo, las naves de Yang cambiaron de rumbo de inmediato, dirigiéndose directamente hacia los Lanceros Negros de Wittenfeld.

 Wittenfeld no tenía forma de saber sobre la retirada de Mecklinger. En lo que a él respectaba, Mecklinger todavía estaba justo detrás de Yang. En años posteriores, el feroz almirante diría, con los dientes apretados:

“Si Mecklinger no hubiera huido de esa primera batalla, si solo hubiera apoyado nuestro ataque a Yang Wen-li durante un par de días, las cosas habrían sido completamente diferentes. Podríamos haber rodeado a Yang, encerrarlo fuertemente alrededor de la Fortaleza Iserlohn. Los lanceros negros podrían haber atacado la fortaleza, y cuando Yang se apresurara a regresar, Mecklinger habría sido libre de dispararle desde la retaguardia, ¡y logrando una gran gloria personal, debo agregar!”

 Wittenfeld tenía toda la razón en esta evaluación, pero la posición de Mecklinger también era válida, incluso si el Almirante-Artista no deseaba exponer ese argumento en voz demasiado alta.

 “Ningún otro comandante militar en toda la historia entendió la importancia de la inteligencia y las comunicaciones tan bien como Yang Wen-li”, fue la conclusión de Mecklinger. “Temiendo que la Fortaleza de Iserlohn interceptara o saboteara sus comunicaciones, nuestras fuerzas se enviaron mensajes entre sí únicamente a través de Phezzan. Esto inevitablemente creó retrasos, y Yang aprovechó eso para escapar del peligro de ser cercado, en parte a través de la estrategia y en parte a través de la fuerza. Su verdadera grandeza no residía en la precisión de sus predicciones, sino en su habilidad para restringir las acciones y decisiones de su enemigo dentro de los límites de esas predicciones. Incluso los más grandes generales del Imperio Galáctico no hacían más que bailar en el escenario que había preparado para ellos.

 Sin embargo, en el momento de esta reminiscencia, los días de construcción de escenarios de Yang habían terminado.

Wittenfeld todavía estaba furioso por el mensaje altamente descortés que había recibido de Dusty Attenborough cuando llegó otra comunicación el 27 de abril. Que él eligiera convocar una reunión con Fahrenheit para discutir el asunto en lugar de decidir un curso de acción por sí mismo fue, para él, una especie de cortesía personal.

 Según el nuevo mensaje, Merkatz, el almirante que había desertado a la alianza, lamentaba su decisión y deseaba presentar su rendición al Kaiser Reinhard, junto con una oferta para actuar como agente doble dentro de las fuerzas enemigas.

 “No vale la pena discutirlo”, dijo Fahrenheit de inmediato. «Es una trampa. El almirante Merkatz es un enemigo de la Armada Imperial, pero no del tipo que doblega sus principios en un momento como este”.

 “Por supuesto que es una trampa. No necesito que me digas eso. Lo que me interesa es lo que se supone que debe lograr la trampa”.

 Wittenfeld insistió en que el enemigo debía estar esperando adormecer a la Armada Imperial con una falsa sensación de seguridad para que pudieran lanzar un ataque sorpresa. Fahrenheit tuvo que admitir que esto tenía sentido. De hecho, era lo único que tenía sentido. Fahrenheit encontró sospechoso que Yang y Merkatz intentaran un truco tan superficial, pero Wittenfeld también tenía una respuesta para eso.

 «¿Y si es una misión suicida?»

 En otras palabras, Merkatz realmente huiría al cuartel general de la Armada Imperial, pero cuando la Armada Imperial hubiera bajado la guardia, Yang lanzaría su ataque. Naturalmente, Merkatz sería asesinado por haber permitido que lo usaran como señuelo, pero el ataque aún podría tener éxito. Esto también se conocía como una estrategia de «agente muerto»: un infiltrado enviado detrás de las líneas enemigas sabiendo que no sobreviviría. Fue a sangre fría, pero era plausible que Merkatz propusiera tal cosa él mismo.

 “Me imagino que Merkatz está buscando un lugar para enterrar sus huesos. Estoy seguro de que se ofrecería voluntario para sacrificarse por la causa. Después de la próxima transmisión es cuando las cosas se pondrán peligrosas para nosotros”.

 A Fahrenheit le parecía que Wittenfeld estaba disfrutando de la perspectiva en lugar de simplemente predecirla, pero no había razón para oponerse a fortalecer sus defensas y aumentar sus capacidades de respuesta. Puso su flota en nivel de alerta dos y esperó a que Yang hiciera su movimiento.

 En poco tiempo, se recibió una segunda transmisión. Con el consentimiento de Fahrenheit, Wittenfeld envió una respuesta acordando dar la bienvenida a Merkatz como su invitado. En este punto, Wittenfeld debería haber informado de la situación al Kaiser. Tenía la intención de hacerlo, pero recibieron la respuesta que esperaban antes de lo previsto y se vieron obligados a responder al ataque por la fuerza antes de que tuvieran tiempo de hacer el informe. Si Mecklinger hubiera estado de hecho acercándose a la Fortaleza Iserlohn por detrás, la oportunidad de rodear a su enemigo habría sido demasiado buena para dejarla pasar.

 Así Fahrenheit y Wittenfeld entraron audazmente en el escenario que Yang había preparado para ellos.

 El 29 de abril, 800 EE, se levantó el telón de la Batalla del Corredor. Los millones de tropas destinadas a participar sintieron que sus corazones latían más rápido en simpatía con la campana silenciosa que sonó, anunciando a toda la galaxia que el espectáculo estaba por comenzar.

         III

El desorden en el que cayeron las naves de Yang cuando Wittenfeld detectó su acercamiento subrepticio e hizo caer una lluvia de disparos sobre ellos fue doloroso de ver para Wittenfeld. Él no sabía, por supuesto, que el vicealmirante Murai, oficial del estado mayor de Yang, había observado una vez con tristeza que lo único en lo que la Flota Yang mejoraba era en pretender ser derrotada.

 Attenborough se enfrentó a lo que fue, literalmente, la actuación de su vida. El desafío era real. Si no lograban evadir las fauces de los feroces Lanceros Negros, sin duda serían hechos pedazos. Attenborough mantuvo la expresión descarada y serena que necesitaba para controlar a sus subordinados, pero ríos de sudor frío le corrían por la espalda.

 Mantuvo la farsa de vida o muerte a pesar de todo, simulando huir derrotado y permaneciendo fuera del alcance de los cañones principales de la Armada Imperial que lo perseguía. Cada vez que las naves imperiales flaqueaban en la persecución, las de Attenborough se daban la vuelta y devolvían el fuego con insolencia. Como un táctico experimentado cuyo gusto por el combate ahora despertaba, Wittenfeld respondió reduciendo intencionalmente la velocidad de su flota y luego lanzándose hacia adelante para atacar en el momento en que Attenborough retrocedía.

 Estas maniobras de la flota se realizaron de manera sublime y, aunque Attenborough estaba siendo más que cuidadoso, estuvo a punto de encontrarse medio rodeado. Ya sin actuar, Attenborough y su flota huyeron por el corredor. Fahrenheit chasqueó la lengua mientras miraba esto en la pantalla desde el puente de mando de su buque insignia Ahsgrimm.

 “Wittenfeld, perro escurridizo. Tenías esto planeado desde el principio, ¿no es así? ¿Por qué no puedes simplemente obedecer las órdenes del káiser?”

 De hecho, esto fue un malentendido por parte de Fahrenheit, pero la orden de Wittenfeld fue tan precisa cuando los Lanceros Negros cargaron en el Corredor Iserlohn que cualquiera podría haberlo confundido con una maniobra planeada.

 Cuando Yang vio en su pantalla la masa de puntos de luz que representaban a los Lanceros Negros derramarse en el corredor, una furiosa inundación de metal y no metal, supo que la batalla era suya. Todo hasta ahora había ido de acuerdo al plan.

 Yang Wen-li miró alrededor del personal en el puente: su esposa y ayudante Frederica, los vicealmirantes Schenkopp y Murai, su oficial de estado mayor Patrichev y el teniente comandante Soon «Soul» Soulzzcuaritter. Cazellnu se había quedado atrás para proteger la Fortaleza de Iserlohn, y Merkatz y Fischer se habían ido para cumplir con sus propias misiones asignadas. Y luego estaba Julian Mintz, que había sido oficial de estado mayor sin cartera en la sede desde principios de año. Esta era la llamada Familia Yang de ese período, en su formación de batalla sin pretensiones.

 “La Armada Imperial está dirigida por el Kaiser más grande de la historia y comandada por demasiados grandes generales como para contarlos. No pueden caber todos dentro del Corredor Iserlohn a la vez, y ese hecho será la clave para nuestra supervivencia. Apoyémonos en ello lo más que podamos”.

 Yang habló como si explicara los hechos con calma en lugar de rebosar confianza, pero fue exactamente eso lo que plantó en los corazones de sus subordinados la semilla de la idea de que la victoria estaba asegurada. Una de las razones por las que Yang era conocido como «el mago» era sin duda su capacidad casi sobrenatural para inspirar fe en los demás, hasta su propia muerte. Sus subordinados tenían un chiste que habían tomado prestado de los antiguos para expresar esa fe:

 «¿Cuál es el mejor plan que se le ocurrió a Yang Wen-li?»

 «¡Cualquier plan que se le ocurra a continuación!»

 10.45. Llegan informes de un acercamiento repentino de la Armada Imperial. Toda la Flota Yang fue puesta en alerta de nivel uno.

11:30. la vanguardia de Attenborough llegó y se unió a las fuerzas principales de Yang en su ala izquierda para mirar al enemigo que avanzaba.

 «Buen trabajo», dijo Yang a través de la pantalla de visualización.

 “Solo recuerda esto cuando estés repartiendo el botín”, dijo Attenborough. No había tiempo para más bromas.

La postura que Yang adoptó cuando comandaba una flota no había cambiado desde la primera vez que capturó la Fortaleza Iserlohn. Siempre se sentaba en el escritorio de mando, una pierna cruzada sobre la otra con la rodilla en el aire, y hoy no fue la excepción. De vez en cuando, su personal miraba a Yang sentado de esta manera para calmar su respiración.

 La voz de un operador traicionando un temblor comprensiblemente nervioso resonó a través del puente.

 “El enemigo ha pasado por la zona amarilla y ha entrado en la zona roja. Distancia al campo de tiro del cañón principal 0,4 cuatro segundos luz.”

 «Cañones listos», dijo Yang. Levantó una mano, pero no para dar la señal de abrir fuego. En cambio, se quitó la boina negra y alborotó su ingobernable cabello negro. Oliver Poplan, actualmente en la cabina de un caza espartano lejos del puente, había comparado una vez este hábito con la forma en que los gatos levantan el pelaje cuando se sienten amenazados.

 «¡El enemigo ha entrado en el rango de tiro!»

 Yang volvió a ponerse la boina negra y levantó la mano derecha. Julian respiró hondo, y en el momento en que llenó sus pulmones por completo y comenzó a exhalar, la mano de Yang volvió a caer.

 «¡Fuego!»

 «¡Fuego!»

 Vastas gotas de luz y energía levantaron vientos silenciosos que agitaron su rincón de la galaxia.

 La pantalla floreció con explosiones. Concentrar su potencia de fuego era la especialidad de la Flota Yang. Incluso podrían haber sido mejores en eso que fingir una retirada.

 El muro de luz y calor hizo que los Lanceros Negros que cargaban se detuvieran repentinamente. Wittenfeld se enfureció y los barriles de los cañones de la flota comenzaron a estallar en llamas vengativas.

No tendría sentido ver la batalla librada en el Corredor Iserlohn y sus alrededores en 800EE/ 2 NCI,  después del colapso total de la Alianza de Planetas Libres como una lucha entre el bien y el mal. Más bien, fue un choque entre la paz y la libertad, o entre la voluntad de poder y la fe en las instituciones. La imperfecta balanza de la justicia podía descender de uno u otro lado dependiendo de si quien la sostenía apoyaba —o simplemente prefería— a Reinhard von Lohengramm o a Yang Wen-li.

 Para los que peleaban en la batalla, por supuesto, ese punto de vista neutral no era posible. La muerte y el significado de la muerte dependían del resultado de esta batalla.

 Fahrenheit se había apresurado a luchar junto a los lanceros negros después de enviarle un mensaje al káiser de que la batalla había comenzado, y ahora las dos flotas imperiales adoptaron formaciones de huso mientras se enfrentaban a la flota en forma de C bajo el mando de Yang.

 La formación de la Flota Yang tenía la ventaja en un tiroteo frontal, pudiendo desplegar una cantidad mucho mayor de cañones. Ambos comandantes imperiales estaban ansiosos por reagruparse, pero con el riesgo de interponerse en el camino del otro y el peligro inmediato de las armas enemigas por delante, eso sería casi imposible.

 “Deberíamos dejar que los jabalíes de los lanceros negros usen sus colmillos para cavar sus propias tumbas”, siseó el comandante Sanders. Fahrenheit reprendió secamente a su ayudante por el arrebato inspirado en la ira y el complejo de persecución, pero tampoco pudo dejar de lado su propia incomodidad con la situación. Dio la casualidad de que Wittenfeld también estaba insatisfecho. Fahrenheit, sintió, debería haberse quedado atrás como una fuerza secundaria; su insistencia en avanzar junto a Wittenfeld solo impediría que ambos maniobraran libremente en el estrecho corredor.

 El ceño del vicejefe de personal de Wittenfeld, el contralmirante Eugen, estaba fruncido de forma casi indetectable. Se decía que Eugen era el hombre más cauteloso de los Lanceros Negros, y le tomó unos segundos más de vacilación antes de que decidiera ofrecer su opinión a su comandante. Wittenfeld estaba de pie ante la pantalla principal, con los brazos cruzados y el pelo naranja alborotado.

 “Su Excelencia, parece que esto fue una trampa para atraer a nuestras fuerzas al corredor. Si queremos evitar despertar más la ira del káiser, creo que debemos retirarnos, incluso si esto implica ciertos sacrificios.”

 Fue la frase “la ira del káiser” la que pareció impactar a Wittenfeld. En verdad, ya había llegado a la misma conclusión que el propio Eugen. Pero si se retiraban en esta formación, estaban en peligro de ser perseguidos y medio rodeados por la Flota Yang. ¿No sería mejor avanzar y atravesar al enemigo en su centro? Wittenfeld tomó una decisión que no habría sorprendido a nadie que lo conociera.

Los Lanceros Negros comenzaron a moverse. En un ataque directo y frontal, se decía que eran el batallón más destructivo de la galaxia. A Wittenfeld le parecía que la única forma de superar su situación actual era usar este poder destructivo al máximo y crear su propio camino a través del centro de la Flota  de Yang.

 A las órdenes de Wittenfeld, los cañones principales de cada nave de su flota rociaron al otro lado en una triple ráfaga de fuego. Después, los Lanceros Negros avanzaron en una furiosa carga.

 La Flota Yang retrocedió para absorber el ataque suavemente. O, al menos, el centro de la flota lo hizo. El ala izquierda y derecha, por el contrario, avanzaron. En momentos, la flota había adoptado una formación profunda como una V alargada. El tiempo, la flexibilidad y la perfecta coordinación que mostraron fueron el fruto de un arduo trabajo por parte del Vicealmirante Fischer, maestro de operaciones de la flota.

 La profunda línea defensiva de la Flota Yang estalló en un muro de fuego, destrozando a los Lanceros Negros a medida que se acercaban. Las naves imperiales, negras como la laca, se convirtieron en bolas de fuego que se fundían en la laca negra del espacio.

 La Armada Imperial devolvió el fuego. Aunque estaban expuestos a los cañones de la Flota de Yang, continuaron avanzando en perfecta formación. Esperaban forzar una batalla cuerpo a cuerpo, incluso mixta, y usar sus abrumadoras capacidades ofensivas para aniquilar por completo a la Flota Yang. Si Yang perdía el control de la situación por un momento, su flota se disolvería convirtiéndose en nada más que en un desastre.

         IV

“¿Recuerdan la Batalla de Vermillion del año pasado, imperiales? ¿Recuerda la pérdida paralizante, devastadora e imperdonable que fue para vosotros? Te habrían convertido en polvo espacial si no nos hubiéramos apiadado de ti. ¿Les perdonamos la vida y nos pagan con otra invasión? Tu kaiser puede tener una cara bonita, pero no es más que un macarra inútil”.

 Las burlas de Attenborough enfurecieron a la Armada Imperial cuando logró la impresionante hazaña de girar directamente desde completar con éxito su misión de arrastrar a los Lanceros Negros al Corredor Iserlohn para unirse a la Flota Yang en su ala izquierda para un nuevo ataque contra el enemigo.

 Los canales de comunicación de ambos lados se llenaron de gritos beligerantes.

 “¡Sieg Kaiser!”

 «¡Maldito káiser!»

 Los Lanceros Negros atacaron en oleadas desgarradoras. Cada vez que cargaban, las líneas del frente absorbían el fuego disciplinado de la Flota Yang que producía bolas de fuego en gran cantidad antes de que el frente retrocediera. Pero en poco tiempo se reagruparon y cargaron de nuevo, y cada vez que lo hicieron, golpearon severa e inevitablemente a la Flota de Yang. En el puente del Ulysses, el buque insignia de Yang, las explosiones florecieron en un macizo de flores de luz, y la energía desatada creó tal turbulencia que perturbó la densidad de su formación, que alguna vez fue uniforme.

 Una nave patrullera de la Flota de Yang explotó con una luz candente y una nave de guerra de color negro lacado irrumpió a través de la imagen residual hacia ellos. Los oficiales del personal de Yang sintieron que los corazones les saltaban en el pecho. Rayos de energía emergieron como cuchillas desde los costados de babor y estribor del Ulysses, y en el fuego concentrado de los cañones, la nave enemiga fue aniquilada, dejando solo una masa de calor.

 «¿Ese idiota de Wittenfeld cree que puede ganar simplemente cargando?» murmuró el teniente comandante Soon Soul. Pero Yang no se apresuró a descartar la perspicacia de Wittenfeld.

 Desde una perspectiva puramente militar, la capacidad de recuperación de la Armada Imperial era efectivamente infinita, mientras que la de la Flota Yang era cercana a cero. En consecuencia, en el peor de los casos, el lado imperial podría simplemente forzar una guerra de desgaste. Mientras las pérdidas de la Flota Yang coincidieran con las suyas, en poco tiempo el enemigo sería aniquilado y serían los sobrevivientes victoriosos. No valía la pena llamarlo con la palabra «táctica», pero en última instancia, aquí era donde radicaba el propósito de desplegar un ejército masivo.

 “Nuestras dos flotas juntas suman treinta mil naves”, le había dicho Wittenfeld a Fahrenheit. “¡Podríamos enterrarlos a todos, nave a nave, y aún tener diez mil de sobra!”

 Tan irresponsable como sonaba, evidenció una comprensión del camino estratégico. Sin embargo, incluso el comandante veterano de cabello naranja tuvo que admitir que la verdadera situación estaba lejos de ser «nave a nave». De hecho, sus pérdidas fueron asombrosas en comparación con el enemigo. Algún tiempo después de que se rompiera la décima ola, el jefe de personal de Wittenfeld, el almirante Gräbner, y el vicejefe de personal, el contraalmirante Eugen, decidieron que los lanceros negros tendrían que retirarse temporalmente y dejar que la Flota de Fahrenheit asumiera el control como la principal fuerza ofensiva.

 “Un ejército masivo no necesita delicadeza táctica”, dijo Fahrenheit a sus oficiales. “Mantenéos en el ataque. Sigue presionando hacia adelante y golpéalos con fuerza”.

Su juicio y decisión fueron correctos. Si su impulso flaqueaba, solo le darían espacio a Yang para derribarlos a través de sus tácticas artísticas y mágicas. La Flota de Fahrenheit tuvo que mantener su ofensiva, sin darle tiempo al enemigo para responder.

 Su carga inicial fue tan feroz que incluso los Lanceros Negros palidecieron por la sorpresa. Los cañones de la Flota Yang golpearon a los invitados no deseados con fuego y llamas. Pero, en este punto, el lado de Yang estaba en desventaja en términos de fatiga en las filas. Después de intercambiar disparos varias veces, Fahrenheit detectó esto y concentró sus fuerzas en el ala izquierda de la Flota Yang, donde Attenborough tenía el mando. Su plan era atravesar el ala izquierda y luego dar la vuelta en el sentido de las agujas del reloj para atacar el flanco de la flota principal de Yang.

 La maniobra fue exitosa. Con las dos partes de la Flota Yang cortadas temporalmente, el ataque de Fahrenheit en el flanco del cuerpo principal fue brutal, pero recibió una respuesta feroz.

 La flota de Fahrenheit atravesó la masa de naves enemigas, recibió fuego de alta densidad de izquierda a derecha y se convirtió en una masa de bolas de fuego que explotaban en reacción en cadena. Formaron un brillante collar de muerte y destrucción.

 Wittenfeld observó la amarga lucha de sus camaradas desde lejos. Su propia flota ya había terminado de reagruparse y no tenía dudas de que la Flota Yang estaba a punto de agotarse, por lo que ordenó un nuevo ataque. Esta vez, los lanceros negros que cargaban se encontraron solo con fuego disperso y esporádico, lo que les permitió desorganizar a parte de la Flota de Yang.

 Parecía que Wittenfeld y Fahrenheit se habían fusionado y recombinado con éxito sus fuerzas. Sin embargo, no sabían que esa era la clave de la tortuosa trampa que les habían tendido. Los dos mariscales imperiales habían concentrado sus naves en el centro de lo que momentos después se convirtió en un anillo de fuego que los rodeaba.

 Incluso si hubieran previsto este resultado, no se les había abierto ningún otro camino. Ninguno podría haber dejado al otro solo. En menos de media hora, todas las pantallas de la Armada Imperial resplandecieron con disparos y el rumbo de la batalla había cambiado por completo. A pesar de la desventaja numérica de Yang Wen-li en relación con las flotas imperiales, había logrado arrinconar al enemigo haciendo un buen uso del área peligrosa al final del corredor. Esta vez fue el ala derecha de la flota Yang la que obligó a las naves de Fahrenheit a retroceder contra la zona de peligro, y el hombre que dirigía ese ala no era otro que el desertor imperial, el almirante Willibald Joachim von Merkatz.

 “¡¿Merkatz?!”

 Cuando Fahrenheit escuchó el nombre de su viejo conocido, un destello eléctrico recorrió sus ojos azules y dirigió su mirada a los puntos de luz que llenaban su pantalla. Una expresión lejos de la animosidad cruzó el rostro anguloso del famoso general que había sido reverenciado bajo dos dinastías pero que aún tenía solo treinta y cinco años.

 «Bien. Esto me pega más de todos modos”, murmuró Fahrenheit. Ahora acorralado entre el fuego enemigo por un lado y la zona de peligro por el otro, puso a trabajar su notable destreza táctica para reorganizar la flota bajo su mando y concentrar su potencia de fuego en un único punto de la red que los rodeaba para abrir un agujero. Mientras tanto, Wittenfeld desarmó otra esquina de la Flota de Yang y huyó hacia la salida del corredor, abandonando cualquier resistencia adicional. Pero estas acciones también fueron exactamente lo que Yang había anticipado. Respondió abriendo la red que rodeaba a las dos flotas enemigas y luego reformándose alrededor de ellas, envolviendo sus naves en una profunda situación de batalla.

 Yang había utilizado la naturaleza del propio corredor para poner a Fahrenheit y Wittenfeld en una posición brutal. Su única ruta de retirada era ahora un sector largo y estrecho donde se concentraba la potencia de fuego de la Flota de Yang. Para salir del corredor, tendrían que atravesar una tormenta de fuego y calor. Si trataban de adoptar una postura ofensiva en el camino, solo lograrían marchar en filas ordenadas directamente hacia el muro de fuego enemigo; si decidían no cometer el error de girar la cabeza para enfrentar al enemigo, tendrían que huir lo más rápido que pudieran mientras la Flota Yang destrozaba sus flancos expuestos.

 “Algo aterrador, el ingenio de Yang Wen-li. Y, sin embargo, incluso sabiéndolo, terminé justo donde él me quería… Parece que mi vida militar se ha agotado».

 Una sombra burlona fluyó silenciosamente por las mejillas de Fahrenheit.

De las puertas abiertas del Ulises, el buque insignia de Yang, los espartanos estaban a punto de emerger.

 “Ginebra, Licor, Jerez, Absenta. Todas las compañías, ¿estáis listos para luchar?

 La voz del comandante Olivier Poplan estaba tan libre de tensión que podría haber estado a punto de guiarlos en nada más que una larga caminata. Una vez había revelado su secreto para engañar a la muerte a un curioso interlocutor: «Subestimar todo». Ciertamente, era un maestro de ese arte en particular.

 Sus subordinados compartían la misma actitud despreocupada, o tal vez arrogancia. Eran veteranos que habían sobrevivido a innumerables batallas, grandes y pequeñas, desde los días de los Planetas Libres.

 Al menos, la mayoría de ellos lo eran.

 Poplan miró el rostro de la cabo Katerose «Karin» von Kreutzer en una esquina de la pantalla de su nave, observándola prepararse para su primera salida. Sonrió y la luz bailó en sus ojos verdes como rayos de sol.

 «¿Sientes miedo, Karin?»

 «¡No, comandante, no me siento asustada!»

 “Así es, nunca dejes que se note. Incluso la ropa que es demasiado grande al principio se llena a medida que uno crece. Lo mismo ocurre con el coraje”.

 «Sí, señor.»

 “Esta ha sido la Línea de Consejos de Vida Irresponsable de Poplan, donde decimos lo que nos gusta porque no es nuestro problema”.

 Al ver a Karin luchar por una respuesta formal a esto, el joven as se echó a reír.

 “Está bien, Karin, vete. Si puedes hacer el 62,4% de lo que te he enseñado, estarás bien”.

 Karin sintió como si hubiera usado ese 62.4 % en los momentos previos al despegue. La ausencia de «arriba» y «abajo», las protestas de sus oídos internos, la ansiedad de no saber muy bien dónde estabas, en menos de un minuto, las había experimentado todas.

¡Katerose von Kreutzer, cálmate! ¡¿Quieres que se ría de ti?!

¿él? ¿Quién era él? Por un momento, Karin tuvo la desagradable sensación de que el camino de su corazón no era una línea recta.

Los espartanos volaron por el campo de batalla del espacio. La velocidad se sentía agradable en cuerpo y alma, pero su curso no era tan estable como podría haber sido. El enorme casco de un buque de guerra llenó su visión y se apresuró a levantar el morro de su nave. Ejecutando una barrena, se dio cuenta de que ni siquiera sabía si el buque de guerra había sido amigo o enemigo. Tu primera salida también era donde te dabas cuenta por primera vez de lo poco preparado que estabas. Sintió la verdad de esto en cada uno de sus nervios. Se golpeó el casco con el puño cerrado, luego comprobó sus instrumentos, comprobó su posición, pronunció las cifras en voz alta. Al ver una nave que venía desde la otra dirección, puso su mano en los cañones de neutrones aterrorizada, luego se dio cuenta de que era una nave de la Flota Yang y volvió a aterrorizarse por lo que casi había hecho.

 Las balas de U-238 dejaron estelas de fuego detrás de ellos, tejiendo un bordado mortal en el vacío. Rojo, amarillo, blanco: cuchillos deslumbrantes cortaron la noche eterna en mil astillas, cada una de las cuales consumió con avidez innumerables vidas humanas.

 “¡Subestimar todo!”

 Los moralizadores del mundo seguramente entrecerrarían los ojos en desaprobación de estas palabras, pero Karin las recitó como si fueran el más sagrado de los encantamientos. Y era cierto que si un enemigo de la educación como Walter von Schenkopp podía vagar por el universo sin ser castigado por los cielos, el marco de la sociedad merecía toda la subestimación que recibió.

 Una bola de energía salió disparada de un crucero medio destruido en un torrente furioso. Karin volvió a levantar el morro de su nave. Su visión y su corazón dieron vueltas. Justo cuando finalmente logró reconfirmar su posición, una sola walküre imperial voló a su campo de visión. Siguió su propia línea de fuego hacia ella, raspando demasiado cerca de su cabeza.

 “¡Subestimar… todo!”

 Karin escupió las sílabas a ráfagas mientras se esforzaba por virar su amado caza. La walküre completó primero su giro de 180 grados y volvió a dispararle, pero solo alcanzó un espacio vacío. Karin lo capturó en la mira de sus cañones de neutrones y tiró su cabello, como del color del té débilmente preparado, dentro de su casco.

 “¡Maldito Kaiser—!”

«Me informaron que la cabo Katerose von Kreutzer regresó a salvo con una baja confirmada».

  El vicealmirante Walter von Schenkopp, el padre biológico de Karin, recibió esta información en el puente de Ulysses cuando abrió su botella de whisky. Levantó la bebida en alto y sonrió crípticamente.

«¡Tres hurras por la marimacho!»

  ¿Era sincero o solo usaba a su hija como pretexto? El desafío en su expresión era tan resuelto que era imposible saberlo.

         V

A las 23:15 del 30 de abril, el buque insignia de Fahrenheit, Ahsgrimm, finalmente quedó atrapado en la red de potencia de fuego de la Flota Yang. Fahrenheit estaba usando la nave como última línea de defensa, apoyando la retirada de su flota para evitar que se convirtiera en una derrota total, pero a medida que las otras naves se alejaban, la densidad de los disparos enemigos dirigidos a la suya aumentó en una proporción inexorable.

 Justo en el momento en que se excedieron los límites del sistema de neutralización de energía de Ahsgrimm, una lanza de luz chisporroteante perforó su casco. Esto desencadenó más explosiones, y una serpiente de fuego se retorció a través de la nave. Fahrenheit fue arrojado desde la silla de su comandante y contra la pared, luego además se estrelló contra el. La agonía subió en espiral a través de él, y vomitó el aliento y la sangre del fondo de sus pulmones heridos.

 Sentado en posición vertical con cierta dificultad, Fahrenheit escuchó el paso rápido de la muerte que se acercaba rápidamente en las profundidades de sus canales auditivos. Una sonrisa encontró su rostro ensangrentado. Sus ojos azules captaron la iluminación y brillaron con luz reflejada metálica.

 El hogar en el que nací era tan pobre como el de Su Majestad el Kaiser. Me uní a la marina porque necesitaba comer. Conocí a mi ración de comandantes y oficiales superiores inútiles, pero mi recompensa al final fue el servicio bajo el mando del hombre más grande de todos: el mismo Kaiser Reinhard. Yo llamo a eso una vida bastante afortunada. Si las cosas hubieran sido al revés, nunca hubiera podido mirarlo a los ojos…

Cuando la sangre se derramó por la comisura de la boca de Fahrenheit, una nueva agonía se solidificó. En su oscurecido campo de visión, vio que el estudiante de la escuela primaria que servía como su ayudante todavía estaba a su lado. Fahrenheit miró al chico directamente a su cara sucia y llena de lágrimas.

«¿Qué estás haciendo?» gritó. «¡Date prisa y abandona la nave!»

 «Su excelencia…»

 «¡Vamos! ¡Ahora! ¿Sabes cómo me mirarán en Valhalla si llevo un niño conmigo?”

 El niño tosió en medio del fuego y el humo y el hedor de la muerte. Estaba decidido a defender los principios de la escuela.

 “En ese caso, por favor dame un recuerdo. Me aseguraré de que llegue a Su Majestad el Kaiser incluso a costa de mi propia vida”.

 El intrépido almirante miró hacia atrás desde la puerta de la muerte con algo parecido a la exasperación. Intentó una sonrisa arrepentida, pero ya estaba demasiado débil.

 «¿Un recuerdo? Muy bien.»

 Su control sobre sus cuerdas vocales estaba fallando rápidamente.

 “Aquí está: tu vida. Aguanta todo el camino hasta el Kaiser. No debes morir. ¿Me escuchas?»

 Parece dudoso que el propio Fahrenheit haya escuchado las últimas palabras que pronunció.

 A las 23:25, la nave insignia siguió a su comandante hasta la muerte, dejando solo un puñado de sobrevivientes que se lanzaron a las lanzaderas para escapar del derramamiento de sangre.

El 2 de mayo, las tropas derrotadas se reincorporaron a la flota principal al mando del Kaiser Reinhard. Los Lanceros Negros de Wittenfeld habían perdido 6.220 de sus 15.900 naves originales y 695.700 de sus 1.908.000 hombres originales. La flota de Fahrenheit había perdido 8.490 de sus 15.200 barcos y 1.095.400 de sus 1.857.600 hombres. Y, sobre todo, un alto almirante de la dinastía Lohengramm había caído en el campo de batalla por primera vez.

 «Fahrenheit está muerto, entonces…»

 Los ojos azul hielo de Reinhard se hundieron en el dolor. En esta escaramuza inicial de la batalla decisiva, habían perdido a un miembro de su liderazgo militar superior. A pesar de luchar del lado de los enemigos del káiser en la Guerra Lippstadt, su genio en el combate había hecho que fuera perdonado y recibido por el rubio conquistador. Reinhard seguramente lamentó profundamente la pérdida, pero no dijo nada más. Su mirada cayó como una espada de cristal sobre el otro alto almirante, que había regresado con vida. Este fue la primer vez  que Wittenfeld  probaba la derrota desde la Batalla de Amritzer, y el intrépido almirante, con el rostro demacrado pero con la espalda tan erguida como pudo, esperó a que el káiser desatara su ira.

 «¡Wittenfeld!»

 «Sí, señor.»

 “Este error fue muy propio de ti. Eras consciente de que era una trampa, sin embargo entraste directamente en ella e intentaste abrirte camino. Miles murieron, y no hay ningún héroe para recordar”.

 “Causé la muerte innecesaria de un compañero de armas y desperdicié miles de tropas de Su Majestad”, dijo Wittenfeld, usando todas sus fuerzas para mantener la voz firme. «No me molestaré por ningún castigo que consideres apropiado por mi estupidez».

 Reinhard negó con la cabeza, el lujoso cabello dorado ondeando como la luz del sol sólida.

“No pretendo criticarte”, dijo. “Mejor un error propio de ti que  uno  que no lo sea. La tarea que tienes ante ti ahora es tomar más medidas de acuerdo con tu carácter para recuperar este terreno perdido. Esto es, estoy seguro, lo que el almirante Fahrenheit también hubiera querido. Yo también estoy más decidido que nunca a derrotar a Yang Wen-li. Préstame tu fuerza.”

 Se sabía que Fahrenheit había sido nombrado el cuarto mariscal de la dinastía Lohengramm. Wittenfeld inclinó profundamente la cabeza y no pudo levantarla durante algún tiempo. Estaba francamente conmovido por la magnanimidad de su señor.

 Sin embargo, Reuentahl, de pie junto al joven conquistador, observó algo bastante diferente. Sabía, tanto consciente como inconscientemente, que el espíritu conquistador del káiser se concentraba por completo en un solo hombre: Yang Wen-li.

 “Entonces, ¿será la victoria o la muerte, mein Kaiser? Preguntó Reuentahl.

 Hilda, secretaria principal del Kaiser Reinhard, se movió ligeramente y dividió su mirada en partes iguales entre el Kaiser y Reuentahl, quien también era secretario general del Cuartel General del Comando Supremo.

 “No”, dijo Reinhard. “Las opciones no son la victoria o la muerte. Son victoria… o victoria más perfecta.” Se rió con una voz traslúcida. A veces se preguntaba si incluso él se había pasado de la raya en su discurso. Por ahora, sin embargo, había querido reafirmar su razón de ser. Sintió en ese momento en todo su cuerpo la dicha de perseguir la victoria en el campo de batalla.

 Fue la primera sonrisa del káiser en mucho tiempo. Esto, por encima de todo, hizo feliz a su joven ayudante, Emil von Selle.

Capítulo 4. Caleidoscopio

         I

EN NOMBRE DEL KAISER REINHARD, el Cuartel General del Comando Militar Imperial anunció públicamente que el Alto Almirante Adalbert von Fahrenheit había caído en batalla y sería ascendido póstumamente al rango de mariscal.

 Esta noticia también llegó a la Flota de Yang en la Fortaleza Iserlohn. El almirante Merkatz se tomó un día para llorar a su antiguo compañero de armas, un amigo desde sus días en la dinastía Goldenbaum, y estuvo ausente de la reunión de estrategia del 1 de mayo. Su ayudante Schneider ocupó su lugar, pero incluso él llevaba una cinta de luto en el pecho. Esto provocó algunas miradas mordaces del vicealmirante Murai, posiblemente el único riguroso de la flota con el protocolo, pero ni siquiera él dijo nada. Walter von Schenkopp hizo ciertas observaciones muy poco militares, incluido «Nada como un vestido de luto para resaltar la belleza de una mujer» que también provocó la ira de Murai, incluidas algunas miradas que no eran tanto puntiagudas como agujas erizadas.

 Yang estaba exhausto. Parecía querer nada más que un vaso lleno de jerez y un baño lleno de agua caliente, pero esto no era inusual para él. Antes de la batalla, cuando soñaba con formas de lograr lo imposible, se mostraba como un artista creativo, lleno de inteligencia y vitalidad, pero después, cuando el plan se llevó a cabo y los objetivos se lograron, holgazaneaba como un viejo perro de caza.

 “Una vez que termina la pelea, recuerda que lo odia y se pone de mal humor”, fue la evaluación de Julian Mintz. Esto no fue pensado con cinismo; en todo caso, fue pensado como una defensa de la pereza de Yang. Frederica Greenhill Yang, por otro lado, no vio la necesidad de defender a su esposo en absoluto; en su opinión, su ociosidad se podía considerar mejor como una de sus virtudes. Ninguno de los dos era capaz de una evaluación estricta y objetiva de su carácter.

 «Nuestra flota ha ganado la primera batalla, pero ¿afectará esto a la estrategia básica de la Armada Imperial?» preguntó Murai. Era costumbre en la Flota Yang que él abriera las reuniones de estrategia con una pregunta similar a la de una reunión.

 Los jóvenes oficiales del estado mayor, seguros, arrogantes y anárquicos, obviamente mantuvieron a Murai a distancia. El capitán Kasper Rinz, jefe de la brigada Rosen Ritter, había querido ser pintor en su juventud y, a menudo, dibujaba a los otros oficiales del estado mayor en las reuniones. Sin embargo, cuando Rinz dibujó a Murai, en lugar de capturar su rostro, simplemente llenó el espacio entre la boina y el cuello con la palabra ORDEN. Por supuesto, sin los ojos y la boca de Murai, era muy dudoso que esta “banda de mercenarios fugitivos” hubiera podido mantener la cohesión como unidad militar.

 “No creo que cambie mucho las cosas”, dijo Yang. “Esto no ha sido otro Amritsar o Vermillion. Simplemente nos escondíamos malamente en nuestro agujero para que incluso el káiser no pudiera elegir su propio campo de batalla».

 Ese «malamente» no era que Yang fuera humilde, era la verdad. En términos tácticos, Yang no era generoso ni idealista. Hasta que lograra la victoria, luchaba con extrema amargura, sin dar cuartel alguno.

 En ese momento, Dusty Attenborough ya había comenzado a dar órdenes para que se desplegaran cinco millones de minas de cadena en la entrada del corredor, demostrando que Olivier Poplan había estado en lo correcto cuando dijo que para lo único que Attenborough no sentía pereza, era prepararse para una pelea.

 El consenso fue que las minas al menos les ganarían algo de tiempo, y Yang no argumentó en contra. La lucha incesante había pasado factura a la Flota. Sus tanques-cama, que dejaban a sus usuarios completamente renovados en muy poco tiempo, estaban funcionando a plena capacidad, pero con entusiasmo, agitación y ansiedad bailando claqué en sus mentes, algunas de las tropas visitaban las camas varias veces al día. Como era de esperar, no parecía haber muchos en la «feliz familia Yang» que estuvieran en el mismo nivel psicológico que Schenkopp, Attenborough y Poplan. En cuanto a Julian, no sufría de fatiga, pero sentía como si su corazón y sus pulmones pudieran desestabilizarse repentinamente en cualquier momento.

¿Cómo iban las cosas en la Armada Imperial?

 La muerte de Fahrenheit y la derrota de los Lanceros Negros en las primeros  fases del combate habían sido un shock, por supuesto, pero no habían herido gravemente su psicología. Fahrenheit había sido un general talentoso. Los Lanceros Negros eran fuertes e intrépidos. Pero igualmente lo era el Kaiser Reinhard. ¿Y ese líder justamente alabado no estaba desplegando orgullosamente sus alas doradas perfectas e ilesas incluso ahora?

 La moral entre los combatientes era alta, pero los líderes de la armada no podían formular una estrategia basándose únicamente en la moral. Los baluartes gemelos de la armada imperial se reunían para debatir todos los días.

 Era una noción común en los estudios militares que, si bien una gran fuerza y ​​una fuerza significativa eran elementos esenciales para establecer la superioridad en el nivel estratégico, esto no era necesariamente cierto en el nivel táctico. Dependiendo de la geografía del campo de batalla, el tamaño superior podría incluso influir en la derrota.

 Mittermeier y Reuentahl sabían que esto era cierto por propia experiencia. Si el tamaño de la fuerza hubiera sido lo único que determinase la victoria, la dinastía Goldenbaum debería haber eliminado por completo a la Alianza de Planetas Libres en la Batalla de Dagon; mientras tanto, la alianza debería haber ganado en la Batalla de Amritzer. Una gran fuerza militar no podría funcionar según lo previsto a menos que estuviera perfectamente abastecida, provista de información precisa y sin soldados ociosos, en ese orden. Frente a la topografía única del corredor Iserlohn, Reuentahl y Mittermeier se vieron obligados a tener especialmente en cuenta ese tercer elemento.

No todos aceptaron la opinión de que la Batalla del Corredor fue el último y glorioso acto de la «Gran Campaña» del Kaiser Reinhard y, por lo tanto, la batalla más importante de todas para el Kaiser.

Algunos de los historiadores militares de épocas posteriores argumentaron que el «espléndido refinamiento» que caracterizó las acciones militares anteriores del káiser no se veía por ninguna parte en Iserlohn, que en su lugar acogió nada más que «una exhibición ostentosa de superioridad militar», pero ¿esas eran críticas o lamentos?

En cualquier caso, la «superioridad militar» de Reinhard nunca había vacilado, pero eso se debía a que se había empleado en entornos donde la fuerza militar era efectiva.

 La noticia de que la Flota Yang había minado la entrada al Corredor Iserlohn causó algunas cejas fruncidas entre los líderes de la Armada Imperial. No pudieron comprender, de inmediato, lo que planeaba Yang Wen-li. ¿No era arrastrar al enemigo al corredor su única ruta táctica hacia la victoria? ¿Estaba simplemente ganando tiempo antes de verse obligado a enfrentarse a su invasión?

 «¿Por qué llevar partículas direccionales Seffl, si no fuera por casos como este?» dijo uno de los asistentes a la reunión. “¿Por qué no usarlos para abrir un camino a través del campo minado, tal como lo hicimos en Amritzer? Lo que Yang está planeando es irrelevante”.

 El mariscal Reuentahl, secretario general del Cuartel General del Comando Supremo, descartó esta opinión de inmediato. Sus circunstancias en Amritzer habían sido completamente diferentes. Incluso si ese no hubiera sido el caso, su campo de batalla aquí era el Corredor Iserlohn. Era angosto y estrecho, y si estuviera «tapada» con un campo minado, su libertad de movimiento se vería severamente restringida.

 “Supongamos que usamos las partículas Seffl para perforar un agujero en ese tapón”, dijo Reuentahl. “La Flota de Yang nos estará esperando al otro lado, lista para concentrar el fuego en ese agujero recién perforado. Dispararán a nuestras naves cuando salgan del agujero, dejándonos sin la oportunidad de devolver el fuego. Toda la flota podría perderse.”

 Sin embargo, el hecho era que para aplastar a la Flota Yang tendrían que ingresar al corredor de alguna manera.

«Pero tal vez no tengamos que descartar su idea por completo», murmuró Reuentahl.

 Después de medio día de reflexión, presentó su propia propuesta a Reinhard.

 El káiser asintió con la cabeza,  con su cabello dorado ondeando.

«Muy bien», dijo. “Nuestras fuerzas son siete u ocho veces más grandes que las de ellos. Seguramente sean suficientes para eliminar a Yang Wen-li si podemos entrar al corredor».

 “Gracias, Majestad. Con su asentimiento, avanzaré con la ejecución. Si ve alguna área que requiera trabajo adicional, por supuesto, la modificaré…”

 “No veo ninguna en este momento. Si ni siquiera tu estratagema nos da la victoria, pensaré en otro método para contrarrestar las intrigas de Yang. Lo has hecho bien.»

 Oskar von Reuentahl, al igual que su príncipe y sus enemigos, contenía contradicciones. Una serie de pruebas circunstanciales plantean dudas sobre si realmente esperaba ver al Kaiser Reinhard victorioso al final, pero la estrategia que había propuesto en esta ocasión era probablemente la mejor, dadas las circunstancias y condiciones del momento.

 Wolfgang Mittermeier, por consideración tanto a su kaiser como a su amigo, también examinó la propuesta en detalle, pero tampoco encontró nada que requiriera enmienda.

 “¡Una calificación aprobatoria del lobo del vendaval! Qué honor”, ​​dijo  Reuentahl. «Tal vez también haya lugar para mí en el personal de la armada espacial, ¿eh?»

 Los ojos grises de Mittermeier, llenos de vitalidad, brillaron al reconocer el significado oculto de su amigo.

 “No, creo que no”, dijo.“Al menos no entre los oficiales de mi estado mayor. Nuestro káiser podría no ser del tipo que siente celos de sus subordinados talentosos, pero yo lo soy”.

Reuentahl sonrió levemente ante esta débil respuesta a su propio chiste débil. La sonrisa apareció de manera diferente en su ojo derecho negro, su ojo izquierdo azul y sus labios parejos.

 “¡El lobo del vendaval es demasiado modesto! Los únicos hombres en la galaxia que pueden superarme como estrategas son mi Kaiser, Yang Wen-li, Merkatz y tu. Que solo necesite pelear contra dos de ellos es mi gran suerte”.

 La voz de Reuentahl recordaba el sonido de una corriente oceánica con múltiples capas a diferentes temperaturas. Después de medio segundo de silencio, Mittermeier se agarró el lóbulo de la oreja.

 “Según tu lógica, más de la mitad de los cinco mejores comandantes de hoy están en nuestro campo. Si trabajamos juntos por un propósito común, la victoria estará a nuestro alcance”.

 La irritación apareció de repente en el rostro de Mittermeier.

 “Suficiente, Reuentahl. No entiendo por qué tú y yo siempre hablamos tan maliciosamente. Nunca fue necesario hasta hace muy poco”.

Reuentahl asintió, sonriendo francamente a su viejo amigo.

“Tal como tú dices”, dijo. “La noche está aquí y aún no hemos empezado a beber. Tengo un blanco del 446. Tal vez no sea rival para un 410, pero ¿qué dices?”

         II

A las 06.30 del 3 de mayo del 800EE/ 2 NCI, la Armada Imperial Galáctica comenzó su entrada en el Corredor Iserlohn bajo el mando directo del Kaiser Reinhard. Incluso después de perder más de un millón de almas en las primeras escaramuzas de la batalla, las fuerzas imperiales aún contaban con 146.600 naves y 16,2 millones de oficiales y hombres, con más en reserva en la retaguardia, específicamente, 15.200 naves bajo el mando del alto almirante August Samuel. Wahlen, actualmente estacionado entre el corredor y la antigua capital de la alianza, el Planeta Heinessen. La flota de Yang Wen-li, por otro lado, ya se había reducido a menos de 20,000 buques. En términos de números absolutos, los dos lados simplemente no tenían comparación.

 Kaiser Reinhard estaba en el puente del buque insignia de la flota Brünhilde, donde la pantalla mostraba a la vanguardia de la Armada Imperial limpiando minas a medida que avanzaban.

 El «comandante silencioso», el alto almirante Ernst von Eisenach, había sido elegido por el káiser para dirigir la fuerza de ataqueinminente.

 “Estas órdenes son el mayor honor que un guerrero podría recibir. No escatimaré esfuerzos para cumplir los deseos de Su Majestad, y si esos esfuerzos fueran insuficientes, me disculparé con mi vida. ¡Sieg Kaiser!”

 … es lo que Eisenbach no dijo, sino que hizo solo una reverencia respetuosa y silenciosa antes de abandonar la presencia del káiser.

 Uno a uno, los demás almirantes recibieron sus órdenes y se dirigieron a sus puestos. Wittenfeld, que había probado el cáliz amargo de la derrota en el primer enfrentamiento, recibió el mando temporal de la antigua Flota de Fahrenheit además de la suya, lo que le proporcionó casi veinte mil naves en total. La implicación era tan clara para Wittenfeld como para todos los demás: el káiser tenía grandes expectativas sobre el ardiente deseo de venganza del feroz comandante.

 Neidhart Müller, el más joven de los altos almirantes, fue asignado para proteger la retaguardia. Había desempeñado este papel en casi todas las etapas de la Gran Campaña del káiser desde su comienzo el año anterior. La verdad era que la Armada Imperial simplemente no podía eliminar la incertidumbre que yacía a su paso a medida que avanzaba por la galaxia. Detrás de ellos se extendía un vasto territorio que una vez había pertenecido a su ahora derrotado enemigo. Si surgiera una rebelión organizada, podría estar más allá de la capacidad de sofocar incluso del experimentado Wahlen. En tal caso, Müller regresaría del campo de batalla y cooperaría con Wahlen para asegurar la ruta más amplia posible de regreso al territorio de origen del imperio para el resto de la flota. También era responsable de defenderse del ataque enemigo por la retaguardia, aunque eso parecía imposible en su situación actual.

 El hombre al que se le había confiado la vanguardia y era por tanto encargado de limpiar el campo minado mientras se sumergía en las profundidades del corredor era el vicealmirante Rolf Otto Brauhitsch. Fue una operación agotadora que se extendió por más de medio día, pero finalmente completó la tarea.

 Brauhitsch había servido anteriormente bajo Siegfried Kircheis. Después de la muerte de Kircheis, quedó bajo el mando directo de Reinhard. Ya  fuera en el frente o en la retaguardia, su capacidad para hacer frente a las situaciones a medida que surgían era de primer nivel, y sus meticulosos preparativos avanzados y su liderazgo decisivo en batalla desmentían su juventud. A veces, sin embargo, se le acusaba de olvidar los preparativos que él mismo había hecho y de precipitarse a ciegas. Quizás fue simplemente que, si bien su valentía era innata, su atención a los detalles era el fruto de un esfuerzo consciente.

 A las 21:00 del 3 de mayo, Brauhitsch disparó su primera andanada contra la Flota de Yang. El fuego de respuesta atravesó el oscuro vacío hacia él precisamente quince segundos después. Los puntos y haces de luz se multiplicaron por medio segundo hasta que su pantalla se convirtió en una vasta y ondulante cortina de luz.

 A partir de este momento, el Iserlohn Corridor se convirtió en un caleidoscopio vertiginoso de devastación y matanza.

En poco tiempo, la Flota de Brauhitsch estaba recibiendo fuego concentrado. Peor aún, el campo minado detrás de ellos hacía casi imposible la retirada.

 Todo esto era como se esperaba, de hecho, era parte de su estrategia. Brauhitsch cumplió las instrucciones que había recibido del káiser y dividió sus 6.400 naves en escuadrones de cien para evitar la concentración del fuego enemigo, pero la flota sufrió no pocos daños al ejecutar esta maniobra. Con muros de fuego y luz acorralándolos por delante y por detrás, la vanguardia de la Armada Imperial se había visto obligada a adoptar una posición peligrosa.

 A las 02.20 del 4 de mayo, el secretario general del Cuartel General del Comando Supremo, el mariscal Reuentahl, ordenó el comienzo de la segunda fase de la operación.

 Comenzó la liberación de partículas direccionales Seffl. El campo minado estaba atravesado por cinco columnas invisibles de nubes, que cuando se encendían se convertían en cinco enormes dragones de llamas que bailaban en el vacío. Era a la vez una vista magnífica y una manifestación feroz del terror dentro de esa misma magnificencia. Finalmente, los dragones ardieron, dejando cinco túneles a través del campo minado como los dedos de un dios colosal que se hubiera apoderado de los dragones y los hubiera aplastado.

 Cruceros de alta velocidad entraron a raudales en los cinco túneles.

Cuando salieron al corredor, las antiguas fuerzas de la alianza rápidamente les arrojaron fuego, y muchos explotaron en bolas de fuego. Sin embargo, era imposible mantener el fuego de supresión en cinco entradas a la vez y, sobre todo, los cruceros eran una distracción. Mientras la atención de la Flota Yang estaba enfocada en los cinco túneles, las fuerzas principales de la Armada Imperial estaban entrando por el camino que Brauhitsch había despejado con tanto cuidado en el corredor propiamente dicho.

 Después de dos horas de batalla campal, el ejército imperial finalmente estableció lo que podría llamarse una cabeza de puente dentro del Corredor Iserlohn.

 La forma de color blanco puro del buque insignia de Kaiser Reinhard, Brünhilde, emergió en el corredor a las 12:00 del 5 de mayo, y el canal de comunicaciones de la Flota Yang se llenó de inmediato con tensión y ansiedad vocalizadas.

 “El Kaiser ha hecho su aparición. ¿Estamos listos para presentar nuestro ramo?” preguntó Attenborough, en un estilo más bien apagado para él. Estabilizó su respiración y los latidos de su corazón, luego golpeó el escritorio de su comandante y gritó: «¡Fuego!»

 Attenborough era el estudiante más exitoso de la escuela Yang Wen-li de fuego concentrado en un punto. Decenas de miles de rayos de luz cayeron sobre cientos de puntos individuales en el espacio como lluvia torrencial. Fue una combinación perfecta de cálculo y práctica.

 La Armada Imperial densamente poblada no pudo evitar el fuego del cañón frontal. Un rugido inaudible de destrucción golpeó a  naves y humanos por igual, cascadas de calor y luz brotaron en todas direcciones.

 El pasillo se llenó de diminutas estrellas recién creadas. Las espirales de energía provocaron una reacción en cadena e inundaron el estrecho corredor con oscuros flujos torrenciales. Ambos lados quedaron desordenados y los rayos de energía también se desviaron, lo que redujo su tasa de aciertos. Por un momento, las líneas del frente fueron puro caos. El primero en recuperar algo de control sobre el orden fue la Flota Yang, que estaba acostumbrada a luchar en el corredor. Justo cuando Mittermeier estaba luchando contra el acoso del fuego y las reducidas dimensiones de Iserlohn para formar una formación adecuada, la Flota Yang se acercó y bañó sus barcos con fuego de cañón.

 “¡Ala izquierda, retírense! ¡Ala derecha y central, adelante!”.

 Mittermeier esperaba atraer a la vanguardia de la Flota deYang con la retirada de su ala izquierda, mientras giraba simultáneamente en un semicírculo en sentido contrario a las agujas del reloj para atacar al enemigo desde su flanco de babor. Nadie más que el lobo del vendaval podría haber esperado ejecutar una maniobra tan dinámica.

 Si Mittermeier hubiera tenido éxito, Yang sin duda se habría visto en una posición difícil. El movimiento de la flota imperial, sin embargo, no coincidió con la velocidad de sus órdenes en ese momento. Sus sistemas de comunicación también funcionaban de manera imperfecta y carecían de espacio suficiente para maniobrar libremente sus enormes fuerzas. Yang no desaprovechó el momento en que la Armada Imperial cayó en una ligera confusión y dio órdenes de disparar.

 La pantalla de Brünhilde se llenó de ondulantes explosiones. Cientos de naves que custodiaban a la diosa blanca intacta estallaron en llamas pulsantes y se hicieron pedazos. Pero el buque insignia de la flota permaneció oculto detrás del resto de la densa formación de la Armada Imperial.

 Mittermeier emitió un sonido de frustración y se volvió hacia su ayudante, el teniente comandante Amsdorf.

 «Mientras dejaba que me halagaran con títulos como ‘mariscal’ y ‘comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial’, parece que mi sentido del mando en la batalla estaba embotado», dijo. «¿Puedes imaginar? ¡Formular un plan sin asegurarse de que toda la flota pueda llevarlo a cabo!”

 Mittermeier solicitó y recibió permiso del káiser para trasladarse de Brünhild a su propio buque insignia Beowulf y entrar en la refriega en el frente. Eran las 20.15 horas del 4 de mayo.

         III

“¡El lobo del vendaval ha llegado al frente!”

 El canal de comunicaciones de la Armada Imperial se llenó de aplausos. El único hombre en el ejército imperial cuya popularidad entre los soldados en comparación con la de Mittermeier era el propio káiser. Incluso Reuentahl quedaría en tercer lugar.

 Exponiéndose tranquilamente al fuego enemigo, Mittermeier reformuló las tácticas de la flota y luego dio órdenes a sus subordinados para su ejecución.

 «¡Bayerlein, ve!»

 El joven oficial sintió que su corazón se aceleraba ante la orden de su amado y respetado comandante. Bayerlein tenía alrededor de seis mil naves a su cargo en ese momento. No era una fuerza grande en el contexto de la Armada Imperial, pero era magníficamente ágil y receptiva. Mittermeier, restringido por la forma del corredor mucho más que por avanzar en una sola columna, hizo que Bayerlein formara un ala para un posible medio cerco.

 Fueron recibidos por el batallón de Dusty Attenborough. Yang había reconocido las intenciones estratégicas de Mittermeier y consideró imperativo detener a Bayerlein.

 Como comandantes en batalla, Bayerlein y Attenborough eran más o menos iguales. El desequilibrio era de recursos. Attenborough solo pudo reunir el 80% de las fuerzas que su enemigo podría desarrollar como vanguardia. Si la situación pasaba de un choque frontal a una batalla mixta, se vería abrumado en poco tiempo.

 Como resultado, decidió atraer a Bayerlein a una posición entre el batallón de Attenborough y el cuerpo principal de la Flota de Yang para lanzar un ataque de pinza. Y así, solo cinco minutos después de su primer enfrentamiento, Attenborough comenzó su retirada e invitó al enemigo a cargar.

 Bayerlein reconoció la trampa, pero nada conseguiría volviéndose atrás ahora. Confiando en que Mittermeier pensaría en algo, aceptó la invitación de Attenborough y avanzó, acelerando a medida que avanzaba, disparando rayos de energía y misiles, casi como para desperdiciar energía intencionalmente.

 Las actividades tácticas de Yang en este punto fueron inusualmente refinadas. Mientras verificaba los movimientos de Mittermeier con fuego de cañón, ordenó a su vanguardia que avanzara a toda velocidad en un ángulo de las diez en punto.

Cuando Bayerlein se dio cuenta de lo que estaba pasando, Yang casi lo tenía medio rodeado. Una retirada apresurada permitió a Bayerlein mantener sus pérdidas al mínimo.

 Mittermeier no pudo reprimir una risita triste, corta pero bastante seria.

“¿El Mago está jugando con Bayerlein ahora? Está en una categoría propia”.

 Sin el liderazgo y la estrategia de Yang Wen-li, la Fuerza de Reserva Revolucionaria de El Fácil habría sido, en el mejor de los casos, una chusma desordenada. Por otro lado, mientras Yang los guiaba, las unidades bajo su mando eran lo mejor de lo mejor, las más fuertes de la galaxia, golpeando por la izquierda y parando por la derecha, primero avanzando y luego retrocediendo, tan vigorosos y activos que sus veinte mil naves podrían hacer frente a cinco veces esa cantidad. Por supuesto, esto se produjo a costa del desgaste por fatiga. Incluso si sus espíritus se mantuvieran altos, sus cuerpos flaquearían gradualmente al tratar de obedecer órdenes.

 Ahí, reflexionó Mittermeier, sería cuando llegaría su oportunidad de victoria, pero no había garantía de que la Armada Imperial se mantuviera unida tanto tiempo. Si eso no fuera suficiente, la topografía los obligaría a desplegar sus recursos poco a poco, casi uno por uno.

 Reinhard, Reuentahl y Mittermeier eran muy conscientes de lo imprudente que era esto, pero al verse arrastrados al corredor, no tenían otra opción. La única opción que podían ver era continuar acumulando fuerza sobre fuerza y ​​aplastando a la Flota Yang lo mejor que pudieran.

 Sin embargo, la dirección táctica de Mittermeier también fue casi sobrenatural en su precisión y prontitud. Al igual que su amigo cercano Reuentahl, Mittermeier abrigaba algunas críticas privadas a nivel estratégico con respecto a la campaña de conquista del káiser. Habiendo recibido sus órdenes, sin embargo, limitó su pensamiento al nivel táctico y concentró todo su conocimiento y habilidad como comandante en establecer una ventaja en el campo de batalla frente a él. Usó las fuerzas que tenía disponibles para crear unidades de batalla de mil naves de dos tipos, una enfocada en la movilidad y la otra en la potencia de fuego, y usó estas unidades para reforzar las líneas de batalla donde parecían estar en peligro de colapsar. También mantuvo los buques médicos y de suministro funcionando a plena capacidad para mantener la logística de la flota unida orgánicamente.

 Como resultado, aunque la Armada Imperial reconoció la ventaja de la que disfrutaba la Flota de Yang, no huyó y, de hecho, mantuvo el orden obstinadamente hasta un grado que incluso Yang tuvo que admirar.

 «Ese es el lobo del vendaval para ti», dijo. “Nada ostentoso en sus tácticas, pero no cualquier almirante podría llevarlas a cabo”.

En verdad, Mittermeier habría descartado este elogio como una tontería. La Armada Imperial era mucho más poderosa que su enemigo y, sin embargo, habían entrado en un campo de batalla tan abarrotado que les había privado de su libertad de movimiento. Los que estaban en la retaguardia de sus fuerzas no pudieron unirse a la refriega en absoluto, y solo pudieron ver cómo se desarrollaba la situación desde lejos a través de un muro de sus aliados.

  «He dejado a los hombres ociosos», murmuró Mittermeier para sí mismo. «¿Qué clase de comandante soy?» Se sintió profundamente avergonzado por este fracaso en dominar y aplicar incluso los fundamentos del aprendizaje militar.

El 6 de mayo, Yang atacó a la Armada Imperial usando una estrategia sugerida por Merkatz. Yang, Merkatz y Attenborough golpearon en sucesión la estrecha ala izquierda de su enemigo. Cuando la Armada Imperial comenzó a verter su fuerza principal en esa ala para reforzarla, el comodoro Marino dirigió un equipo de ataque hacia el núcleo de su fuerza principal. Este no era un plan poco ortodoxo; en todo caso, fue el colmo de la ortodoxia, pero precisamente por eso era probable que tuviera éxito y, de hecho, casi lo tuvo.

 «¡Muy bien, ve!» Marino gritó, golpeando con el pie. «¡Démosle a ese encantador káiser suyo el funeral más hermoso que jamás hayan visto!»

 Emocionado por su propia voz, respirando aceleradamente, Marino se lanzó hacia Brünhilde como un relámpago hacia un pararrayos.

 El alto almirante Steinmetz se dio cuenta del peligro que corría su príncipe. Su flota estaba en una formación larga y estrecha, no necesariamente la más ventajosa para la batalla, pero tenían ventaja numérica. Se abalanzaron sobre Marino desde el frente y se fueron para detener su avance.

 Inquieto por el tamaño y el impulso de la flota enemiga, la fuerza de ataque de Marino partió a la derecha. Después de una escaramuza de treinta minutos, Marino había perdido el 40% de sus naves. Su formación se estaba derrumbando y estaban al borde de una derrota. Lo que los salvó fue el cuerpo principal de la Flota de Yang.

 “¡La fuerza enemiga principal se acerca en formación cerrada!” gritó el operador de Steinmetz. Steinmetz ordenó a sus hombres que dieran la bienvenida a los intrusos con fuego de cañón, pero su puntería era mucho menos precisa que la de los artilleros de la Flota de Yang. Pronto, la Flota Steinmetz se convirtió en una masa de bolas de fuego y luz que se extendía a lo largo de decenas de miles de kilómetros.

 En este punto, la flota principal de Yang y la flota de Merkatz se habían unido sin palabras. Lado a lado, alternaron ataques contra la Flota Steinmetz hasta que, sorprendentemente rápido, fue desmantelada.

 El buque insignia de Steinmetz, el Vonkel, recibió tres disparos simultáneos con cañones de riel a las 11:50 del 6 de mayo. El fuego siguió a la explosión y el interior del buque se sumió en el pánico. El dios de las llamas agitó su espada en el puente, derribando a los oficiales y enviando equipos e instrumentos volando con una ola de intenso calor. Mientras los gritos de agonía daban paso a gemidos moribundos, el ayudante de Steinmetz, el comandante Serbel, buscó al almirante a través de la sangre, el fuego y el humo. Steinmetz había caído boca abajo a su lado. Serbel tosió una masa sanguinolenta y luego abrió su boca manchada de rojo para hablar.

 «La pierna izquierda de Su Excelencia está completamente aplastada», dijo.

 “Sus informes siempre fueron precisos”, respondió Steinmetz, sin sonreír. “No sé cuántas veces me han salvado”. Miró el lado izquierdo de la parte inferior de su cuerpo de una manera casi profesional. Casi no tenía sensibilidad en la pierna. “Sin embargo, creo que esto es todo para mí. ¿Estás herido?”

 No obtuvo respuesta. Serbel ya se había derrumbado boca abajo en un charco de su propia sangre, que ahora se evaporaba rápidamente por el calor que entraba por el suelo desde el nivel inferior. Estaba completamente inmóvil.

 Steinmetz llamó a su jefe de gabinete, Bohlen. Como era de esperar, no hubo respuesta. El entumecimiento se extendió a su pierna y cadera derechas a medida que su hemorragia empeoraba. La noche cayó sobre su campo de visión y se levantaron barreras invisibles en sus canales auditivos.

 “¡Gretchen!” murmuró, y respiró por última vez.

Incluso von Reuentahl tuvo que detenerse un momento cuando sus ojos heterocromáticos reflejaron el arcoíris de luz que envolvía al Vonkel. Reinhard miró por encima del hombro a su secretario general. El rostro del joven Kaiser estaba medio iluminado por los rayos de luz de la pantalla como una escultura de porcelana  y obsidiana.

 “¿Steinmetz abandonó la nave?” preguntó Reinhard.

 «Lo comprobaré de inmediato, mein Kaiser».

 Reuentahl ni siquiera se dio cuenta de los cuatro medios momentos de atónito silencio que había necesitado antes de responder.

 El único miembro del centro de mando de Steinmetz que sobrevivió fue el contraalmirante Markgraf. Pasaron tres minutos antes de que pudiera informar de la muerte de su comandante. El Kaiser Reinhard se llevó una mano a la frente clara ante la noticia de la pérdida de un segundo almirante. Sus párpados de largas pestañas se cerraron solo por un momento antes de que se abrieran de nuevo y sus ojos azul hielo buscaron a una sola persona.

 «Fräulein von Mariendorf».

 «Si su Majestad.»

 “Por la presente te nombro nuevo asesor principal del cuartel general imperial. Vas a ocupar el lugar de Steinmetz como mi lugarteniente.”

 Hilda se quedó desconcertada, a pesar de su perspicacia habitual.

 “Pero, Su Majestad, yo…”

 Reinhard levantó la mano, tan blanca como si la hubieran tallado en halita, y silenció la objeción de la  hija de conde.

 «Lo sé. Nunca has liderado un solo soldado. Pero liderar las tropas es el trabajo de los comandantes de primera línea, y liderar a los comandantes es el trabajo del káiser. Lo único que pido es que me aconsejes. ¿Quién se opondrá a que seleccione a mi personal como mejor me parezca?”

 Hilda se inclinó respetuosamente, absteniéndose con tacto de nombrar a la única persona que de hecho se opondría, con muy alta probabilidad.

         IV

En este punto de la batalla, la formación de la Armada Imperial se estaba derrumbando, e incluso la dirección sobrenatural de Mittermeier no pudo revertir por completo la tendencia. La flota que Steinmetz había comandado no tenía de ninguna manera poca potencia, pero con su centro de mando desaparecido no podía coordinar sus movimientos, e incluso su valiente defensa contra la ofensiva de la Flota Yang fue casi completamente ineficaz. De hecho, debido a que se estaba extendiendo de manera desordenada tanto a la izquierda como a la derecha, en realidad estaba empeorando las cosas al confundir la cadena de mando entre sus aliados.

El Kaiser Reinhard se paró en el puente del buque insignia de la flota, observando con calma el fuego enemigo que ahora llegaba casi hasta Brünhilde. Reuentahl, que estaba a su lado, observaba atentamente al káiser, pero solo vio un mínimo de surcos en su elegante frente.

 ¿Es aquí donde termina mi vida, entonces, junto a este rey conquistador de cabellos dorados? Bueno, hay destinos peores. Reuentahl sonrió en secreto al espejo que guardaba en los rincones tenuemente iluminados de su corazón. Por supuesto, había tomado precauciones para proteger el cuartel general imperial del riesgo.

 El contraalmirante Alexander Barthauser era conocido como uno de los líderes más valientes bajo el mando de Reuentahl. No poseía un talento sorprendente ni mucha capacidad para manejar grandes fuerzas, pero en el campo de batalla hacía todo lo necesario para cumplir fielmente sus órdenes, y en este punto se había ganado la confianza de Reuentahl.

 Los 2.400 buques de Barthauser se posicionaron paralelos a la Flota Yang a lo largo de su lado de estribor y la bañaron con un fuego de cañón implacable, frenando con éxito su avance. No ganaron mucho tiempo, pero fue suficiente para que la Brünhilde escapara. El orgullo de Reinhard hizo que la retirada fuera a regañadientes, pero Reuentahl pudo persuadirlo de que retroceder les permitiría atraer a la flota principal de Yang a una trampa y rodearlos a medias. Sin embargo, la coordinación entre las muchas flotas de la Armada Imperial no fue lo suficientemente rápida para lograr este objetivo. Antes de que pudieran posicionarse dentro del espacio abierto por la retirada de Brünhild, la Flota Yang ya había cargado para ocuparlo.

 Cuando su operador gritó que Yang estaba avanzando sin piedad, Reuentahl pensó que era extraño, pero extendió sus cañoneras para recibirlos con armas.

 Justo en ese momento, la Flota Yang cambió de rumbo, abalanzándose bajo las formaciones defensivas de la Armada Imperial para golpear a la fuerza principal de Reinhard con rayos de energía y misiles desde abajo y cargar contra sus filas a corta distancia.

 Los almirantes de la Armada Imperial compartieron un estremecimiento de horror. En ese momento, Yang les parecía menos un comandante inspirado que un señor de la guerra brutal. El fuego de los cañones fue intenso, destrozando la resistencia de la Armada Imperial y llegando casi hasta el Brünhilde, eterno buque insignia del káiser.

 Reinhard también se estremeció, pero no tanto por el miedo como por haber llegado al pináculo de la emoción.

 «¡Sí Sí! ¡Esto es exactamente lo que esperaba!”

 Su piel de porcelana se sonrojó de vida. Su respiración se hizo más rápida, más rica.

 Inmensas olas de luz y energía ondearon a través de ese rincón de la galaxia, y en el centro de todo Reinhard parecía brillar como si personificara su propia vitalidad.

 “¡Reuentahl! Líneas de fuego concentradas a las dos en punto, elevación menos treinta grados. Si abre una brecha en la formación enemiga, siga aplicando presión allí hasta que se abra paso”.

 Reinhard no dijo nada más, pero su significado fue claro para el heterocromático Reuentahl. Incluso cuando el fuego de cañón del enemigo y las maniobras de alta velocidad se acercaron, Reinhard no había caído en pánico. En cambio, había identificado el punto donde se mantenía la formación enemiga para que el contraataque pudiera concentrarse allí. Si pudieran atravesar las filas de la Flota de Yang, las líneas de batalla del enemigo perderían el equilibrio. En el mejor de los casos, este podría ser el primer golpe del cincel que cortara el diamante, y toda la Flota Yang podría colapsar. Incluso en el peor de los casos, Yang tendría que detener su ataque mientras reconstruía la formación de su flota. El campo de batalla era vasto y esos puntos cruciales eran raros, pero Reinhard había identificado uno de inmediato. Alabado sea el genio de nuestro káiser, pensó Reuentahl.

 Reinhard se rió, echando hacia atrás su fino cabello dorado. Su rostro radiante era tan deslumbrante como un joyero volcado.

 “Sabía que Yang Wen-li atacaría agresivamente. Solo desafiándome personalmente puede derrotarme, después de todo, recuerda Vermillion. Yo…»

 De repente, Reinhard se quedó en silencio y sin pensarlo se llevó la mano izquierda a la boca. Dientes como nieve virgen mordieron suavemente su dedo anular. Hilda se sorprendió al ver que la ira había entrado en su expresión. La mirada permaneció en su rostro incluso después de que se recibió la noticia de que la ofensiva de Yang Wen-li se había detenido y la Flota Yang se vio obligada a retirarse.

Desde hacía varios días, el buque insignia de Yang Wen-li, el Ulises, también había estado a la deriva en un mar de lucha a vida o muerte.

 «Parece que estará agotando toda la reserva de seriedad de su vida antes de que esto termine, comandante», dijo Schenkopp. Era un comandante habilidoso y valiente en la batalla terrestre y el combate cuerpo a cuerpo, pero no tenía ningún papel en una batalla de flotas y simplemente observaba, con una botella de whisky en la mano.

 Para los demás, esto parecía una posición envidiable. Attenborough, por ejemplo, extendía una manta en el piso del puente de su buque insignia Massasoit tan pronto como terminaba la batalla y dormía todo el camino de regreso a la Fortaleza  Iserlohn. Tal fue la ferocidad del combate y la medida en que estaba agotando sus propias reservas físicas para luchar contra él.

 Lo mismo ocurrió con Olivier Poplan, que saldría catorce veces antes de que terminara la pelea. Después de completar su misión final, Poplan dormía durante seis horas en la cabina de su amado nave, luego catorce más en la cama de sus aposentos privados:

«Solo, si puedes creer eso», como Attenborough señalaría más tarde.

 Para mantener su ventaja táctica, la Flota Yang estaba parada con una sola pierna sobre hielo delgado. Simplemente no tenía los números. En el lado imperial, Steinmetz había sido eliminado y su flota efectivamente neutralizada, pero Müller, Wittenfeld y Eisenach aún esperaban ilesos entre bastidores, por nombrar solo a tres. Ese poder latente era aterrador. Todavía no habían podido entrar en la refriega debido a las condiciones de hacinamiento en el corredor, pero si el Kaiser Reinhard decidiera adoptar las tácticas que Yang más temía en este momento, ¿qué respuesta sería posible?     

 Yang no vio otra opción que permanecer a la ofensiva y esperar abrumar a la Armada Imperial antes de que ocurriera el peor de los casos.

 Y así, a las 23:00 horas del 7 de mayo, la Flota Yang lanzó otro asalto frontal.

 Lo que protegió al káiser esta vez fue Müller, quien posicionó con éxito sus buques para absorber el fuego de los cañones enemigos.

 Al escuchar que un escuadrón de naves enemigas cuyo comandante aún no estaba claro había formado un muro defensivo frente al Kaiser Reinhard, Yang Wen-li dejó escapar un pequeño suspiro. “Ese será ‘muro de hierro’ Müller, haciendo honor a su nombre”, dijo. “Solo tener a Müller bajo su mando sería suficiente para mantener vivo el nombre de Reinhard en las canciones durante siglos”.

 Era como si el recuerdo de la llegada fortuita de Müller que había salvado la vida de Reinhard el año anterior durante Vermillion hubiera vuelto a la vida.

 Esta vez, Müller esperó hasta que su flota estuvo más o menos perfectamente organizada y luego se deslizó entre Reinhard y la flota Yang. Yang solo logró dar un golpe antes de que se levantara el muro y se vio obligado a retirarse y reformarse.

 Incluso en esta etapa tardía de su batalla con el Imperio Galáctico, Yang no pudo evitar admirar la gran cantidad de talento que poseía Reinhard. No era solo Müller. Fahrenheit y Steinmetz no habían dado la vida por la idea de un gobierno autocrático. En cambio, habían desperdiciado voluntariamente el resto de su tiempo asignado por lealtad personal a Reinhard von Lohengramm. Así era como se pagaba el favor del káiser.

 “En otras palabras, las personas son leales a las personas, no a los ideales o sistemas de gobierno”, reflexionó Yang, dedicando una parte de sus neuronas a lo que no podría llamarse asuntos urgentes incluso en medio del intenso torbellino de la batalla.

 ¿Por qué luchar en absoluto? Incluso Yang, un artista cuyo medio era el combate, cavilaba sobre esta cuestión constantemente. Sin embargo, cuanto más lo perseguía lógicamente, más convencido estaba de que pelear no tenía sentido.

Desdibujar este “por qué”, el núcleo más importante de esa lógica, y apelar a la emoción en su lugar, era involucrarse en la demagogia. Desde la antigüedad, las guerras arraigadas en el odio religioso siempre han visto el combate más feroz y la menor misericordia, porque la voluntad de luchar estaba arraigada en la emoción más que en los principios. El odio a los enemigos, la lealtad a los comandantes, todo estaba regido por la emoción. Yang tampoco se excluyó de este análisis: sabía que su propia lealtad a los principios del gobierno democrático también era, en parte, una simple enemistad hacia la autocracia.

 La mayor preocupación de Yang con respecto a su pupilo, Julian Mintz, era que, después de seis años bajo la influencia de Yang, podría estar luchando por Yang. Sin embargo, eso no funcionaría en absoluto, pensó Yang. No quería que Julian odiara al enemigo y le encantara hacerles la guerra por lealtad personal a Yang. Quería que el objeto de esa lealtad fuera el pensamiento y la práctica democráticos.

 Pero, ¿quería que Julian continuara la lucha contra el gobierno imperial incluso después de que el propio Yang muriera? Aquí Yang dudó. Después de todo, él se había opuesto a que Julian se uniera al ejército en primer lugar. Al final, había accedido a los deseos de Julian y concedido su permiso, y ahora reconocía el talento de Julian, pero a menudo se arrepentía.

 Yang Wen-li contenía multitudes, pero la mayor contradicción dentro de él era sin duda el hecho de que, a pesar de su tendencia a dedicar la mitad de su mente a reflexiones abstractas como estas, incluso en una batalla campal, todavía estaba invicto. El enemigo que tenía ante él ahora era el genio militar Reinhard von Lohengramm, un hombre que combinaba en su interior el espíritu de Marte y la mente de Minerva y, sin embargo, incluso este conquistador indomable hasta ahora había demostrado ser incapaz de derrotar a esa «banda de mercenarios fugitivos». ”

         V

El 8 de mayo, la Flota de Yang y la Armada Imperial seguían enzarzadas en combate. La intervención de Müller obligó a Yang a retirarse temporalmente, pero no hubo cambios drásticos en la suerte de ninguno de los bandos. A diferencia de Vermillion, a Yang no le sorprendió que Müller se uniera a la refriega y tenía contramedidas preparadas.

 «Aliados a proa y a popa, a babor y estribor, arriba y abajo, tan densos que no podemos ver más allá de ellos, entonces, ¿por qué el otro lado tiene la ventaja?» murmuró el oficial de estado mayor de Mittermeier, el almirante Büro, con frustración y decepción. Fue tal como dijo Büro: a pesar de disfrutar de su habitual superioridad numérica, la Armada Imperial no pudo tomar la iniciativa contra la flota de Yang.

 En comparación con la batalla en la Región Estelar Vermillion del año anterior, la Batalla del Corredor fue una serie de escaramuzas y maniobras temporal y espacialmente pequeñas pero intensas. La severa desventaja numérica de Yang le dejó solo una ruta hacia la victoria: dividir al enemigo con campos minados y fuego concentrado, y luego destruir las piezas una por una, espaciando cuidadosamente las batallas en el tiempo. Incluso Müller no podía mover sus fuerzas libremente y se vio obligado a soportar una serie interminable de enfrentamientos localizados.

 Tales fueron las condiciones brutales en las que el informe de la muerte de Mittermeier llegó al puente del buque insignia de la Armada Imperial,la Brünhilde, envolviéndolo en un horror gris. Por un momento, el ayudante de Reinhard, Emil, pensó que vio que el cabello dorado del káiser se volvía plateado. El rostro de Reuentahl palideció, como si el azul pálido de sus ojos se diluyera, y tuvo que sujetar su figura demacrada con un brazo en la consola de mando de Reinhard. El temblor de ese brazo se transmitía en diminutas vibraciones a través de la consola al propio káiser.

 “Aparentemente tengo la suerte de Loki, pues aún sigo en este mundo. Los cañones del enemigo aún tienen que forzar la apertura de las puertas de Valhalla aquí…”

 Esta transmisión del propio Mittermeier negando el informe falso devolvió la vitalidad a la sede. El buque insignia de Mittermeier, Beowulf, permaneció al frente de la Armada Imperial, herido pero intacto.

 En ese momento, Reinhard tomó la decisión de ejecutar la horrible estratagema final que le quedaba.

 El 10 de mayo se levantó el telón del segundo acto de la Batalla del Corredor, aunque había comenzado el día anterior, en la Conferencia Imperial. Los miembros del alto mando de la Armada Imperial que se reunieron en presencia del Kaiser ahora incluían solo a los mariscales Reuentahl y Mittermeier, los altos almirantes Müller, Wittenfeld y Eisenach, y algunos oficiales de alto rango directamente adjuntos al cuartel general. Mittermeier no pudo reprimir una punzada de tristeza por lo solitaria que estaba la escena en comparación con conferencias pasadas. Incluso desde que comenzaron esta misma batalla, ya habían perdido a Fahrenheit y Steinmetz. ¿Había llegado a imaginar el Kaiser Reinhard que, después de que la Alianza de Planetas Libres fuera destruida, Yang Wen-li y sus aliados, que políticamente no eran nada más que el último suspiro de la alianza, ¿forzarían una lucha tan amarga en el imperio? Además, a la luz de las diferencias en la capacidad militar y los objetivos, había que admitir que, hasta el momento, la Armada Imperial estaba en el bando perdedor de la lucha.

 Reinhard abrió la conferencia anunciando el ascenso póstumo de Steinmetz a mariscal, junto con el nombramiento de su nueva asesora principal, Hildegard «Hilda» von Mariendorf, quien se convertiría en vicealmirante. Como había vaticinado, nadie se opuso a su decisión sobre este asunto, aunque algunos fueron, por supuesto, más acogedores que otros. Hilda notó que los ojos heterocromáticos de Reuentahl en particular mostraban poco entusiasmo, pero tal vez solo estaba siendo demasiado sensible.

 “Nunca, en todas mis batallas, he sido recompensado por adoptar una actitud pasiva”, dijo Reinhard. “Cuando he olvidado esto, Marte nunca ha dejado de castigarme. Es por ello qué la victoria nos elude ahora, estoy seguro.”

 Sus mejillas ardían como si contuvieran el sol dentro de ellas. La viveza de su colorido inquietó a Hilda. Le parecía más que el resultado de la agitación mental solamente.

 Ignorando la mirada preocupada de Hilda, Reinhard continuó con su apasionada declamación.

 “Yang Wen-li ha usado la estrecha topografía del corredor contra nosotros, forzando una formación de columna sobre nosotros y atacando a nuestras masivas fuerzas . Busqué una respuesta elegante a sus designios, pero en esto me equivoqué. Debemos aplastar su resistencia de frente para asegurarnos de que nunca se levante de nuevo. Ese, estoy seguro, es el camino que yo, y mi armada, debemos tomar ahora”.

A las 06.45 horas del 11 de mayo, la Armada Imperial inició un nuevo ataque basado en un patrón de onda. Yang Wen-li sintió que se le helaba la sangre. Esto era precisamente lo que más había temido.

 Estratégicamente, era el colmo de la simplicidad. Envía una columna hacia adelante en una carga, lanzando fuego concentrado. Haga que la columna gire justo antes de alcanzar al enemigo y luego retroceda, continuando con el bombardeo del enemigo. Una vez que la primera columna haya retrocedido, envíe una segunda columna y luego una tercera. Mantén la cadena en marcha y espera a que el enemigo sucumba a la fatiga, al desgaste o simplemente a la falta de suministros.

 La Flota Yang estaba en grave desventaja en estos términos. Frente a esta estrategia, sus capacidades militares se reducirían, desgastarían y consumirían lentamente hasta que los restos finalmente se derritieran en el vacío cósmico.

 El mejor curso de acción probablemente habría sido retroceder a la Fortaleza Iserlohn y usar su batería principal, el Martillo de Thor, para hacer retroceder los ataques en oleadas de la armada imperial. Esta fue la sugerencia de Merkatz, y Attenborough estuvo de acuerdo. Yang también quería hacer precisamente eso, pero Müller, comandante de la primera formación reconstruida de la Armada Imperial, mantuvo el ataque de la ola sin interrupción y le negó a la Flota de Yang el margen para descansar. Si Yang hacía retroceder a sus fuerzas, estaba seguro de que Müller avanzaría y crearía una batalla mixta a través de una persecución paralela, aislándolos antes de que pudieran alcanzar la fortaleza o sus cañones.

 Yang podía leer hasta ahí, y después de leerlo, no podía moverse. Ya estaba abrumado por la necesidad de contramedidas a nivel táctico: devolver el fuego a las oleadas que merodeaban incesantemente, tapar los huecos que aparecían en las formaciones de su propio bando, enviar las fuerzas móviles directamente al centro de mando para rescatar a los aliados de situaciones peligrosas, y así. Mantener a Yang ocupado, negándole la oportunidad de idear una nueva estrategia mientras maximizaba su fatiga física y mental, era uno de los objetivos del imperio.

 Después de mantener el ataque durante treinta horas seguidas, la Flota de Müller finalmente se retiró. El propio Müller estaba exhausto y su flota había sufrido daños por el fuego enemigo cada vez que se giraban para retirarse, pero había negado con éxito a la Flota de Yang la oportunidad de lanzar un ataque serio por su cuenta. El segundo grupo de ataque se colocó en posición: la gran fuerza comandada por el almirante Ernst von Eisenach. Eran casi tan numerosos como toda la Flota de Yang, y apenas estaban fatigados. Su primera ola disparó tan ferozmente que podrían haber estado tratando de vaciar sus tanques de energía, lo que obligó a la Flota Yang a retirarse temporalmente. Luego aprovecharon esa oportunidad para saltar hacia adelante, cabalgando por el borde del corredor para atacar a la Flota Yang desde su flanco.

Parecía probable que el poderoso ataque lateral de Eisenach separara a la división de Attenborough de la Flota principal de Yang, proporcionando una amplia prueba de su habilidad como táctico.

 “¡Si esto continúa, estaremos aislados y rodeados por el enemigo! ¿Qué va a hacer el mariscal Yang?” dijo el comandante Lao, uno de los oficiales del Estado Mayor de Attenborough, con la voz entrecortada.

 “Nunca temas”, dijo Attenborough con una sonrisa. “No se dan cuenta, pero se han tropezado con su propia tumba. Cierra su ruta de escape y golpéalos con fuerza.”

 El comandante Lao parecía dudoso. No era pesimista por naturaleza, pero la tendencia parecía haber sido cultivada dentro de él a través del servicio como oficial de estado mayor para hombres como Yang y Attenborough.

 Sin embargo, en este caso sus temores parecían infundados. Tan pronto como la flota de Eisenach logró dividir las fuerzas de Yang, quedaron expuestas al ataque de ambos lados.

 El comodoro Marino, excapitán del Hyperion, el buque insignia de Yang, hundió colmillos de rayos y misiles en el costado de babor de Eisenach, abriendo una herida que penetró temporalmente en la flota.

El buque insignia de Eisenach, Vidar, estaba rodeado de bolas de fuego y destellos de luz en tres lados mientras sus escoltas estallaban en llamas uno por uno. Eisenach parecía estar en crisis, pero ni siquiera arqueó una ceja. Emitiendo con calma las órdenes que cerrarían la herida en el costado de su flota, incluso mientras se defendía del asalto de Marino, se retiró con éxito de la zona de peligro, reteniendo al enemigo con un intenso fuego.

 Sin embargo, el daño a la Flota de Eisenach no podía ser ignorado. Cuando el personal de Eisenach lo instó a retirarse, su labio tembló ligeramente. Tal vez estaba maldiciendo a Dios y al diablo dentro de su boca, pero ninguna onda de sonido llegó a los oídos de nadie. En cualquier caso, la retirada oportuna fue la base de la estrategia militar imperial, por lo que Eisenach no impuso su propia voluntad, pero cuando la flota giró y se retiró, se aseguró de dejar brechas visibles en su formación.

 Yang, por supuesto, resistió esta tentación. Por un lado, tenía mucho que hacer antes de que llegara la siguiente ola de ataques. Había naves que reabastecer de armas, municiones, alimentos y energía; heridos a evacuar; y partes dañadas de las líneas de batalla que necesitaban refuerzo.

 “Estamos llegando a nuestro límite”, dijo Cazellnu. Asintiendo ante la advertencia, Yang terminó el reabastecimiento, la evacuación y el refuerzo, y luego repelió con éxito un tercer ataque, esta vez de Bayerlein y Büro. De hecho, a las 22:00, del dia 14 de mayo, la Flota Yang pasó a la ofensiva, con la esperanza de desorganizar a la Armada Imperial. Lograron sembrar suficiente confusión para retrasar temporalmente el cuarto ataque, un esfuerzo coordinado de los lanceros negros  y la antigua flota de Fahrenheit.

Pero el ataque no podía evitarse para siempre. El buque insignia de Wittenfeld, el Königs Tiger, cargó para atacar a las 04:40 del 15 de mayo con toda la dignidad y ferocidad que implicaba  su nombre. No estaba solo, por supuesto, pero con solo un número limitado de los mejores pilotos intentó aplastar a la Flota Yang de un solo golpe. El genio militar de Wittenfeld se mostró no solo en la capacidad de respuesta de sus naves, sino también en su capacidad para ubicar con precisión el centro de la flota enemiga y concentrar allí sus esfuerzos.

 Yang detuvo la carga de su batallón izquierdo y acortó temporalmente las líneas de batalla para organizar un contraataque contra las fuerzas imperiales. Este fue un raro error de cálculo de su parte. Wittenfeld había sido completamente derrotado en su encuentro anterior, pero en lugar de adormecer su gusto por el combate, el recuerdo de esa pérdida alimentó la moral rugiente y las poderosas cargas con las que ahora buscaba recuperar el honor perdido. Yang lo ralentizó con un muro de rayos y misiles, y luego ganó tiempo mientras ejecutaba un delicado cambio de formación. Evitando intencionalmente un ataque frontal, Yang rechazó el ataque de Wittenfeld ligeramente hacia babor y luego hizo que Merkatz se moviera desde el flanco una vez que Wittenfeld había sido atraído.

 Los Lanceros Negros quedaron completamente atrapados en una formación de pinza, excepto que eran mucho más fuertes que las fuerzas que los tenían medio rodeados. Su número había disminuido, pero eso solo parecía fortalecer la unidad de su mando.

 El fuego de cañón que devolvieron y las cargas de buque contra buque que siguieron fueron asombrosas en su brutalidad. Las naves se desintegraron en el vacío, con tripulación y todo, fueron divididas por vigas y expulsadas de la zona de combate, perdiendo energía en corrientes incontrolables antes de finalmente explotar.

 Yang mantuvo a raya a los Black Lancers mientras lanzaba andanadas contra la antigua flota de Fahrenheit y ejercía presión sobre los sistemas de mando del enemigo, gastando la potencia de fuego con tanta libertad que parecía que sus suministros y energía se agotarían por completo. Como resultado, el ataque de Wittenfeld llegó a su límite y se volvió difícil de sostener.

 Cuando los lanceros negros finalmente se retiraron, era el dia  15 de mayo a las 19.20.

 Sin embargo, en términos de recursos humanos, la Flota Yang ya había sufrido una pérdida irreparable. El vicealmirante Edwin Fischer, maestro de operaciones de la flota, había muerto. Wittenfeld podría haber estado rechinando los dientes por no haber podido eliminar a Yang Wen-li, pero le había arrancado una pierna a Yang. Un ataque sostenido contra la Armada Imperial ya no sería posible.

 Si la Armada Imperial hubiera intentado otro ataque en todos los frentes, Yang se habría visto obligado a huir a la Fortaleza  Iserlohn. Pero incluso el káiser no era omnisciente. El lado imperial no tenía forma de saber que habían infligido una herida casi crítica a su enemigo.

Además, los principales líderes del ejército imperial tenían un secreto propio: Su Majestad el Kaiser no estaba bien. La fiebre que había acosado a Reinhard repetidamente desde su coronación había vuelto el 16 de mayo, y Reuentahl, como secretario general del Cuartel General del Mando Supremo, había consultado con Mittermeier e Hilda y decidió que toda la flota se retiraría del corredor. El conocimiento de la enfermedad del káiser, por supuesto, no debía abandonar la sede.

 La visión estratégica de Reuentahl era más fresca y realista que la de Reinhard, particularmente en lo que respectaba a Yang Wen-li y sus aliados. En su opinión, el káiser estaba desperdiciando una ventaja estratégica tremenda y cuidadosamente acumulada por una obsesión con la victoria táctica. No iría tan lejos como para llamarlo inútil, pero le parecía que Reinhard estaba persiguiendo activamente un derramamiento de sangre que podría haberse evitado.

 Aunque permaneció tan callado como siempre, Reuentahl no pudo evitar sentirse sorprendido cuando se dio cuenta nuevamente de que Reinhard, conquistador de toda la galaxia, había priorizado su deseo de batalla por encima de su tremendo intelecto y las conclusiones a las que había llegado. No era, pensó, que Reinhard amaba la guerra por naturaleza; más bien, la guerra era como un nutriente vital que el Kaiser de cabellos dorados necesitaba para sobrevivir. ¿Y estas fiebres repetidas de los últimos tiempos no eran una señal de que el anhelo ilimitado de ese espíritu dentro de él era demasiado poderoso para que su cuerpo lo soportara, a pesar de lo joven y saludable que era?

 En cualquier caso, el 17 de mayo del año 2 NCI , la Armada Imperial perdió dos millones de oficiales y hombres y 24.400 naves  cuando se vio obligada a retirarse ignominiosamente del Corredor Iserlohn.

 “Podemos conquistar una galaxia entera, pero no a ese hombre”, murmuró Mittermeier, con los ojos grises llenos de melancolía y agotamiento por las interminables batallas de vida o muerte.

 Habían enviado grandes fuerzas al estrecho corredor y habían librado una guerra de catorce días que había terminado sin poder derrotar a un enemigo numéricamente inferior. Los dos grandes pilares de la Flota Yang, la Fortaleza Iserlohn y el mismo Yang Wen-li, todavía estaban en pie.

Yang Wen-li no persiguió a la flota imperial cuando supo que se retiraba. No había eslabones débiles en el mando de las fuerzas de Reuentahl y Mittermeier, y Müller estaba protegiendo la retaguardia de toda la Armada Imperial, preparado para contraatacar cuando fuera necesario. Los días de lucha sin descanso habían dejado a la Flota Yang en un extremo de agotamiento y desgaste también. Sobre todo, Yang todavía estaba profunda y fuertemente conmocionado por la muerte de Fischer.

 Cuando llegó esa terrible noticia, Attenborough se volvió hacia su oficial de estado mayor, Lao, y exhaló un suspiro inusualmente profundo.

“Eso es un golpe. Nuestro mapa de estrellas vivas es ahora un mapa de estrellas muertas. No podremos ir de excursión al bosque sin él”.

 Fischer había sido reservado y modesto por naturaleza, pero todos conocían su importancia para el destino de la Flota de Yang. Yang nunca había perdido a nivel táctico, y este milagro había sido posible gracias a la capacidad de Fischer para sincronizar a la perfección los movimientos de la flota con el pensamiento poco ortodoxo de Yang. Su arte incomparable en las operaciones de flota y la voluntad de Yang de dejarlo hacer habían sido una combinación ideal, lo que les permitió a ambos demostrar sus habilidades y mantener un historial impecable de victorias.

 Yang se puso las gafas de sol, se llevó las manos a la frente con los dedos entrelazados y se quedó así inmóvil durante un rato. Parecía estar de luto en parte por la muerte de Fischer y en parte contemplando lo difícil que sería dirigir la flota, lo esquiva que sería la victoria, a partir de ese momento. Fischer fue el primero de los líderes de la Flota Yang en morir en batalla, y los otros oficiales lo tomaron como un mal augurio, como si el aceite que alimentaba la lámpara de la suerte que subyacía en su récord invicto finalmente se hubiera agotado.

 El 18 de mayo, la Flota Yang se retiró del campo de batalla y comenzó su regreso a la Fortaleza Iserlohn. Pero entonces encontraron una nueva sorpresa.

 «¡Un mensaje del Kaiser Reinhard!» dijo el oficial de comunicaciones a bordo del Ulysses. “Je-je…” La calma profesional con la que el oficial había comenzado su oración le falló, por lo que Julian Mintz tomó la placa de comunicaciones y la giró hacia él. Ahora él también necesitaba unos momentos para ordenar sus sentimientos y volver a entronizar su razón. Con las mejillas sonrojadas, le transmitió la noticia a Yang que estaba a su lado.

 “Un mensaje del Kaiser Reinhard. ¡Propone un alto el fuego y una reunión!”.

 El personal se miró el uno al otro en rápida sucesión antes de que sus miradas finalmente se posaran en un solo objeto compartido. Yang Wen-li seguía sentado con las piernas cruzadas sobre su consola de mando, abanicándose la cara con su boina negra, y cuando dejó de abanicarse se pasó la otra mano por el pelo negro.

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