Leyenda de los héroes galácticos, Vol 10: Atardecer

 CAPÍTULO 1           EL NACIMIENTO DE LA KAISERIN

 CAPÍTULO 2           INVITACIÓN AL MOTIN

 CAPÍTULO 3           MOSAICO COSMICO

 CAPÍTULO 4      A TRAVÉS DE LA PAZ, A TRAVÉS DEL BAÑO DE SANGRE

 CAPÍTULO 5       PLANETA EN CONFUSIÓN

 CAPÍTULO 6      INFIERNO EN STECHPALME-SCHLOSS

 CAPÍTULO 7      CAMINO ESTELAR CARMESÍ

 CAPÍTULO 8      BRÜNHILDE TIENE SED DE SANGRE

 CAPÍTULO 9      EL GOLDENLÖWE SE ATENÚA

 CAPÍTULO 10     EL FIN DEL SUEÑO

CAPÍTULO 1: EL NACIMIENTO DE LA KAISERIN  

         I

LA LUZ DE LAS ESTRELLAS DE INVIERNO CAYÓ como una cascada de zafiros sobre el jardín del Cuartel General Imperial. Cuando el tercer año del Nuevo Calendario Imperial tenía solo una hora, el Kaiser Reinhard von Lohengramm se enfrentó a una reunión de funcionarios civiles y militares en el patio del Cuartel General Imperial y anunció su intención de casarse. Después de un momento de silencio atónito, los invitados alzaron sus voces en celebración. Cuando Reinhard tomó la mano de Hildegard «Hilda» von Mariendorf, quien, aunque era mujer, ocupaba el puesto vital de asesora principal del Cuartel General Imperial, alguien gritó un grito apasionado de «¡Hoch Kaiserin!»

 ¡Viva la Kaiserin!

 El grito se sintió nítido y tonificante, y medio momento después dio a luz a innumerables seguidores.

 “¡Hoch Kaiserin Hildegard!”

 ¡Larga vida a la Kaiserin Hildegard!”

 La perspectiva de que Reinhard se casara con Hildegard era demasiado natural para inspirar mucha sorpresa. Durante mucho tiempo habían circulado rumores sobre su relación, y no maliciosos.

 «¡Un brindis por Su Majestad y la futura novia!»

 Los vasos tintinearon. La risa se extendió. El ambiente festivo que llenaba el jardín se intensificó aún más con la revelación de que Hilda esperaba un hijo a principios de junio. Se descorcharon nuevas botellas de champán mientras nuevas canciones llenaban el aire de la noche.

 «¡Un brindis por Su Alteza Imperial el príncipe!»

 «¡No, a Su Majestad, nuestra hermosa nueva Kaiserin!»

 “En cualquier caso, ¡qué día tan feliz!”

 Después de la agitación y las pruebas del año anterior, había un fuerte deseo compartido de que llegara un año mejor y más tranquilo. El compromiso del káiser les pareció el primer signo de mejor fortuna, simbolizando un año de paz y prosperidad. Además, el heredero imperial se aseguraría de que la dinastía Lohengramm perdurara más allá de su primera generación. El niño seguramente sería hermoso y sabio, sin importar a qué padre se pareciera. Los vítores continuaron, sin señales de apagarse.

 La salud de Reinhard también parecía haber mejorado. Siempre había odiado a los médicos y, desde octubre, el tiempo y la experiencia de los médicos de su corte se habían desaprovechado en gran medida, encontrando su ejercicio principal en un debate silencioso que había producido un nombre tentativo para la misteriosa condición que obligaba al káiser a guardar cama de forma intermitente aquejado de fiebres:

Kaiserich Krankheit, “la enfermedad del Kaiser”—aunque, al igual que el resfriado común, lo que en realidad nombraba era menos una enfermedad que un conjunto de síntomas. Fue solo en los últimos días de Reinhard que comenzó a usarse el nombre formal, «Enfermedad del colágeno fulminante variable».

 Con el cambio de año, los médicos de la corte estaban más centrados en Hilda y su hijo por nacer, sobre todo porque Reinhard había dado órdenes personalmente a tal efecto. El embarazo transcurría sin incidentes y se esperaba que Hilda diera a luz el 1 de junio, aunque, advirtieron los médicos, el primer parto de una mujer a menudo se retrasa un poco, por lo que el niño podría llegar el 10 de junio como muy tarde. En cualquier caso, salvo complicaciones imprevistas, el punto medio del próximo año estaría marcado por el llanto de parto del recién nacido más célebre de la galaxia, y sobre el que pesaban las mayores expectativas.

 A menudo se dice que los gobernantes autocráticos aman como figuras privadas, pero se casan como figuras públicas. En el caso de Reinhard, sin embargo, la cuestión de si su relación con Hilda era romántica o no era incómoda, tanto en su época como en las generaciones posteriores. Lo que es innegable es que tanto el propio Reinhard como la dinastía Lohengramm la necesitaban.

 «El Kaiser Reinhard fundó la dinastía Lohengramm, pero fue la Kaiserin Hildegard quien la levantó».

 Entre los historiadores posteriores, estallaría una disputa bastante básica sobre cuál de ellos fue el primero en escribir esta mordaz observación. En cualquier caso, sin embargo, no hubo objeciones a la unión de Reinhard e Hilda entre sus contemporáneos. Esto se debió, sin duda, en parte al padre de Hilda, el conde Franz von Mariendorf, cuyo carácter cálido le había granjeado pocos enemigos.

La única respuesta inmediata de Reinhard fue un ligero ceño fruncido. Él percibió la intención detrás del gesto de su futuro suegro, pero no había un sucesor obvio para el cargo ministerial, y no podía dejarse vacante. Al final, exigió al conde que permaneciera a su servicio por el momento, negándole la oportunidad de disfrutar del sentimentalismo de ser el padre de la novia.

Los preparativos de la boda de Hilda estaban en marcha en manos del mayordomo de los Mariendorf, Hans Stettelzer, y su esposa. ¡Su pequeña Hilda, comprometida con el mismísimo Káiser! A Hans le hubiera gustado simplemente sumergirse en el cálido manantial mineral de emoción que esto invocaba, pero este lujo le fue negado, al igual que a su empleador. En cambio, pasó su tiempo corriendo de aquí para allá asegurándose de que todo estuviera en orden. Una boda era un evento alegre, pero con menos de un mes entre el anuncio del compromiso y la ceremonia en sí, ¡qué torbellino de actividad se requeriría! No era tiempo suficiente para preparar una ceremonia adecuada para el conquistador de la misma galaxia. Aun así, con Hilda ya embarazada, cierta prisa era inevitable. Aun así, Su Majestad se mueve más rápido de lo que esperaba, reflexionó Hans, antes de sacudir la cabeza apresuradamente. Tales pensamientos equivalían a lesa majestad.

 Altos funcionarios ya se estaban reuniendo en la nueva capital imperial de Phezzan para asistir a la ceremonia. Entre ellos estaba el mariscal imperial Wolfgang Mittermeier.

 La familia de Mittermeier actualmente incluía a cuatro personas: el mismo Wolfgang; su esposa, Evangeline; su hijo adoptivo, Félix; y su pupilo, Heinrich Lambertz. Este “cuarteto totalmente ajeno”, como diría el autor de Mariscal Mittermeier: Una biografía crítica generaciones más tarde, vivían juntos bajo el mismo techo y en algún momento se habían asentado en un cómodo patrón de vida familiar.

 El dolor de Mittermeier por la muerte de su amigo Oskar von Reuentahl aún colgaba como una densa niebla en las profundidades de su psique, pero su posición como comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial lo mantenía tremendamente ocupado, y ahora estaba pendiente asistir a la ceremonia de boda del Kaiser. Cuando regresó a la casa de la familia en Phezzan, fue recibido por la sonrisa de Evangeline, el saludo de Heinrich y el vigoroso llanto de Félix.

 “Un niño ciertamente hace que un hogar sea animado. Me pregunto si la casa de Eisenach es así”.

 Al inhalar la fragancia del café que Evangeline le había preparado, Mittermeier trató de imaginar la vida hogareña de su colega Ernst von Eisenach, el “comandante silencioso”, pero le resultó imposible. Su mente se centró en otros asuntos.

 “Dime, Evangeline” —dijo de repente. «¿Crees que podría ser un político?»

 Una leve sorpresa apareció en los ojos violetas de su esposa ante la pregunta inesperada, pero solo por un momento. «No estoy seguro de lo que quieres decir con la pregunta, Wolf, pero ciertamente eres una persona justa y recta. Esas son buenas cualidades para cualquier persona, políticos o no”.

 Mittermeier estaba complacido de que ella pensara eso, pero también sabía que un estado no podía regirse solo por la justicia y la rectitud. Su confianza en sus habilidades militares estaba justificada por su historial, pero ni siquiera había considerado si tenía talento para la política.

 ¿Por qué el lobo del vendaval terminó haciéndole a su esposa una pregunta como esta? La respuesta era simple: el genial conde Mariendorf había recomendado al mariscal Mittermeier como próximo ministro de asuntos internos.

 En el campo de batalla, Mittermeier no conocía ni el miedo ni la incertidumbre. Era el mejor comandante de la Armada Imperial. Pero cuando se enteró de la recomendación del conde, se preguntó si alguien le habría puesto alucinógenos en la taza de café. Y luego el hombre que le había traído la noticia, el almirante Bayerlein, había susurrado un giro adicional: «Si Su Excelencia no toma el cargo, entonces Oberstein podría hacerlo».

 El mariscal imperial Paul von Oberstein y Mittermeier no eran enemigos políticos. A Mittermeier no le gustaba Oberstein, pero no interfirió con su trabajo como ministro de asuntos militares; mientras tanto, independientemente de lo que Oberstein pensara sobre Mittermeier, no mostró nada de eso en la superficie. Mientras Oskar von Reuentahl, también mariscal imperial, había vivido, cada uno de los tres había tenido su propia autoridad y psicología, y había reinado un peculiar equilibrio tripartito. Pero desde la muerte de Reuentahl a fines del año anterior, el equilibrio era un simple bipolar, con el káiser como punto de apoyo. Mittermeier siempre se había mantenido lo más alejado posible de la política, pero estaba empezando a preocuparse por cuánto tiempo podría seguir siendo un militar puro.      

II

Después de que se decidió formalmente que Hilda se convertiría en kaiserin del Imperio Galáctico, el Ministerio del Interior del Palacio y el Ministerio del Poder Judicial abrieron una variedad de discusiones sobre la Ley de la Casa Imperial. En pocas palabras, la pregunta era: ¿sería la kaiserin únicamente el cónyuge del Kaiser, o algo más?

 Cuando Reinhard buscó la mano de Hilda en matrimonio, su intención era que ella gobernara junto a él. Pero, ¿debería codificarse esto en las leyes del estado? ¿Debería establecer la Ley de la Casa Imperial que «el papel de la kaiserin no se limitará al de cónyuge del kaiser; sino que ella también reinará con él como co-monarca, y en ella será investido el derecho de sucesión”?

 Era una pregunta sumamente difícil de responder. La sagacidad de Hilda asombró incluso a Reinhard. Estaba más que calificada para compartir la responsabilidad del gobierno. Pero, ¿y en el futuro? ¿Qué hay del riesgo de que, en las generaciones futuras, una mujer sin sabiduría o habilidad se convierta en kaiserin y se entrometiera en los asuntos de estado con efectos desastrosos? ¿Sería más seguro restringir a la kaiserin a hablar sobre asuntos de estado, en lugar de dirigirlos? Se reunieron argumentos interminables para cada lado, y el debate continuó sin un final a la vista.

 Por supuesto, desde el punto de vista del republicano democrático, toda la discusión era absurda. Un sistema en el que la autoridad suprema se transmitía por sangre era por definición ilegítimo. Dejando a un lado a la Kaiserin, ¿qué pasa con el riesgo para los asuntos estatales si el káiser fuera incompetente, ineficaz o simplemente carente de inteligencia? Su punto era innegable, pero dada la naturaleza autocrática del sistema imperial, sus altos funcionarios no podían dejar de preocuparse por la cuestión de qué influencia podría tener una mujer sobre su gobernante.

Annerose, la archiduquesa Grünewald, quizás una influencia aún mayor en Reinhard que Hilda, llegó a Phezzan para la boda el 25 de enero. Una pequeña flota al mando del almirante Grotewohl la había escoltado desde el planeta Odín, un viaje de cinco mil años luz que fue la primera experiencia de Annerose con los viajes interestelares. Ni siquiera había dejado la superficie de Odín antes.

 Acompañada únicamente por Konrad von Moder y otros cinco sirvientes, Annerose descendió a salvo en Phezzan. Con esto, la responsabilidad de su seguridad pasó al almirante Kessler, comisionado de la policía militar, quien asignó a uno de sus hombres, el comodoro Paumann, para que llevara a su grupo a su alojamiento y permaneciera allí como guardia.

 Annerose llegó a sus aposentos y encontró a Hilda esperándola, por cortesía hacia su futura cuñada.

 Era sólo la segunda vez que las dos mujeres se encontraban. La primera había sido en junio del año 489 ACI, 798 EE, cuando Hilda había visitado el retiro de Annerose en las Montañas Freuden en Odín. Eso hizo de este su primer reencuentro después de dos años y medio de separación.

 «No soy digno de la amabilidad de Su Gracia, emprendiendo un viaje tan largo y arduo», dijo Hilda. Después de intercambiar algunas formalidades rituales, los dos se dirigieron al salón. Un leño ya ardía en la chimenea y, mientras calentaba la habitación, la luz dorada y rosada competía por colorearla. Hilda pensó que recordaba una vista y un ambiente similares de su visita a las montañas de Freuden, y se preguntó si la insinuación de una sonrisa en los labios de Annerose indicaba que el recuerdo era compartido.

 Los dos se sentaron una frente a la otra en un par de sofás enfrentados. Trajeron café y, mientras su fragancia flotaba en el aire, Annerose rompió el silencio.

 «Bueno, Hilda», dijo. “A partir de junio te convertirás en la madre del imperio”.

 «Sí, si todo va bien», respondió Hilda con un sonrojo. Su embarazo aún no se notaba demasiado y, en cualquier caso, se ocultaba hábilmente con ropa holgada. Para la mayoría de los observadores, su forma era tan elegante, sus movimientos tan ligeros y regulares como siempre. Pero Annerose, como miembro del mismo sexo, pudo haber percibido cierta impresión suave y curvada que emergía en el rostro una vez tenso y juvenil de Hilda. ¿Emanaba este cambio desde adentro a medida que avanzaba hacia la maternidad? Hilda pronto se encontraría en una situación en la que Annerose nunca se encontraría.

 «Como dije antes, por favor cuida bien de mi hermano. Hacer esta solicitud es todo lo que está a mi alcance. Una vez trajo desgracia a otro, que se sacrificó por el bien de mi hermano, pero para ti, Hilda, solo deseo felicidad».

 ¿Se refería al difunto mariscal imperial Siegfried Kircheis? Annerose permaneció en silencio, y Hilda solo podía conjeturar.

 Annerose tenía solo quince años cuando fue arrebatada de su casa a causa de las demandas unilaterales de un hombre poderoso. Las fuentes muestran que fue una de las favoritas del Kaiser Friedrich IV durante una década. Pero, ¿cómo se había sentido ella acerca de su situación? Ni la sagaz Hilda podía imaginarlo. Aun así, algunos hechos eran indiscutibles. Por un lado, si hubiera rechazado el afecto de Friedrich, los Müsel, su familia biológica, habrían sido borrados de la faz del planeta. Por otro lado, había hecho todo lo posible para proteger a su hermano menor Reinhard una vez que se le concedió el título de condesa Grünewald. Sin Annerose, ni Reinhard von Lohengramm ni la propia dinastía Lohengramm podrían haber existido. Ella era, en cierto sentido, la madre de la que había nacido su presente circunstancia histórica. Cuando su hermano se convirtió en primer ministro imperial de la antigua dinastía y tomó el poder dictatorial, ella se recluyó. ¿Había decidido que su hermano ya no la necesitaba entonces? Hilda sintió como si entendiera, pero tal vez esto no era más que una ilusión.

 De repente, Hilda vio algo en el rostro de Annerose. Tomó unos momentos para que la vaga impresión formara un contorno en palabras. Las mejillas de Annerose estaban demasiado blancas, pensó Hilda. Siempre había tenido la misma piel de porcelana que su hermano, pero ahora también tenía cierta cualidad sin vida, algo que Hilda no había sentido en las montañas de Freuden. Sugería que las energías vitales de Annerose podrían estar ligeramente disminuidas.

 ¿Podría Annerose estar sufriendo algún tipo de enfermedad? Una pequeña pero aguda hoja de ansiedad atravesó el corazón de Hilda. Antes de que su peculiar aguijón se desvaneciera, llegó un sirviente con noticias para informar: el Kaiser Reinhard había llegado del Cuartel General Imperial para encontrarse con su hermana. Un momento después, el sirviente fue reemplazado en la entrada por el mismo Reinhard. Los ojos azul hielo del káiser eran apacibles.

 “Ha pasado una eternidad, querida hermana.”

Su voz temblaba, por la nostalgia y por algo más.

 Fue la primera reunión de los ex-hermanos Müsel en más de tres años. Las mejillas del hermoso y joven káiser se sonrojaron, haciéndolo parecer aún más joven. Había temido que Annerose no asistiera a su boda, ya que ella estuvo ausente de su coronación. Podría haberse apoderado de una gran autoridad y comodidad para sí misma si lo hubiera deseado, pero en cambio se había recluido en las montañas de Freuden, absteniéndose resueltamente de interferir en el gobierno de Reinhard. Pero ahora ella estaba aquí, después de haber viajado a través de la galaxia para presenciar los votos matrimoniales de su hermano menor.

 Hilda decidió dejarlos a los dos solos. No creía que fuera correcto que un extraño se entrometiera en esta reunión de hermanos. Para Hilda, por supuesto, Annerose era una presencia demasiado elevada para inspirar celos.

 Reinhard salió del salón veinte minutos después. Al ver a Hilda esperándolo en el pasillo, se acercó a ella.

 «Fräulein von Mariendorf».

 «¿Si Majestad?»

 Reinhard apretó los labios por un momento, como si se diera cuenta repentinamente de algo. Tenía una luz triste estaba en sus ojos.

 «No», dijo. “Esa forma de dirigirse ya no es apropiada. Tú y yo vamos a casarnos, y entonces dejarás de ser una fräulein.”

 «Eso es verdad.»

 Esta fue una conversación muy extraña, pero una de las partes, al menos, fue completamente seria. La otra parte mantuvo poderes de juicio más objetivos, pero no tenía intención de reírse de él.

 “De ahora en adelante, me dirigiré a ti como Hilda. Y por eso me gustaría que me llamara Reinhard, en lugar de ‘Majestad'».

 «Si Majestad.»

 “Reinhard.”

 «Sí, Reinhard… señor».

 Mientras respondía, Hilda sintió que algo cercano a la certeza crecía en su interior: este intercambio debe tener algo que ver con la conversación privada que él y su hermana habían tenido. Probablemente Annerose lo había sugerido. Sin embargo, a pesar de esta declaración de intenciones, él luego la llamaría «Kaiserin», en la mayoría de los casos, y ella se dirigiría a él como “Majestad».

         III

29 de enero. Por fin había llegado el día de la boda de Reinhard e Hilda.

 Hans Stettelzer rezó toda la noche a Odin padre de todos para que hiciera buen tiempo, pero la mañana era fría, con una capa de nieve del cielo gris. Hans maldijo a los cielos inútiles e indiferentes de veinticuatro maneras diferentes en nombre de la «pequeña Hilda».

 Sin embargo, la elegancia y el esplendor de los novios vencieron fácilmente al clima descolorido. De hecho, los cielos grises invernales solo hicieron que Reinhard, con uniforme de gala, e Hilda, con un vestido que parecía tejido con nieve virgen, se asemejaran a creaciones que los mismos dioses envidiaban, hechas mucho más bellas de lo que los cielos jamás habían previsto.

 El conde Mariendorf suspiró profundamente con admiración.

 “Eres hermosa, Hilda”, dijo. “Tu madre habría sido tan feliz.”

 «Gracias Padre.»

 Aceptando las cálidas aunque poco originales felicitaciones de su padre, Hilda lo besó en la mejilla. En cuanto al novio, su sonrisa fija sugería principalmente incertidumbre sobre qué expresión adoptar.

 “Conde Mariendorf, supongo que a partir de ahora debería llamarte padre. Gracias por darnos tu bendición.”

 Cuando el emperador de toda la humanidad se inclinó ante él, fue el turno de Mariendorf de no estar seguro de qué expresión usar.

 “Sigo siendo el humilde servidor de Su Majestad”, dijo. «Por favor, diríjase a mí como siempre lo ha hecho».

 Esto no fue humildad fingida. Mariendorf no estaba seguro de poder soportar la incongruencia de que Reinhard lo llamara «padre».

 «¿Qué se siente al ser el suegro del káiser, conde Mariendorf?» susurró el secretario jefe del gabinete Meinhof. A los treinta y seis años, Meinhof era el miembro más joven del gabinete de Reinhard y, en competencia burocrática, se decía que solo era superado por el difunto Bruno von Silberberg, el predecesor de Meinhof. Afrintaba su trabajo con sinceridad y mostró un verdadero talento para la toma de decisiones y hacer las cosas, aunque en términos de creatividad no fue tan bien considerado como su predecesor. El apoyo de este joven burócrata y político había sido de gran ayuda para el conde Mariendorf, quien probablemente lo habría sugerido como su propio sucesor si el mariscal Mittermeier no hubiera estado disponible. Tal como estaban las cosas, sin duda Meinhof encabezaría el gabinete algún día, una vez que hubiera demostrado que tenía suficiente capacidad de liderazgo e influencia.

 La sonrisa triste que fue la respuesta del conde Mariendorf al susurro de Meinhof se evaporó cuando la mirada del conde se encontró con la de Oberstein. El ministro de asuntos militares no tenía al conde en ninguna desventaja particular, pero Mariendorf encontró la presencia del hombre opresiva de todos modos. Sin embargo, el conde no aprovechó el prestigio de su futuro yerno y miró a Oberstein. No estaba en su naturaleza hacerlo.

 Reinhard e Hilda caminaron por el pasillo bordeado por los asistentes y subieron al estrado. El vestido blanco de Hilda fue ingeniosamente diseñado para ocultar su embarazo, ahora en su quinto mes, sin afectar en lo más mínimo la gracia de sus formas y movimientos. En lo alto del estrado, su testigo esperaba para recibirlos. De acuerdo con las costumbres del antiguo imperio, esta función la desempeñaba el ministro del interior del palacio. Presumiblemente, no era que las reformas de Reinhard no hubieran llegado tan lejos, sino que habría sido más esfuerzo de lo que valía la pena dicho cambio.

 “Declaro formalmente”, dijo el ministro, el barón Bernheim, “que en este día, veintinueve de enero del tercer año del Nuevo Calendario Galáctico, Reinhard e Hildegard von Lohengramm se convirtieron en marido y mujer”.

 El barón estaba tan nervioso que tanto su voz como sus manos temblaban, haciendo temblar tanto el certificado de matrimonio en todas direcciones que apenas parecía una sola hoja de papel. Los invitados reunidos observaron con un toque de desaprobación.

 “Cálmese, barón Bernheim. Después de todo, no eres tú quien se va a casar.”

 Esto fue lo más parecido a una broma que el káiser alguna hizo. Reuniendo toda su fuerza de voluntad, el barón Bernheim obligó a los músculos de su rostro a sonreír, con solo un leve temblor localizado en sus mejillas y labios.

 “¡Hoch Kaiser! ¡Hoch Kaiserin!”

 Estas palabras, lo suficientemente fuertes como para llenar el lugar, emanaron de los pulmones y la faringe del alto almirante Wittenfeld. Kessler los describiría días después como “menos una ovación que un bramido”, pero en cualquier caso desencadenaron una explosión de gritos de alegría que llenaron de vida el recinto.

 “Qué hermosa novia es Fräulein von Mariendorf”, susurró el mariscal Mittermeier a su esposa. “Realmente está en condiciones de estar al lado del káiser”.

 “Ya no es Fräulein von Mariendorf, querido” —respondió Evangeline, meciendo a Félix en sus brazos. «Ella es Su Majestad, la Kaiserin Hildegard».

 Mittermeier asintió y Félix alargó una diminuta mano para tirar del rebelde cabello rubio de su padre.

Los asientos alrededor de la familia Mittermeier estaban todos ocupados por figuras de alto rango en el ejército imperial: el alto almirante Mecklinger, que había aceptado un nombramiento como sucesor de Hilda como asesor principal del Cuartel General Imperial; el alto almirante Kessler, comisionado de la policía militar; los altos almirantes Eisenach, Wittenfeld y Müller. Por debajo del rango de alto almirante, había demasiados almirantes y vicealmirantes para contarlos.

 Pasando los dedos por su cabello naranja, Wittenfeld le susurró a Müller:

“¿Sabes lo que pienso? Como novio, el káiser es solo un joven apuesto, si se me permite decirlo. Pero como el gran mariscal a la cabeza de todo el ejército, es realmente una presencia imponente. ¿No lo crees?”

 Müller asintió profundamente, con acuerdo en sus ojos color arena, pero susurró en respuesta: «En mi opinión, incluso como novio, inspira suficiente asombro».

Eisenach, que estaba sentado al otro lado de Müller, los miró a los dos, pero no dijo nada.

 Hubo una figura para quien la boda trajo una sorprendente buena fortuna. Se trataba de Heidrich Lang, que hasta el año anterior había ocupado puestos cercanos a la cúspide del aparato de seguridad imperial: Vice ministro del Interior y jefe de la Oficina de Seguridad Doméstica. Como conspirador clave tanto en la Rebelión de Reuentahl como en la muerte en prisión de Nicolas Boltec, exsecretario general interino de Phezzan, había pocas posibilidades de que escapara de la ejecución. Pero sería desfavorable llevar a cabo esta sentencia demasiado cerca de las nupcias del káiser, por lo que se le había concedido un indulto hasta después de la primavera.

 Entregando su flequillo a los diminutos dedos de Félix, Mittermeier pensó con desagrado en el pequeño golpe de suerte de Lang. Felix le sonrió, y en esa sonrisa vio el rostro de Oskar von Reuentahl, una vez su amigo más cercano, ahora fallecido. Sorprendido, Mittermeier volvió a mirar, pero se había equivocado: los ojos de Félix eran del azul cerúleo de la atmósfera superior, sin señales de la heterocromía azul y negra de Reuentahl.

 Reinhard había establecido su hogar en una cámara privada escondida dentro del Cuartel General Imperial, pero como cabeza de familia ya no podía hacerlo. La mansión de treinta habitaciones que se le había ofrecido a Mittermeier como residencia aún estaba desocupada, por lo que se habían llevado a cabo renovaciones urgentes para que fuera adecuada para el káiser y su familia. La propiedad se llamó Stechpalme Schloss, que significa «Casa de acebo», y se consideró una residencia temporal que se usaría solo hasta que la construcción del Löwenbrunn se completara. Sin embargo, como es bien sabido, Reinhard terminaría con su vida sin siquiera poner un pie en Löwenbrunn.

 Como Hilda ya estaba embarazada de cinco meses, el viaje interestelar para su luna de miel estaba fuera de discusión. Incluso los viajes interplanetarios habrían sido arriesgados. En consecuencia, los recién casados ​​​​reservaron una villa de montaña en el valle de Ferleiten, conocida como una de las partes más pintorescas de Phezzan, y planeaban pasar una semana allí. Según los estándares de los Kaiser de la dinastía anterior, este era un itinerario ridículamente simple. El interés de Reinhard por el lujo en su vida personal era casi inexistente.

 Incluso la boda, después de todo, se había celebrado en el salón de baile del Hotel Shangri-La, utilizado por muchos ciudadanos promedio de Phezzan en el pasado. La seguridad fue estricta y la comida excelente, pero el único aspecto verdaderamente deslumbrante del evento fue el rango de los asistentes. Más de la mitad de los invitados vestían uniformes militares. Aunque no se arregló intencionalmente, la vista fue una fuerte indicación de la naturaleza militar de la dinastía Lohengramm.

 A las 15.40, cuando la ceremonia llegaba a su fin, comenzaron los disturbios.

 Un oficial de la Oficina de Inteligencia Militar del Ministerio de Asuntos Militares corrió al lugar y, con cierta dificultad, hizo llamar a Oberstein. Carente de expresión, Oberstein se levantó de su asiento, fue a escuchar el informe del oficial y regresó. Después de cinco segundos y medio de pensar, acariciando su barbilla con su palma huesuda, caminó sin dudarlo más hacia Reinhard.

 «Su Majestad», dijo. “Tengo noticias de las que debo informar. El Ministerio de Asuntos Militares ha enviado un mensaje de que han estallado disturbios antigubernamentales en Heinessen”.

 Una luz eléctrica aguda brilló en los ojos azul hielo de Reinhard. A su lado, Hilda apretó sin pensar su ramo contra su pecho, observando la expresión en el rostro de su nuevo esposo. Los almirantes de Reinhard estaban observando desde una corta distancia, y cuando después de un ligero retraso se enteraron de la situación, no pudieron contener los gritos de desaprobación, no por los disturbios en el antiguo planeta capital de la Alianza de Planetas Libres, sino por el comportamiento de Oberstein.

 «¡Podrías haber esperado hasta que terminara la boda, al menos!» gruñó Wittenfeld.

 Mittermeier asintió. «El tiene razón. Este es un día auspicioso. No era necesario ser grosero”. En privado, se preguntó si Oberstein había actuado por despecho, pero no expresó la acusación en voz alta.

Oberstein soportó este aluvión concentrado de críticas de sus colegas sin una pizca de incomodidad.

“Los eventos auspiciosos se pueden posponer para más tarde, pero los desfavorables requieren atención inmediata. La seguridad del imperio podría estar en juego. Independientemente de lo que Su Majestad decida hacer, al menos debe conocer la situación «.

Oberstein tenía razón. La historia muestra que la caída de un gobernante comienza cuando se aparta de la información desagradable y se deleita solo en el placer. Cada imperio caído deja registros de altos funcionarios que se quejan de las noticias que les traen. Los invitados a la boda de Reinhard sabían esto, por supuesto, ¡pero este feliz evento ocurriría solo una vez en la vida de Su Majestad!

 “Mein Kaiser, no hay necesidad de que Su Majestad se involucre personalmente en resolver este pequeño disturbio”, dijo Mittermeier. “El almirante Wahlen está estacionado en ese territorio. Si las cosas empeoran y la situación se desarrolla más allá de lo que él mismo puede manejar, Su Majestad puede estar seguro de que lideraremos una expedición para ayudarlo”.

 Las cejas de Reinhard, bien formadas como cualquier obra de arte, se fruncieron. A su lado, Hilda optó por permanecer en silencio. Si todavía tuviera el título de asesora principal, probablemente habría ofrecido una opinión, pero, desde unos momentos antes, ahora era formalmente su esposa. Esto significaba ejercer moderación en palabra y obra ante la mirada pública.

 Reinhard cambió su línea de visión hacia la nueva káiserin por un momento, luego miró hacia otro lado.

 «Muy bien», dijo. “Wahlen se ocupará por el momento. Pero no descuidéis vuestros preparativos para la partida.”

         IV

El llamado “Levantamiento de Heinessen” que estalló a principios del año 3 NCI, 801 EE, inicialmente no fue visto con gran preocupación.

 Heinessen era, después de todo, parte de Neue Land, donde el alto almirante Samuel Wahlen había estado estacionado desde diciembre, encargado de restaurar y mantener el orden luego de la derrota de la rebelión del ex gobernador general Oskar von Reuentahl. Wahlen era un soldado confiable en términos de carácter y habilidad, y disfrutó del firme apoyo de sus tropas. Había servido a la dinastía Lohengramm desde sus inicios y fue uno de sus mejores comandantes militares. De hecho, la capacidad de Wahlen para equilibrar la rapidez con la paciencia y la firmeza con la flexibilidad fue uno de los factores clave que mantuvieron los disturbios políticos y militares al mínimo después de la Rebelión de Reuentahl.

 En los días transcurridos entre el compromiso de Reinhard e Hilda y su boda, había comenzado a circular un rumor muy extraño sobre Heinessen: ¡El káiser ha muerto!

 Cuando escuchó esto por primera vez, Wahlen sintió como si su corazón y sus pulmones se hubieran congelado. El deshielo llegó cuando confirmó que el “kaiser” en cuestión no era Reinhard sino Erwin Josef II de la antigua dinastía Goldenbaum.

 Había algo de verdad en este rumor.

 En noviembre del año anterior, cuando la rebelión de Reuentahl estaba llegando a su fin, un joven había sido arrestado por conducta sospechosa en Kramfors, una ciudad fronteriza en Heinessen. El oficial de policía de la gobernación de Neue Land que hizo el arresto sospechaba que el joven era un republicano acérrimo, pero en realidad resultó ser el conde Alfred von Lansberg, un noble de la dinastía Goldenbaum que era buscado por el secuestro del joven Kaiser Erwin Josef II.

Lansberg llevaba el cadáver momificado de un niño, envuelto en una manta. Cuando se le preguntó quién era, sus ojos hundidos brillaron de manera aceitosa cuando respondió:

«Es Su Majestad el Kaiser de la Dinastía Goldenbaum». El oficial que lo arrestó, naturalmente, quedó atónito. El meticuloso diario que Lansberg también llevaba consigo registraba que Erwin Josef II había comenzado a rechazar la comida y finalmente murió de hambre en marzo de ese año. Después de que se sofocara la rebelión y se celebraron los funerales de Reuentahl y sus fuerzas, se informó del asunto a Wahlen y Lansberg fue enviado a un sanatorio debido a los signos de trastorno que mostraba.

 De esta manera, se cerró formalmente el caso del secuestro imperial desde el ocaso de la antigua dinastía. Era raro, sin embargo, que la resolución de un misterio dejara un sabor tan desagradable en la boca de los interesados. Nadie había buscado activamente acabar con la vida del joven Kaiser depuesto. Incluso los enemigos que querían encarcelarlo no habían buscado su asesinato. El objetivo de Lansberg había sido protegerlo de los «malvados  designios de la facción Lohengramm», para un día restaurarlo al trono del Imperio Galáctico. Pero las cosas habían ido de otra manera. A la edad de cinco años, se le había impuesto al niño una corona no deseada; a las ocho, había dejado el mundo de los vivos. Sus restos fueron enterrados en el cementerio público de Heinessen, marcando la desaparición de la línea de sucesión de la dinastía Goldenbaum.

 O eso parecía en ese momento.

 Wahlen, sin duda, también deseaba dejar atrás todo el desagradable asunto. Tampoco tenía tiempo de sobra para un niño depuesto de la dinastía anterior. Cuando amaneció el año 3 NCI, Heinessen se enfrentó a un problema mayor: una grave escasez de suministros diarios. Alguien o algo parecía estar interfiriendo con sus sistemas de distribución. A fines de enero, todo el planeta de Heinessen estalló en un motín. Los almacenes militares fueron saqueados por los alborotadores y la situación se agravó muy rápidamente.

 No era como si no hubiera precedentes. El disturbio de la plaza Nguyen Kim Hua del año anterior, también conocido como el Incidente del 1 de septiembre, había visto un servicio conmemorativo en Heinessen deteriorarse en un motín que había matado a miles. Había parecido en ese momento como las convulsiones moribundas del republicanismo democrático; Wittenfeld lo había descartado como el «espasmo de un cadáver».

 ¿anunciaba este nuevo malestar, 150 días después, la reanimación de ese cadáver? En ese momento, nadie podía decirlo. Incluso Wahlen no estaba seguro, pero no se quedó de brazos cruzados. Se movió de inmediato para reprimir los disturbios, y sus medidas rápidas y juiciosas tuvieron un éxito inmediato.

 Entre los innumerables disturbios y disturbios que habían estallado, siete de cada diez fueron sofocados ese mismo día. En tres días, esa cifra había aumentado a nueve de cada diez. Pero eso aún dejó un puñado que continuó ardiendo sin llama.

En esta etapa, Wahlen abrió parcialmente los almacenes militares en un intento por recuperar el corazón de la gente. También envió un informe a Phezzan. Pero inmediatamente después se produjo un incidente que ni siquiera los líderes del imperio en Phezzan pudieron descartar fácilmente. A última hora de la noche del 30 de enero, un actor desconocido borró una gran cantidad de datos almacenados en la Oficina de Navegación de Phezzan.

 La oficina se sumió en el caos. Su personal trató de resolver el asunto en secreto, pero resultó imposible. Se acumularon consultas sin respuesta de buques mercantes y militares, lo que despertó sospechas y finalmente obligó a la oficina a soportar la vergüenza de revelar la verdad.

 Como comandante militar, Reinhard comprendió la gravedad de la situación de inmediato. Se enfureció y exigió que el jefe de la oficina asumiera la responsabilidad. Afortunadamente, sin embargo, el golpe a la oficina no resultó crítico. Bajo la dirección del mariscal Oberstein, todos los datos de navegación almacenados en la oficina se ingresaron en las computadoras de emergencia del Ministerio de Asuntos Militares a finales del año anterior.

 Las computadoras de emergencia solo tenían una memoria limitada disponible, que se había llenado al máximo durante la copia de seguridad. Esto significó que parte de los datos de navegación tuvieron que ser eliminados y ahora se perdieron. Sin embargo, las acciones de Oberstein aseguraron que el imperio se librara de una pérdida de la que no habría podido recuperarse.

 Proteger la pérdida de los datos de la Oficina de Navegación fue el mayor logro de Oberstein desde la fundación de la dinastía Lohengramm, al menos a los ojos de algunos historiadores posteriores. Ciertamente, fue un gran logro; solo alguien que creía que las guerras se podían ganar sin información podía creer lo contrario. Reinhard no era tan tonto, por eso había sido capaz de aplastar a la poderosa Coalición de los Lores de Lippstadt y conquistar la galaxia.

 Reinhard dio órdenes estrictas desde su villa de luna de miel para que se reconociera la contribución de Oberstein y se descubriera toda la verdad del incidente. El alto almirante Ulrich Kessler, comisionado de la policía militar, recibió la responsabilidad de esta última tarea. Como no tenía esposa ni familia, se mudó más o menos a la comisaría de la policía militar para dedicar toda su atención a la investigación.

 ¿Podría alguna facción sobreviviente de los leales a Phezzan haber tratado intencionalmente de interferir con el flujo de suministros imperiales? Esta era la sospecha compartida por todo el aparato de seguridad del imperio. Kessler actuó de manera agresiva y, dos días después de recibir sus órdenes, arrestó al hombre que había borrado los datos de navegación. La trampa que tendió fue simple: sospechando que el culpable era un empleado de la propia Oficina de Navegación, Kessler inventó una historia sobre un informante, luego arrestó al verdadero culpable cuando perdió los nervios e intentó huir. Se encontraron dos millones de marcos imperiales en una cuenta bancaria secreta perteneciente al hombre. Comenzaron interrogatorios brutales, con sueros de la verdad preparados.

 Cinco horas después de su arresto, el sospechoso habló. Lo que dijo sobresaltó incluso a la policía militar que lo estaba interrogando. Le había pagado la gran suma y le había dado instrucciones para cometer el crimen, dijo, un hombre llamado Adrian Rubinsky.

         V

«¿Adrian Rubinsky?»

 El nombre del último landesherr de Phezzan hizo temblar a los líderes del imperio. Rubinsky había estado escondido desde que Phezzan había permitido el paso de las fuerzas imperiales para ejecutar la Operación Ragnarok. Nunca habían dudado de que todavía acechaba bajo tierra en algún lugar, buscando plantar semillas de destrucción en el orden provocado por la Dinastía Lohengramm. Ahora, al parecer, sus actividades habían salido a la luz en parte.

 “¡El Zorro Negro de Phezzan! Le desollaré la piel y la usaré para suelas de mis botas; de esa manera, podre pisarlo todos los días. ¡Solo déja que se muestre!”

 Wittenfeld parecía lo suficientemente enojado como para arremangarse y comenzar a pelear en el acto, pero incluso un comandante de flota tan audaz y devoto como él era impotente contra los actos de sabotaje dirigidos a las redes económicas y de distribución. “Ni siquiera una erupción volcánica puede convertir el invierno en verano”, como dijo Mittermeier. En lugar de operaciones militares audaces, lo que se necesitaba era una investigación judicial cuidadosa y paciente.

 “¿Qué pasa si le ofrecemos al viceministro Lang un indulto a cambio de su ayuda en este caso? Ahora que Lang sabe que Rubinsky lo estaba usando, debía odiarle. Estará doblemente motivado, tanto para demostrarnos su utilidad como para resolver su rencor privado.

 Algunos expresaron tales propuestas, pero otros protestaron enérgicamente.

 “Eso no tiene ningún sentido. ¿Cómo podemos preservar la justicia de la ley si perdonamos un crimen para perseguir otro?”

 El crítico más duro de las propuestas de indulto de Lang fue el propio Kessler. Sus argumentos eran convincentes tanto por motivos lógicos como emocionales, y las voces que sugerían que perdonaran a Lang pronto se callaron.

 Mientras investigaba el caso, Kessler comenzó a albergar una sospecha grave y desagradable. ¿Qué pasaría si Rubinsky y la Iglesia de Terra estuvieran secretamente conectados y trabajando juntos para socavar la nueva dinastía?

 De hecho, Kessler no fue la primera persona en el imperio en alimentar esta sospecha. Ese honor pertenecía a Oberstein. Como primer ministro de asuntos militares de la dinastía Lohengramm, a menudo fue objeto de críticas a pesar de su capacidad y las contribuciones que hizo. Una de las razones de esto fue lo que se vio como su compromiso intransigente con el secreto. Era cierto que no parecía dar mucha importancia a las comunicaciones públicas. Tampoco trabajó para ganarse la comprensión o la cooperación de los demás. Sin embargo, a diferencia de Lang, no acumulaba información para beneficio privado. Su confianza en los demás parecía mínima, pero tampoco se valoraba demasiado a sí mismo. Siguió siendo un hombre taciturno y poco cooperativo hasta su muerte, sin hablar nunca de sí mismo.

 La investigación de Kessler no fue una excepción. A pesar de todo, Oberstein mantuvo su consejo, un destello inorgánico en sus ojos biónicos. Deducir algo de su expresión parecía, para los observadores externos, bastante imposible.

La perturbación en el orden del territorio de la antigua alianza tuvo efectos en lugares inesperados. Comenzaron a alzarse voces a favor de utilizar toda la fuerza del ejército imperial para construir un sistema mediante el cual el territorio de la antigua alianza sería dominado por completo y, además, de eliminar a las fuerzas republicanas que aún se aferraban a la Fortaleza de Iserlohn.

 Esta posición se basó en la idea de que el Levantamiento de Heinessen no podría haber tenido lugar si los republicanos de la Fortaleza de Iserlohn no hubieran mantenido su punto de apoyo independiente.

 “Un girasol siempre se vuelve hacia el sol. Debemos reconocer que los republicanos en los territorios de la antigua alianza son ese girasol e Iserlohn el sol. Esto lleva directamente a la conclusión de que Iserlohn debe ser destruido”; tales, fueron los argumentos que se esgrimieron.

 El almirante Ernest Mecklinger escribió este párrafo porque de hecho hubo un hombre que expresó su opinión directamente. Ese hombre era el célebremente feroz Fritz Josef Wittenfeld, comandante de la temida flota Schwarz Lanzenreiter, los Lanceros Negros.

 “¡Debemos atacar Iserlohn!” Wittenfeld insistió. “¿No son ellos el mayor obstáculo para la unidad y la paz del nuevo imperio? Incluso las intrigas de Rubinsky dependen en última instancia del poderío militar de Iserlohn”.

 Aunque simples, los argumentos de Wittenfeld a menudo captaban la esencia de los asuntos. Aquí, también, tenían una persuasión extraña.

 “¿Qué pretende hacer Su Majestad con Iserlohn? ¿Los aplastará por completo? ¿O elegirá la coexistencia?”

 Esta pregunta ya nublaba los pensamientos de los almirantes del imperio. Percibieron emociones complejas dentro de Reinhard con respecto a los republicanos de la Fortaleza de Iserlohn, bastante distintas de su razón, intelecto, ambición y visión estratégica. Aunque ya no se encontraba entre los vivos, Yang Wen-li, ese gran comandante enemigo, todavía proyectaba una larga sombra sobre Iserlohn.

 Un estratega sin igual en toda la historia, Reinhard casi había completado una unificación política y militar que no dependía del acceso al propio Corredor Iserlohn. Esto sugirió que la Fortaleza Iserlohn podría estar aislada del sistema social que unificaba a toda la humanidad, empujada a la periferia, a un nivel histórico-civilizacional. En consecuencia, sería suficiente simplemente sellar las entradas al Corredor Iserlohn y dejar a los que vivían allí a su suerte, pero Reinhard encontró que esta era una propuesta insatisfactoria.

 Al final, la psicología y las acciones de la dinastía Lohengramm se habían inclinado hacia el militarismo desde su fundación. Solo la eliminación de los republicanos en Iserlohn serviría para evitar futuras preocupaciones. Wittenfeld y los intransigentes a los que representaba eran cada vez más influyentes en la administración del imperio, expandiéndose desde su núcleo dentro de las fuerzas armadas. Aunque presumiblemente no tenía la intención de protestar contra ellos, los disturbios en el transporte y los suministros en Neue Land, es decir, el antiguo territorio de la alianza, también parecían empeorar día a día.

 Wahlen no escatimó esfuerzos para contener la situación, pero la fuerza militar por sí sola no pudo lograr una solución completa. Wittenfeld reconoció eso, pero insistió en que permitir que la violencia quede impune solo invitaría a la falta de respeto por el nuevo orden. “Debemos trazar la línea en alguna parte”, dijo.

 Sin embargo, aunque la posición de Wittenfeld tenía muchos partidarios, también tenía sus detractores. Aquellos que se oponen a la represión puramente a través de la fuerza militar expresaron abiertamente sus objeciones.

 “La fuerza de las armas no es una panacea. Es cierto que la destreza militar de Su Majestad ha ampliado las posesiones del imperio. Pero si los disturbios y disturbios en Neue Land no terminan, esa expansión no será diferente de un gran agujero en medio de nuestro costado”.

 Esta crítica de Karl Bracke, secretario de asuntos civiles, fue mordaz pero no injusta. Bracke tampoco fue un agitador irresponsable. Como político, promovió la civilización y la ilustración, y contribuyó en gran medida al desarrollo de las políticas sociales del imperio y a la mejora del bienestar de sus súbditos. En su disposición a criticar incluso al káiser, solo era superado por Oberstein.

 Además, las tropas del imperio también parecían cansadas del caos provocado por la guerra. Se suponía que las reformas, conquistas y unificación de Reinhard los habían liberado de un siglo y medio de luchas sin sentido. De hecho, sin embargo, incluso después de derrotar a la Alianza de Planetas Libres, el ejército se había desplegado contra Iserlohn, y eso había sido seguido por la Rebelión de Reuentahl en la que tantos habían muerto. No faltaron oficiales y soldados que sentían que ya era suficiente.

 “Hay algo de verdad en lo que dice Bracke. Además, si se despliegan tropas, el Kaiser podría ir con ellas, exponiendo a Su Majestad a un riesgo innecesario”.

“Según tengo entendido, Yang Wen-li dejó viuda a su esposa apenas un año después de casarse con ella, y él solo pasó dos meses sin su uniforme militar. ¿Qué clase de destino es ese para un gran comandante?”

 Por supuesto, no estaba predeterminado que el destino de Reinhard fuera el mismo que el de Yang. Sin embargo, mientras sus ministros y altos funcionarios reflexionaban sobre los héroes de la historia que habían muerto jóvenes, una desagradable premonición se apoderó de las mismas células de sus corazones. No pudieron desterrar del cajón de la memoria las misteriosas fiebres que lo habían acosado en el período inmediatamente posterior a su coronación. Compartieron un acuerdo tácito de que se debe prestar mucha atención a la salud del káiser.

 El mismo Reinhard todavía estaba en el valle Ferleiten con su nueva esposa. El joven autócrata cumpliría veinticinco años en marzo y, dejando de lado la condición física, sus energías mentales parecían no necesitar ningún período de descanso. Dicho sin rodeos, no sentía ninguna alegría ante la perspectiva de relajarse. Su interés nunca abandonó los asuntos militares y la política. Ni siquiera tenía pasatiempos de los que hablar. Esta es una de las razones por las que no es visto como un rey sino como un conquistador.

 “Incluso cuando pescaba en el río, Su Majestad parecía decidido a pescar no truchas sino la galaxia misma”, dijo su sirviente Emil von Selle, aunque esto debe descartarse hasta cierto punto como el testimonio de un adorador. Los pasatiempos elegantes simplemente no tenían ningún atractivo para el káiser de cabellos dorados.

 “Fräulein, quiero decir, Hilda, tengo responsabilidades como gobernante que debo cumplir. No me iré de inmediato, pero es más que probable que me embarque en un viaje de conquista antes de que des a luz. ¿Me perdonarás?»

 Reinhard le hizo esta pregunta a su esposa mientras estaban sentados frente a la chimenea en su villa una noche. La formalidad de su discurso no había disminuido con su matrimonio, que era una gran diferencia de cómo había tratado a su gran amigo Kircheis.

 “Por supuesto, Majestad. Como desees.»

 La respuesta de la káiserin fue breve, pero llegó sin vacilar. Hilda sabía que el espíritu de Reinhard no podía estar atado al suelo. Esto era algo que podría habérsele escapado hace cuatro años, cuando era simplemente intrépida e ingeniosa y aún no había ingresado al servicio del káiser. Pero esos cuatro años con Reinhard no solo habían profundizado su comprensión de él, sino que también la habían ayudado a crecer como persona.

          CAPÍTULO 2:  INVITACIÓN AL MOTIN

         I

ASÍ, PARECÍA que al hombre que había subyugado a toda la galaxia ni siquiera se le permitió una semana de descanso. ¿Qué hay, entonces, de esos rebeldes que, como mantis blandiendo sus guadañas contra un carruaje que se aproxima, lo desafiaban?

 Sobre todo,era  la República de Iserlohn proclamando abiertamente la resistencia a la autoridad de Reinhard, armada con una filosofía política equivalente y un ejército independiente. El líder de ese ejército era seis años más joven que Reinhard y cumpliría diecinueve ese año. Esta fue la edad en la que Reinhard se convirtió en un almirante de pleno derecho en el antiguo imperio. Por otro lado, Yang Wen-li, quien finalmente se hizo un nombre como un brillante comandante de primera línea de la antigua Alianza de Planetas Libres, a la edad de diecinueve años todavía era un estudiante corriente en la escuela de oficiales.

 Julian Mintz se encontraba en algún lugar entre los dos en términos de experiencia y apoyo popular. Se había convertido en subteniente a la edad de dieciocho años, pero esto lo convirtió en un caso atípico en la historia de la alianza. Sin embargo, la razón principal por la que Julian se había alzado para liderar las fuerzas revolucionarias era el hecho de que estaba bajo la tutela de Yang Wen-li, y estaba considerado como heredero leal de la filosofía y habilidad marcial de su padre adoptivo. Las generaciones posteriores tuvieron el lujo de saber que esta evaluación era sustancialmente correcta, pero para la gente de esa época, los elementos desconocidos eran demasiado grandes. Por esta razón, un gran número dejó a Iserlohn desilusionado.

 Cualesquiera que fueran sus talentos, Yang Wen-li no había sido clarividente, y lo mismo ocurría con Julian. Su visión de la humanidad no era una omnisciente que trascendiera el espacio y el tiempo, lo que significaba que sus juicios tenían que basarse en información recopilada en grandes cantidades, de todas partes y analizada con imparcialidad metódica. Había que evitar dos cosas: las ilusiones y la detención del intelecto en nombre de la «intuición».

 El año anterior, durante la Rebelión de Reuentahl, Julian había dado muestras de su sentido de la estrategia al conceder a la flota de Mecklinger el paso por el Corredor Iserlohn. Ahora, con los disturbios que estallaron en Heinessen y en todo el territorio de la antigua alianza, su capacidad de juicio y toma de decisiones volvería a ponerse a prueba. ¿Cómo respondería a sus gritos de socorro?

 Si el levantamiento de Heinessen buscaba la restauración del gobierno republicano democrático, la República de Iserlohn no podía simplemente sentarse y observar. Si su vacilación dejaba vulnerables a los agitadores y finalmente los conducía a su derrota, los antiguos ciudadanos de la alianza perderían toda fe en la República de Iserlohn.

 Pero, ¿podría ganar Iserlohn si fuera a la guerra? ¿Podría todo el poder de la república prevalecer sobre el vasto Imperio Galáctico? La glorificación del sacrificio infructuoso al servicio de los ideales no tenía cabida en la filosofía marcial que Julian había heredado de Yang. Continuaban no solo para honrar los ideales de la democracia sino para mantener viva la llama de la democracia.

 La coordinación con los republicanos en los territorios de la antigua alianza era fundamental para la estrategia militar y política de Iserlohn. Si tal coordinación pudiera realizarse, seguramente habría beneficios. Sin embargo, los deseos políticos y los deseos militares a menudo se contraponen, como lo había experimentado Julián varias veces.

 «¿Qué haría el mariscal Yang?»

 Julian se había preguntado esto al menos mil veces en los últimos seis meses. A Julian le parecía que Yang, que había sido padre adoptivo y maestro de Julian antes de su muerte el año anterior a la edad de treinta y tres años, nunca había tomado una decisión equivocada. La verdad era algo diferente, pero Julian había sido discípulo de Yang por más tiempo que su sucesor. Y una de las muchas cosas que había aprendido en sus años al lado de Yang era la importancia de evaluar al enemigo de manera justa.

 El Kaiser Reinhard von Lohengramm del Imperio Galáctico era, para Julian, un enemigo cuya grandeza era casi inconcebible. ¿Cómo podría Julián ubicarlo dentro de la corriente de la historia?

 Por ejemplo, Julian se había encontrado una vez con una composición en una revista de propaganda militar imperial, escrita por un niño para su padre cuando este último estaba en una expedición militar:

 Ayer, mi padre partió para aplastar a los enemigos de Su Majestad el Kaiser Reinhard. Me dijo: “Voy con Su Majestad a luchar por la paz y la unidad galáctica. Asegúrate de cuidar a mamá y a tu hermana”. Y prometí que lo haría.

 La dinastía Lohengramm había sido innegablemente militarista, al menos en su período formativo. En cuanto a la gente común, el militarismo a menudo toma la forma de pasión e identificación de grupo. Los súbditos del imperio eran fervientes seguidores del joven de cabellos dorados que los había salvado de la corrupción y la injusticia de la dinastía Goldenbaum.

 Como Julian Mintz escribiría más tarde:

Una de las razones por las que el ejército de la dinastía Lohengramm era tan fuerte era la creencia de que los enemigos del káiser como individuo, los enemigos del estado y los enemigos del pueblo eran todos iguales. Para ellos, el Kaiser Lohengramm fue un liberador.

 Como resultado, no es exagerado decir que la Armada Imperial Galáctica de los años alrededor del 800EE era el ejército privado del mismo Kaiser Reinhard von Lohengramm. Sus tropas fueron indefectiblemente leales no al estado sino al propio káiser.

 Puede parecer erróneo describir a Reinhard como un libertador. Pero, si uno toma la Dinastía Goldenbaum como punto de comparación, de ninguna manera es falso. Incluso si a los soldados de la Armada Imperial se les hubiera dado el derecho a votar por su comandante supremo, de todos modos habrían apoyado abrumadoramente a Reinhard. Fue un gobernante autocrático y belicoso, pero el apoyo que recibió del público presenta un caso único que encarna una faceta del gobierno democrático…

Mientras Julian reflexionaba sobre cómo se podría luchar contra un enemigo así, dos aliados incondicionales llegaron, uno detrás del otro, a la sala de mando central de Iserlohn. El primero era el Comandante Olivier Poplan, el “As Eterno”. Poco después lo siguió el vicealmirante Dusty Attenborough, quien palmeó a Poplan en la espalda con sospechosa alegría.

 «¿Por qué te ríes?» dijo Poplán. “Me está dando escalofríos”.

 “Vas a cumplir treinta este año, ¿verdad? respondió un alegre Attenborough. «¡Bienvenido al club!»

La luz del sol que normalmente bailaba en los ojos verdes de Poplan adquirió un brillo irónico. “Hasta que llegue mi cumpleaños, seguiré siendo un joven veinteañero, muchas gracias”, dijo.

 «¿Cuándo es tu cumpleaños?»

 “El treinta y seis de triciembre.”

 “¡Eso ni siquiera es una buena mentira! ¡Solo mírate, agitándote inútilmente contra lo inevitable!”

 Julian no pudo contener la risa por más tiempo. ¿Quién habría adivinado por su conversación que estos dos tenían los rangos que tenían en una fuerza militar real? Incluso en la Armada de la Alianza, la llamada «fuerza de la libertad», los hombres de tal habilidad e irreverencia nunca podrían haber encontrado el camino hacia el tipo de roles centrales que estos dos ocuparon. Solo en la Fortaleza Iserlohn habían podido expresar todo el alcance de su genio e individualidad. La capacidad de sacar esto de sus subordinados era la verdadera medida de un líder. ¿Cumplía Julian con ese estándar?

 Cuando Attenborough y Poplan se dieron cuenta, Julian había desaparecido.

 “¿A dónde fue? Si hubiera querido pensar, podría haberlo hecho aquí.”

 “Probablemente tendría miedo de que se lo restregaríamos”.

 “Uno de nosotros, al menos.”

 Katerose “Karin” von Kreutzer había terminado sus simulaciones del día y paseaba por el frondoso parque con una bebida alcalina en la mano. En el camino, se encontró con un grupo de jóvenes soldados de su edad que dijeron que iban a encontrarse con unos jóvenes oficiales e ir a bailar. Los hombres superaban en número a las mujeres en la demografía de Iserlohn, por lo que las mujeres jóvenes tenían mucha libertad para evaluar y seleccionar cuidadosamente a sus parejas; no es que los guerreros más valientes de Iserlohn, como Walter von Schenkopp y Poplan, carecieran de oportunidades para admirar múltiples flores en el huerto de Iserlohn.

 “¿Por qué no vienes con nosotros, Karin? Hay un montón de hombres con sus ojos puestos en ti. Sea cual sea tu tipo, seguro que encuentras a alguien.”

 Pero antes de que Karin pudiera responder, otra de las jóvenes se rió y dijo:

“No está bien invitarla. A ella solo le gustan los chicos de cabello rubio que pueden lograr una mirada profunda y melancólica”.

 «Oh, es cierto. ¡Lamento hacerte perder el tiempo, Karin!”

 Las jóvenes se rieron alegremente, haciendo caso omiso de la indignada insistencia de Karin de que se habían equivocado en todo, y se marcharon como una bandada de pájaros de colores. Al quedarse sola, Karin se ajustó la boina negra, sacudió su cabello color té y luego se alejó en la dirección opuesta como un ave solitaria que volaba obstinadamente contra el viento del norte. Como era de esperar, un muchacho de cabello rubio estaba sentado en el banco Yang Wen-li en una esquina del parque, con una mirada profunda y melancólica. Estaba tan perdido en sus pensamientos que tardó dos segundos y medio en darse cuenta de que Karin llegaba y estaba parada a su lado.

 «¿Puedo sentarme aquí?» preguntó finalmente.

 «Por supuesto.»

 Julian sacudió el banco con la mano. Karin se sentó con decisión y cruzó las piernas, luego volvió sus ojos índigo hacia el joven comandante.

 «¿Otra vez pensando en algo?»

 “Bueno, tengo grandes responsabilidades. Parece que no puedo poner mis pensamientos en orden”.

 “Julian, cuando te aceptamos como nuestro comandante, todos tomamos nuestra decisión. Decidimos seguir tu juicio hasta el final. Los que no querían hacer eso se fueron, ¿recuerdas? Entonces, si quieres estar a la altura de nuestras expectativas, lo único que puedes hacer es tomar tus decisiones sin preocuparte por lo que podamos pensar”.

 Como de costumbre, el tono de Karin fue tan contundente como sus palabras, pero había una frescura en su forma de hablar, como una brisa de principios de verano, que no le resultó desagradable. Nunca lo había sido.

 Julian se sentía como si estuviera en el punto de apoyo de un equilibrio entre cumplir con sus responsabilidades en un extremo y ser aplastado por ellas en el otro. El peso de un cabello a cada lado podría haber alterado el equilibrio, y ahora un mechón de cabello color té caía sobre el lado anterior. Siempre había pensado en el asunto en términos de lo que tenía que hacer, pero Karin lo había reformulado desde la perspectiva de lo que se le permitía hacer. Aunque probablemente ella misma no lo sabía, esto sería un punto de inflexión en su forma de pensar.

         II

Había un impulso creciente hacia la guerra con Iserlohn en los escalafones superiores del Imperio Galáctico y, como respuesta, el entusiasmo aumentaba dentro de la Fortaleza Iserlohn por una batalla decisiva con sus enemigos imperiales. Los habitantes de la fortaleza parecían anhelar declarar terminada su hibernación. Incluso el cauteloso Alex Cazellnu señaló que, con el Imperio Galáctico todavía luchando con interrupciones en su economía y rutas de suministro, Iserlohn podría convertirse en la proverbial gota que colmara el vaso del Imperio.

 «¿Pero no está el Kaiser Reinhard al menos gobernando con más benevolencia que los gobernantes de la dinastía Goldenbaum?»

 “La base de un gobierno benévolo, Julian, es asegurarse de que la gente tenga suficiente para comer”.

 Los argumentos de Cazellnu eran lúcidos y correctos, como correspondía a un hombre que había alcanzado los más altos rangos de la burocracia militar en la antigua alianza. Como Julian no tenía respuesta que ofrecer, Cazellnu continuó:

 “¿De qué sirve un mínimo de libertad política si te mueres de hambre? Los burócratas económicos del Kaiser deben estar aterrorizados de que estos problemas se propaguen a la patria imperial”.

 Cazellnu tenía toda la razón. Si estos disturbios fueran el fruto de una gran conspiración en lugar de una serie de desafortunadas coincidencias, incluso la destreza indomable del káiser en el campo de batalla no sería suficiente para controlar las cosas.

 «¿Crees que los antiguos poderes de Phezzan están detrás de todo esto?» preguntó Julián.

 Cazellnu asintió. «Muy posiblemente».

 Julián frunció el ceño. Esto solo planteó más preguntas. “Si es una conspiración de Phezzan, ¿por qué ahora? ¿Y por qué esto? Junto a esta incertidumbre nació su gemelo inevitable, el malestar. Incluso en su apogeo, Phezzan nunca podría haber reunido una fuerza militar para rivalizar con la del Imperio Galáctico. Una guerra de guerrillas en el ámbito económico no era, en ese sentido, ilógica.

 Sin embargo, si los disturbios actuales fueron obra de aquellos que una vez ejercieron el poder en Phezzan, ¿por qué no hicieron su movimiento durante la Operación Ragnarök, antes de que Reinhard se convirtiera en káiser? Si hubieran cortado sus líneas de suministro, transporte e información durante la campaña, el imperio no habría podido sostener una expedición de largo alcance, por muy poderoso que fuera su ejército. Y eso, a su vez, podría haber preservado la independencia de Phezzan.

 ¿Podría ser que Phezzan en sí mismo no fuera lo más importante para Phezzan? ¿Podría haber sido su objetivo todo ese tiempo el beneficiar a la Iglesia de Terra? ¿O era simplemente que sus preparativos conspirativos no se habían completado hasta ahora?

 En su mente, Julian vio la forma de su guardián y maestro: un joven de cabello negro que vertía un fino chorro de brandy en su té Shillong con una sonrisa.

 “La conspiración por sí sola no puede mover la historia, Julian. Siempre hay conspiraciones, pero no siempre tienen éxito”.

 Esas fueron las palabras que Yang Wen-li había dicho, después de respirar profundamente el aroma que se elevaba de su taza de té.

 “Con el Kaiser Reinhard al timón, el derramamiento de sangre que debería parecer trágico parece glorioso en cambio”.

 Yang había descrito a Reinhard en estos términos más de una vez, generalmente con un suspiro.

 “Es la belleza de una llama. Quema a otros, luego se consume a sí misma. Una cosa peligrosa, creo. Pero llamas tan brillantes aparecen raramente en la historia”.

 Las reminiscencias de Yang siempre fueron una luz en la oscuridad para el pensamiento de Julian. Era inexperto y joven, aún no había cumplido los veinte años; podía actuar como abanderado de las fuerzas antiimperiales, aunque solo fuera formalmente, debido únicamente al hecho de que sostenía en alto un candelabro con el nombre de Yang. Nadie estaba más profundamente consciente de esto que el propio Julian.

 Autorreflexión, autocontrol: estas eran las cualidades que habían diferenciado a Yang, y Julian también las había heredado naturalmente. Llevado al extremo, por supuesto, la auto-reflexión podría convertirse en timidez, estancamiento del autocontrol, y esto era algo más por lo que los que estaban alrededor de Julian debían preocuparse.

 «Dado que somos nosotros los que realmente dirigimos esta república, ¿no crees que deberíamos ofrecer un poco de aliento a nuestro joven líder?»

 Con una sonrisa traviesa, Poplan planteó esta pregunta a, ¿quién si no?, Dusty Attenborough.

 A Attenborough le gustaba llamarse a sí mismo un “radical extremista militante”, pero hoy parecía estar en un estado de ánimo inusualmente cauteloso.

“Esa gente en Heinessen realmente nos está causando problemas”, dijo. “Si nos obligan a atacar y termina en nuestra derrota, la democracia misma podría estar entre las pérdidas”.

 “Eso no es lo que esperaba escuchar del vicealmirante Attenborough, el hombre que ama pelear incluso más que a las mujeres”.

 “No me gusta pelear para perder”, dijo Attenborough con franqueza. Era un radical, pero no un desquiciado. Y tú tampoco, por lo que recuerdo. Especialmente no en batallas que huelen a perfume.”

 “Es difícil decir cuándo he perdido una”.

 «Sabe, comandante, la calidad de su alardeo parece estar disminuyendo en estos días».

 «¿No me crees?»

«Tienes un don para decir tonterías, incluso sin tener fiebre alta».

 «Lo tomaré como un cumplido.»

 Attenborough abrió la boca para protestar, pero luego la volvió a cerrar, sonriendo con la misma maldad con la que antes había lo hecho Poplan. “No puedo decirte la envidia que tengo”, dijo. “No importa cuán alta sea mi fiebre, mi pensamiento nunca puede escapar de los pedestales gemelos de la conciencia y la vergüenza”.

 “Con la edad viene la sabiduría”, dijo Poplan, dejando a Attenborough sin réplica.

 Pasaron dos días con Julian todavía incapaz de tomar su decisión. El malestar en los territorios de la antigua alianza ahora parecía acelerarse en la dirección exactamente opuesta a la resolución.

 “Iserlohn ya ha recibido más de diez solicitudes de asistencia de los antiguos territorios de la alianza”, dijo el Capitán Bagdash, oficial de inteligencia de Iserlohn. “La mitad de ellos son gritos de auxilio. En resumen, su mensaje es: ‘No nos abandonen’”.

 Había un toque de ironía en la voz de Bagdash. Era otro hombre cuya situación actual provenía de una serie de elecciones peculiares. Se había infiltrado en Iserlohn durante el intento de golpe militar de797 EE con la intención de asesinar a Yang Wen-li. Pero cuando la vida de Yang se vio amenazada por las maquinaciones del gobierno de la alianza, Bagdash unió fuerzas con Schenkopp y Attenborough. Incluso después de la muerte de Yang, permaneció en Iserlohn, asumiendo la responsabilidad de recopilar y analizar información. Se había hecho tan esencial para la república como Boris Konev, el comerciante originario de Phezzan.

 Attenborough emitió un sonido de irritación. “No sé qué esperan que hagamos por ellos. Tenemos nuestras propias condiciones estratégicas y prioridades de las que preocuparnos”.

 “Excepto que en este momento un solo vaso de agua les haría más bien que cien teorías estratégicas”.

 El informe de Bagdash tomó por sorpresa a Julian y a los oficiales de su estado mayor. Los vientos de los rumores, al parecer, habían estado esparciendo el polen de la sospecha y la desconfianza con respecto al gobierno de la República de Iserlohn, llevándolo a algunos de los republicanos que permanecían en los territorios de la antigua alianza. Como prueba de sus sospechas, estos republicanos ofrecieron el hecho de que, durante la Revuelta de Reuentahl del año anterior, la República de Iserlohn no solo no se sumó a la rebelión armada contra el imperio, sino que permitió el paso de la flota de Mecklinger por el corredor y disfrutó un estado temporal de amistad con las fuerzas imperiales. Estos hechos se habían convertido en un semillero de desconfianza. Quizás la República de Iserlohn buscaba la paz y la supervivencia solo para sí misma. Tal vez tenía la intención de utilizar la no injerencia y la coexistencia como excusas para sentarse y ver fracasar el movimiento antiimperialista en los territorios de la antigua alianza.

 «Incluso si eso fuera cierto, ¿podrías culparnos?»

 Poplan se alegraba de decir esas cosas, pero para Julian no se trataba de un problema que pudiera dejarse de lado sin más. Aunque consciente de su propia falta de audacia en la toma de decisiones, no tuvo más remedio que pensar largo y tendido al respecto.

 Si la fuerza militar existía para lograr objetivos políticos, ¿era ahora el momento de usar esa fuerza? ¿Deberían buscar una victoria táctica sobre el imperio en este punto, en parte como una forma de asegurar la confianza y levantar la moral de los agitadores republicanos en los territorios de la antigua alianza? Si evitaban el combate aquí, ¿perecería la democracia incluso si Iserlohn sobrevivía? Si abrían hostilidades contra el imperio, ¿tendrían alguna vez otra oportunidad para negociaciones racionales? Por otro lado, si buscaban la reconciliación con las fuerzas imperiales, ¿todavía había lugar para eso?

 Todos estos pensamientos estaban enredados en la mente de Julian, pero una corriente subterránea debe burbujear a la superficie en alguna parte. Después de una contemplación silenciosa, Julian finalmente tomó su decisión. Tenían que dejar claro, de alguna manera, que el ejército de Iserlohn lucharía para proteger la democracia.

 “Llevemos la lucha al imperio”, dijo Julian. 

“Excelente”, dijo Walter von Schenkopp. “Habíamos estado esperando que algo cambiara, y ahora ese cambio ha llegado. Trabajar para ampliar ese cambio aún más es una buena estrategia”.

 Poplan aplaudió y rió. «Ha llegado el momento, entonces», dijo. “La fruta, la guerra, las mujeres, todos maduran con el tiempo”.

 Julián sonrió levemente. “He pensado mucho en el carácter del Kaiser”, dijo. “Y he llegado a una conclusión”.

 “¿Que le gusta la guerra?”

 «Eso es todo. Este es solo mi pensamiento, y puede que no sea la única respuesta correcta. Pero es lo que me decidió a ir a la guerra con el imperio”.

 Julian era un retrato de la sinceridad rubia. ¿Aceptar los sacrificios que la guerra requeriría y perseguir sus objetivos independientemente, o rendirse antes de que llegara a eso, y comprometerse con la realidad, incluso doblar la rodilla ante ella, para evitar el esfuerzo necesario para mejorar su propia suerte? ¿Qué enfoque de la vida les ganaría el respeto de los demás?

 A Julian le parecía que los valores del Kaiser Reinhard eran un estándar para responder esa pregunta, al menos. En esencia, se reducían a un solo mandamiento: si algo es valioso para ti, protégelo con tu vida o tómalo por cualquier medio que sea necesario. Este tipo de pensamiento podría ser la razón última por la cual la sociedad humana todavía estaba plagada de derramamiento de sangre. Pero ¿qué habían sido los veinticinco años del káiser, desde el primer paso, sino una vida de batalla y victoria? Si Reinhard mostró respeto por el gobierno republicano democrático, ¿no fue porque su mayor adversario, Yang Wen-li, ¿había muerto para protegerlo? Si Julian y los demás no podían mostrar una convicción similar, no solo se ganarían el desprecio del káiser, sino que también perderían toda esperanza de negociar en pie de igualdad con él. Cuando Julian llegó a esta conclusión, su decisión casi se tomó sola.

 La discusión pasó al siguiente problema: encontrar un camino hacia una victoria táctica.

 «Hay una posibilidad», dijo Julian. «Atraigamos a la flota de Wahlen a la Fortaleza Iserlohn».

 Esta no fue solo su idea. La había extraído y refinado de las voluminosas memorias dejadas por Yang Wen-li.

 «Muy bien, comandante», dijo Dusty Attenborough. «¿Podemos escuchar más?»

 Se reclinó en su asiento y los otros oficiales del estado mayor hicieron lo mismo.

         III

La disrrupción en los territorios de la antigua alianza, rebautizados como Neue Land por el imperio, parecía empeorar hora a hora. La distribución de suministros militares era, en el mejor de los casos, una medida de primeros auxilios. La administración civil que había heredado la autoridad de la gobernación de Reuentahl buscó soluciones, pero los bloqueos en las redes de suministro no mostraron signos de mejora. Algunas bases de distribución se sobrecargaron más allá de su capacidad, por lo que los suministros se pudrieron fuera de los almacenes; en otros lugares, flotas de barcos de suministro vagaban en busca de cualquier cosa que pudiera llenar sus bodegas vacías.

 Y luego llegó un informe al escritorio del alto almirante August Samuel Wahlen: «Señales inquietantes alrededor de la fortaleza de Iserlohn».

 Wahlen no estaba especialmente sorprendido por esto. Iserlohn siempre había sido un «grupo de inquietud y peligro»: si hubiera dormido siempre en paz, ¿qué valor habría tenido su existencia en términos históricos? Era contra la amenaza de Iserlohn que Wahlen y su flota se habían estacionado en los territorios de la antigua alianza después de la muerte de Reuentahl.

 Sin embargo, si el informe no fue sorprendente, ciertamente fue desagradable. Sofocar los disturbios y levantamientos en curso en los territorios de la alianza era más que suficiente para mantenerlo ocupado, tanto física como mentalmente. La fuerza militar no sería suficiente para enfrentarse a la República de Iserlohn, más o menos el único enemigo oficial del imperio, y le preocupaba la seguridad de la retaguardia de su flota.

 Los disturbios en Heinessen y en otras partes de Neue Land están motivados tanto por demandas políticas como físicas. Dejando a un lado a los primeros, los segundos son virtualmente imposibles de cumplir solo a través de la actividad militar. La única solución es restablecer las redes de abastecimiento lo antes posible, y solicito a la administración que actúe para ello.

 Tal fue el informe de Wahlen que llegó a la capital imperial. Kaiser Reinhard lo aprobó de inmediato y ordenó al Ministerio de Obras Públicas que se ocupara de la solicitud de Wahlen. También comenzó a reunir una gran fuerza en los sectores alrededor de Schattenberg para responder a la solicitud de respaldo de Wahlen.

 En ese momento, el Ministerio Imperial de Finanzas estaba formulando un plan de cinco años para unificar la moneda utilizada en todo el territorio del nuevo imperio. Sin embargo, el caos en Neue Land provocaría retrasos en su realización. Dado que solo había pasado un año y medio desde la unificación galáctica, parecía que no había necesidad de urgencia, pero el cambio de planes no le sentó bien al lado perfeccionista de Reinhard.

 Wahlen no era el tipo de hombre que mezclara los asuntos públicos con los privados, o que buscara rencores de ningún tipo, pero el niño que había dejado atrás en los territorios más antiguos del imperio nunca estuvo lejos de su mente. No pudo reprimir el deseo de completar el proyecto imperial de unificación galáctica lo más rápido posible y regresar a su hogar.

 Aunque Wahlen no había tenido ocasión de escuchar las belicosas propuestas de Wittenfeld con respecto a Iserlohn, no cabía duda de que la existencia de la república era un factor en prácticamente todos los acontecimientos importantes que se observaban actualmente en la galaxia. En última instancia, Iserlohn tendría que ser destruido.

 En consecuencia, Wahlen desplegó su flota en el punto medio de la ruta que conectaba Heinessen y la Fortaleza Iserlohn, lo que le facilitó monitorear los movimientos de Iserlohn y responder, si es necesario, al tiempo que le permitía reprimir los disturbios en los territorios de la antigua alianza. Había aceptado el mando de las fuerzas imperiales estacionadas en Heinessen dos meses antes: los días de paz superficial habían terminado y el verdadero caos de la guerra estaba casi sobre él. Tenía 15.600 buques bajo su mando, lo que debería haber sido suficiente para abrumar a todo el ejército de Iserlohn.

El almirante Willibald Joachim von Merkatz, que cumpliría sesenta y tres años ese año, probablemente vivía el estilo de vida más reglado de Iserlohn. Los otros funcionarios de la república bromearon diciendo que podían ajustar sus relojes con los movimientos del anciano exalmirante imperial.

 Incluso los malos actores que eran Attenborough y Poplan mostraron el debido respeto a este general imperial exiliado. No solo se abstuvieron de burlarse de él, sino que incluso lo trataron con el respeto que su posición merecía. Después de todo, nada menos que Yang Wen-li había considerado adecuado recibir a Merkatz como huésped oficial con todos los honores. También estaba la diferencia de edad. La idea de Merkatz acechando en los campos de batalla galácticos diez años antes de que nacieran hizo que ambos se enderezaran un poco en sus asientos.

 Después de la muerte de Yang Wen-li, Merkatz recibió el mando de una flota en el ejército de Iserlohn por primera vez. Durante la Guerra Lippstadt, aunque solo sea nominalmente, había movido naves por cientos de miles, pero su nueva flota era dos órdenes de magnitud más pequeña. Algunos podrían ver este cambio en las circunstancias como un declive, pero el propio Merkatz no dio señales de que le molestara, trabajando en silencio bajo el mando de su comandante Julian Mintz para formar estrategias, elaborar planes de flota y liderar sus buques en el despliegue. Naturalmente, no carecía precisamente de emociones.

 Un elefante pisando una fina capa de hielo: así habían visto siempre los demás a Merkatz. No solo en términos de esta acción militar, sino también con respecto a su posición dentro de la República de Iserlohn. Este minúsculo poder liderado por Frederica G. Yang tenía que protegerse no solo a sí mismo, sino también al capullo de flor vulnerable y tembloroso que era el gobierno republicano democrático.

7 de febrero

 «Las fuerzas de Iserlohn están en movimiento».

 El informe del escuadrón de exploradores llegó al almirante senior Wahlen por transmisión FTL. Este desarrollo tampoco fue una sorpresa. Sin embargo, era algo inusual que después de mantener una cordial neutralidad durante la Rebelión de Reuentahl, Iserlohn tomara medidas ahora.

 «¿Cuándo se espera que lleguen a la boca del corredor?»

 «Perdóneme, Su Excelencia, pero no se están moviendo hacia nosotros».

 «¿Adónde van, entonces?»

 Inmediatamente después de que las palabras salieron de su boca, Wahlen se rió con tristeza de su propia estupidez. El Corredor Iserlohn era un espacio casi bidimensional. Si las fuerzas de Iserlohn no se dirigían hacia Neue Land, solo había otro camino por el que podían ir.

 “Se dirigen al final imperial del Corredor Iserlohn, Su Excelencia. Parece que tienen la intención de invadir la patrial imperial.”

 La conmoción recorrió a los oficiales del estado mayor de Wahlen. Un almirante subalterno llamado Kamfuber levantó una voz emocionada.

 «¡Su excelencia! Después de causarnos mucha molestia y confusión, parece que esos perros de Iserlohn están abrazando la autodestrucción. ¡Entremos en el corredor de inmediato y asegurémonos de que no tengan un hogar al que regresar!

 Wahlen no pudo estar de acuerdo de inmediato con la posición proactiva que tomó su subordinado. Como estratega de primer orden, no tenía intención de subestimar al enemigo. El comandante de Iserlohn podría ser joven, pero parecía estar profundamente influenciado por Yang Wen-li. Presumiblemente tenía algún tipo de plan. Así pensaba; aún así, si las fuerzas de Iserlohn habían abandonado la fortaleza para invadir el antiguo núcleo del imperio, la estrategia imperial resuelta era que Wahlen debería entrar en el corredor y amenazarlos por la retaguardia. No podía simplemente sentarse y observar cómo se desarrollaban los acontecimientos. Al igual que los líderes de la República de Iserlohn, era responsable de algo más que de sí mismo.

 El 8 de febrero partió la Flota de Wahlen.

Permita que el enemigo piense que sus deseos han sido concedidos. Al mismo tiempo, encájalos psicológicamente hasta que estén convencidos de que no existe otro curso de acción, y no dejes que se den cuenta de lo que estás haciendo.

 Aquí radica la esencia del enfoque estratégico de Yang Wen-li. La percepción de Yang sobre la psicología del enemigo fue tan precisa que le valió el apodo de «Mago». Podía leer el pensamiento del lado opuesto tan fácilmente como si estuviera escrito en papel. Sin embargo, hubiera preferido no hacerlo. Recurrió a este tipo de engaño táctico solo porque no estaba en condiciones de establecer una superioridad estratégica. No había sido un dictador, ni siquiera el comandante supremo de la alianza militar. Como comandante de primera línea cerca de Iserlohn y nada más, no había podido extender su autoridad más allá de los límites de los desafíos que podían abordarse a nivel táctico.

 Varias hipótesis arrojaron sombras tristes sobre el pensamiento de Julian. ¿Y si Yang hubiera ascendido para encabezar el cuartel general del mando estratégico de la alianza? ¿Y si se hubiera evitado la desastrosa derrota en Amritzer y la alianza no hubiera perdido la mayor parte de sus comandantes militares y de primera clase? La historia, pensó Julian, podría haber procedido en una dirección completamente diferente.

 «Y habría ahorrado a todos muchos problemas».

 Julian escuchó la voz de Yang claramente en su mente. Se sonrojó. No había entendido completamente la importancia de las reflexiones de Yang en el pasado, habiéndose reído de ellas con comentarios como “Seguro que odias trabajar”. La risa de la ignorancia, de hecho.

 Hace trescientos años, un oscuro republicano conocido como Ahle Heinessen había logrado abrirse camino a través de este peligroso corredor rebosante de dificultades con solo un puñado de aliados a su lado. Esta había sido la Larga Marcha, con la que comenzó la historia de la Alianza de Planetas Libres. Esa historia había terminado en 800 EE, pero la memoria de Ahle Heinessen y sus ideales no debían perderse. Tal pérdida solo daría fuerza a un sistema social en el que las personas ceden sus responsabilidades políticas a otros, dando a sus «mejores» carta blanca para gobernarlos.

         IV

Febrero,801 EE.

El Ejército Revolucionario de Iserlohn entró en su primera batalla desde que recibió ese nombre. La operación era indiscutiblemente atrevida. Quizás fue un acto de estupidez que solo lograría destruir la relación cordial recientemente establecida entre la República y el Imperio Galáctico. Julian estaba particularmente preocupado por la última posibilidad. Durante la Revuelta de Reuentahl, habían permitido el paso seguro de la Flota de Mecklinger a través del Corredor Iserlohn, creando una impresión de lo que podría llamarse una neutralidad amistosa al demostrar que no ofrecerían apoyo indiscriminado a ningún levantamiento armado antiimperial. Ahora, sin embargo, estaban a punto de dar el primer golpe en un nuevo conflicto.

 El buque insignia de Julian era el veterano barco de guerra Ulises. Estaba dirigido por el Capitán Nilson, quien había ascendido a su rango en el momento de la disolución de la alianza. Tanto el buque como el capitán habían demostrado su experiencia y suerte, y había muchas expectativas de que siguieran haciéndolo. Ahora, si el vicealmirante Fischer todavía estuviera vivo para dirigir la flota, Julian se encontró pensando con nostalgia.

 Cuando salía de una conferencia con Yang antes de la que sería su batalla final, Edwin Fischer había hecho una broma rara. Con una expresión suave pero un tono incómodo, había dicho: “Creo que finalmente le estoy cogiendo el tranquillo a ordenar a todos estas naves. Cuando vuelva la paz, incluso podría seguir adelante y escribir un libro. No puedo permitir que el almirante Attenborough se lleve todas las regalías”.

 Pero ahora Fischer se había ido. El magistral comandante, taciturno y leal, que había entendido perfectamente sus responsabilidades y el significado de su presencia, ya no estaba entre los vivos. Yang, también, que había hecho un uso completo del genio de Fischer, también sobrevivía solo en registros y recuerdos. Habiendo perdido a ambos, Iserlohn, sin embargo, tuvo que seguir luchando, y con menos de diez mil naves en el mejor de los casos.

 Deben estar locos, pensó Waagenseil, el almirante imperial que custodiaba el extremo del Corredor Iserlohn más cercano al territorio de origen del imperio. Cuando llegaron los primeros informes de los movimientos del enemigo, Waagenseil no pudo resistir hacer algunos comentarios indiscretos a sus subordinados.

 “Esos perros callejeros sarnosos de Iserlohn llevan tanto tiempo aullando que se han convencido a sí mismos de que son lobos. Lo único que entiende un perro callejero es el látigo. Sé estricto cuando los entrenes, para que nunca vuelvan a olvidar los límites de su poder”.

 El uso de tales fanfarronadas era un hábito desafortunado entre los comandantes del ejército imperial, que nunca habían probado la derrota a manos de nadie más que de Yang Wen-li. Reinhard hizo un punto, subrayado por Mittermeier, de reprender a los que hablaron de esta manera, pero como surgió de un exceso de exuberancia de Víctor, no era un defecto fácil de corregir.

 También había una cierta propensión psicológica que parecía anhelar el desorden, como lo ejemplificaba el almirante Grillparzer, cuya sed de gloria lo había llevado a traicionar a Reuentahl el año anterior. Esto también fue causado en parte por la inteligencia sobre la relativa escasez de buques de la flota de Iserlohn.

 Waagenseil comenzó a mover su flota de 8.500 embarcaciones. Esta información llegó a Iserlohn junto con su comentario de «perros callejeros sarnosos», lo que provocó que Attenborough hiciera un ruido de disgusto en el puente de Ulises.

 “Perros callejeros sarnosos, ¿verdad? Menuda habilidad con las palabras. ¿Con quién cree que está tratando?”

 “La desgracia de la galaxia. Enemigos de la paz y la unidad. Traidores fanáticos. Payasos manchados de sangre bailando en el filo de la navaja con sogas alrededor de nuestros cuellos. Productos de una cultura de puro optimismo irracional sin pensar en nuestra muerte mañana…”

 Poplan desgranó alegremente las posibilidades.

 «Ciertamente no te quedas atrás cuando se trata de insultarte a ti mismo».

 «¿Qué quieres decir con eso? No tengo gusto por el masoquismo”.

 «¿N estabas insultándonos?»

 «Bueno, ciertamente te estaba insultando a ti».

 Casi como si hubiera estado esperando ese momento, el teniente comandante Soon “Soul” Soulzzcuaritter entregó un documento a Attenborough para su aprobación. Attenborough lo escaneó rápidamente, lo firmó y lo devolvió. Soul saludó y se volvió para irse. Al verlo irse, Attenborough murmuró: «Bueno, en cualquier caso, para morir mañana, primero debemos sobrevivir hoy».

 «Exactamente correcto. Asegurémonos de conservar el derecho a morir mañana, si no más tarde”.

 04.20, 12 de febrero. En un punto cerca de la entrada del lado imperial al Corredor Iserlohn, las dos flotas se enfrentaron. Contra 8.500 barcos imperiales, Iserlohn tenía 6.600. Los puntos agrupados de luz artificial se acercaron unos a otros y luego se detuvieron una vez que estuvieron a solo 2,9 segundos luz (870.000 kilómetros) de distancia. La tensión se disparó en ambos lados, alcanzando finalmente su punto de ruptura a las 04.35.

            “Feuer!

            “Fuego!”

Las órdenes corrieron a través de los circuitos de comunicación de ambos lados. Para Julian, era la primera vez que daba órdenes de abrir fuego, pero no tenía tiempo para reflexionar sobre la sensación. En un instante, las explosiones florecieron en la pantalla principal del puente de Ulysses, formando un macizo de flores de muerte y destrucción. Violentas olas de luz y calor corrieron hacia la nave, que estaba colocada en la parte central de la formación, a diez filas del frente.

 La Armada Imperial estaba demasiado familiarizada con el poder del Martillo de Thor, lo que significaba que sería un desafío atraerlos al campo de tiro. A nivel táctico, este era el asunto que preocupaba al Ejército Revolucionario de Iserlohn. Cuando un arma es demasiado poderosa, a menudo se convierte en objeto de una fe excesiva, lo que distorsiona el juicio táctico y conduce a la derrota antes de que pueda usarse. Hace cinco años, el mismo Yang Wen-li lo había demostrado con letras carmesí en negrita. Ahora Julian tendría que verificar la proposición por sí mismo.

 El puente de Ulysses estaba teñido de todos los colores del arcoíris por los rayos de luz que salían de su pantalla principal. Con cada pulsante llamarada de brillo, varios barcos se perdían y miles de almas quedaban enterradas en el calor y las llamas. Los barcos aliados desplegados en la proa del Ulysses abrieron sus cañones cuando una ola de energía entrante hizo que el propio Ulysses se balanceara suavemente.

 Julian no era el Kaiser Reinhard, por supuesto, pero estaba acostumbrado al campo de batalla y creía en la eficacia de la fuerza militar, incluso si esa creencia era condicional. Por eso le había expresado a Yang su intención de unirse al ejército y por qué lo había cumplido. Sin embargo, el año pasado, Julian se vio obligado a enfrentar el hecho de que siempre había tenido la intención de servir bajo las órdenes de Yang. La ambición que ahora brotaba en su pecho no se parecía a nada que hubiera sentido antes.

 Las dos flotas parecían más o menos defenderse hasta las 05:40, cuando hubo un cambio casi imperceptible en el ritmo de la batalla. La Armada Imperial avanzó en una ola para asegurar más terreno, y la flota de Iserlohn retrocedió para mantener la misma distancia, respondiendo solo con fuego de cañón. Por fin, comenzaron a retroceder aún más por su propia voluntad.

 Las grietas comenzaron a mostrarse en las formaciones imperiales. Como si fueran absorbidos por el vacío, sus naves avanzaron de manera desordenada, atraídas más y más hacia las profundidades del corredor. Eran las 06:30, poco más de dos horas desde el comienzo del combate.

 Los escuadrones de cazas que habían surgido de la flota de Iserlohn regresaron a sus naves nodrizas.

 El equipo de Poplan de espartanos monoplazas había logrado resultados que pasarían a la historia del combate de caza. De los 240 espartanos, dieciséis no habían regresado. Sin embargo, como algún día revelarían los registros, la Armada Imperial había perdido no menos de 104 de sus propios walküren monoplazas.

 La cabo Katerose «Karin» von Kreutzer había derribado dos de esos walküren ella misma y había contribuido a la destrucción de dos más. La agudeza de sus reflejos, juicio y percepción visual parecían innatas. ¿De qué padre podría haberlos heredado?

 Como líder del escuadrón, Poplan había derribado a cinco enemigos, elevando su puntaje total desde que se graduó de la escuela de vuelo a más de 250. Esta fue una demostración digna para cualquier as, ya que lo colocó entre los diez pilotos más letales en los 150 años. historia de la guerra entre el Imperio Galáctico y la Alianza de Planetas Libres. Uno de los cinco a los que había derribado había disparado contra el cabo von Kreutzer desde su flanco trasero izquierdo, pero él no se lo mencionó.

 Waagenseil vio a sus fuerzas fluir hacia el corredor en una persecución un tanto desordenada del enemigo, pero sintió poco peligro en ello.

 Su objetivo era la persecución paralela. Si sus buques se mezclaran con los del enemigo, la Fortaleza Iserlohn no podría disparar el Martillo de Thor. Cuando la fortaleza había sido una de las posesiones más preciadas del imperio, el mariscal de la alianza Sidney Stolet había utilizado esta técnica para «arrancar parte del maquillaje espeso que usaba Iserlohn», como él lo expresó. Su asalto había fracasado en las etapas finales, pero las lecciones que se podían aprender de él no eran insignificantes, y Waagenseil no había dejado de tomar nota de ellas.

Todo esto, sin embargo, estaba dentro de los límites de lo que Julián había previsto. Tenía un truco planeado que era más que digno del alumno estrella de Yang Wen-li. Comenzó calculando la hora precisa en que la flota de Wahlen llegaría al espacio alrededor de la Fortaleza Iserlohn, comenzando desde que ingresó al Corredor desde el lado que una vez condujo al territorio de la alianza. Julian continuó retirando gradualmente la flota de Iserlohn en respuesta a las actualizaciones que recibía cada hora sobre la posición de Wahlen. La atención al detalle y la resistencia psíquica que mostró mientras ejecutaba esta estrategia de dos días, todo el tiempo colgando frente a Waagenseil la posibilidad de una persecución paralela, les recordó a los que lo rodeaban a su guardián y maestro.

 Pronto, sin siquiera darse cuenta, la Armada Imperial había sido atraída por completo dentro del alcance del Martillo de Thor.

 Cuando se dieron cuenta, una ola de terror instantáneamente envolvió a toda la flota. También Waagenseil, viendo de inmediato que su estrategia había fracasado, ordenó desesperadamente la retirada. Fue exactamente en este momento que la Flota Wahlen llegó al campo de batalla. Cuando el informe llegó a Julián, se lamió los labios resecos inconscientemente.

 La formación de la flota era sólida y carecía de debilidades obvias, como si reflejara el carácter del propio Wahlen. Había entrado en el corredor después de enterarse a través del lejano Phezzan de que Waagenseil se había enfrentado. Crear una formación de pinzas para atrapar a las fuerzas de Iserlohn de ambos lados era otra estrategia imperial fundamental.

 En una batalla pasada, la estrategia innovadora de Yang Wen-li de colocar una flota de suministro disfrazada delante de la flota de combate principal había dejado a Wahlen bebiendo del amargo cáliz de la derrota.

Solo Yang podría haber logrado eso; Wahlen era un comandante veterano de habilidades expansivas, contra quien la doctrina militar estándar era casi inútil. Esto era aún más cierto en un caso como el presente, cuando las fuerzas bajo el control de Julian eran pequeñas en términos absolutos. Para compensar esto, Julian necesitaría reposicionar sus fuerzas rápidamente; sobre todo, el Martillo de Thor sería indispensable. Pero para usar esa arma, tendría que convencer a las fuerzas imperiales de que tenían buenas posibilidades de atrapar a la flota de Iserlohn en una formación de pinza. Por eso Julian había estado tan preocupado por controlar los movimientos de su flota. Yang pudo dejarle esto a Fischer, pero Julian se vio obligado a hacerlo él mismo. En una ironía agridulce, el hecho de que las fuerzas de Iserlohn estuvieran tan reducidas desde la época de Yang fue exactamente lo que hizo posible que Julian mantuviera toda la flota en su mente.

 Como ovejas que se dispersan ante la tormenta, las naves de Waagenseil rompieron filas e intentaron huir. Las fuerzas de Iserlohn no les prestaron atención y, en cambio, comenzaron un intercambio de disparos con la flota de Wahlen. Pero los buques de Iserlohn no pudieron resistir por mucho tiempo el feroz fuego de respuesta de Wahlen, y pronto comenzaron su retirada.

 Si la batalla hubiera continuado durante una hora más, Wahlen sin duda habría rodeado por completo a la flota de Iserlohn y sellado su destino. Pero, por supuesto, Julian no tenía intención de continuar la batalla. El objetivo era simplemente atraer a la flota de Wahlen al alcance del Martillo, tal como lo habían hecho con Waagenseil.

 Wahlen adivinó estas intenciones, pero eligió entrar en la zona de peligro de todos modos para cubrir la retirada de Waagenseil.

 Si puedo acercarme lo suficiente a la Fortaleza Iserlohn mientras el arma aún se está cargando…

 Esta era la idea en la que Wahlen apostaba todas sus esperanzas, y al principio parecía que su apuesta había valido la pena. Bajo su mando, las primeras filas de su flota cargaron hacia el punto ciego del martillo a una velocidad que habría impresionado incluso al mismísimo lobo del vendaval.

 Y luego, cientos de rayos de luz perforaron el flanco izquierdo de las fuerzas imperiales.

 Una cadena de explosiones estalló entre las filas de la flota, convirtiéndola momentáneamente en un enorme dragón de luz retorciéndose en el vacío. Los barcos de guerra se partieron en pedazos, los cruceros se redujeron a bolas de fuego y los destructores se dispersaron en todas direcciones. Cuando el desafortunado grito del operador de comunicaciones: «¡Enemigo entrando a las nueve en punto!» llegó al puente de Salamander, Wahlen solo pudo gemir sin palabras en respuesta.

El destacamento entrante estaba dirigido por Merkatz y había estado al acecho en el espacio muy cerca de la Fortaleza Iserlohn, que era un punto ciego para los sistemas de búsqueda de la flota de Wahlen. No había pasado desapercibido para la flota de Waagenseil, pero estaban tan desesperados por retirarse que advertir a Wahlen no había sido importante en su lista de prioridades. Con las comunicaciones tan atascadas, podría haber sido inútil incluso intentarlo. Aún así, dados los incansables esfuerzos de Wahlen para ayudar a la flota de Waagenseil a retirarse a un lugar seguro, la consideración que mostraron a cambio fue una suma insignificante.

 Manteniendo la compostura, Wahlen tomó el control de la situación, reconstruyó las formaciones desmoronadas de su flota y evitó la destrucción total de sus fuerzas incluso ante el feroz ataque de Merkatz. Sin embargo, se vio obligado a abandonar toda esperanza de continuar el combate. Sus naves estaban ahora completamente a merced del Martillo de Thor.

 Wahlen ordenó a las naves bajo su mando que salieran del campo de tiro del Martillo a toda velocidad, y era raro que una orden obtuviera una respuesta tan sincera. Atrapados por el terror, desesperadamente dieron la vuelta a sus barcos y comenzaron a huir.

 Pero el Martillo de Thor ya estaba completamente cargado.

A las 20.15, el vicealmirante Walter von SCHENKOPP, que estaba al mando de las defensas de Iserlohn, levantó la mano derecha, formó una espada con los dedos y la deslizó hacia abajo.

 Por unos momentos, las tropas imperiales pueden haber alucinado al ángel de la muerte quitándose la capa y blandiendo su gran hoz. Esa ilusión fue destrozada silenciosamente por una masa de luz blanca de una ferocidad verdaderamente monstruosa. En las pantallas blanqueadas, las naves imperiales se convirtieron en una masa de sombras oscuras, tragadas en un instante por el torrente de luz espumosa. Algunas vaporizaciones fueron instantáneas, algunas explosiones duraron segundos; la carnicería continuó, esparciendo globos de luz a través de la oscuridad del espacio; justo fuera de la zona de explosión principal, ola tras ola de energía brutal azotó a los barcos con una fuerza aterradora.

 Pasaron doscientos segundos y el Martillo de Thor volvió a rugir. Una columna de luz, ese rugido silencioso atravesó la oscuridad infinita, destruyendo miles de naves más. Las bolas de fuego que caían chocaron con los barcos aliados detrás de ellos, partiéndolos en dos; estas mitades giraron en diferentes direcciones, eliminando aún más naves aliadas. La deslumbrante danza de muerte y destrucción se extendió por el vacío y continuó expandiéndose.

 “¡Fuera de ahí, por favor! ¡Corred!»

 En el asiento del comandante a bordo del Ulysses, el sudor frío helaba el corazón de Julian. Sus nervios no estaban tejidos con alambre de acero, y no podía permanecer impasible ante la muerte en tan vasta cantidad. Habría estado aún más conmocionado, incluso más disgustado consigo mismo si se le hubiera concedido una visión de las tropas imperiales que habían escapado de la muerte inmediata, si hubiera visto a los tripulantes que fueron cegados por el destello, que se tambaleaban a través de buques envueltos en llamas antes de nuevas explosiones destrozaran sus abdómenes, quienes llamaron a sus madres mientras morían en agonía, con sangre y órganos derramándose de sus heridas…

 A las 20.45, Wahlen ordenó una retirada total.

 Incluso cuando la batalla se convirtió en una matanza, se las arregló para retener el juicio requerido de un alto almirante imperial. Cuando tuvo la certeza de que no había esperanza de victoria y de que la flota de Waagenseil había abandonado con éxito el campo de batalla, reunió a los buques supervivientes en una nueva formación e hizo lo mismo.

 De este compromiso, Julian escribió más tarde lo siguiente:

 En cierto sentido, las leyes de la galaxia operaron justamente en este caso. La derrota se repartió al bando capaz de aceptarla con dignidad. En esta batalla, al menos.

 Respetaba a Wahlen como un enemigo. Y aunque el respeto por el enemigo puede ser en sí mismo paradójico, incluso hipócrita, el hecho es que aquellos que muestran tal respeto son evaluados más favorablemente que aquellos que no lo hacen. Quizás esto sea una prueba de que las figuras militares son juzgadas por estándares que son en sí mismos producto de la paradoja y la hipocresía.

 A las 21.40, después de confirmar la retirada completa del enemigo, Julian regresó a la Fortaleza Iserlohn.

 «¡Acabamos de patear al kaiser justo en las espinillas!»

 No estaba claro quién gritó esto primero, pero los vítores estallaron en respuesta, y una masa de boinas negras con estrellas blancas de cinco puntas bailó en el aire. Las festividades en Iserlohn ya estaban en pleno apogeo. Era la primera vez desde la muerte de Yang que la república lograba una victoria militar sobre el imperio. Las pérdidas del imperio se estimaron en cuatrocientas mil almas. Que esto fuera, en el mejor de los casos, una victoria menor indicaba la irreparable crueldad de la guerra.

 Aunque la diosa de la victoria lo había favorecido con una sonrisa coqueta, Julian no tenía una sonrisa inocente con la que responder. Tácticamente, había salido victorioso.

Asumió que la operación también había tenido el efecto político deseado: habían mostrado a los republicanos en los territorios de la antigua alianza que Iserlohn no estaba doblegado. Bagdash y Boris Konev estaban planeando ansiosamente misiones encubiertas para correr la voz.

 Pero, ¿qué pasaba con el lado estratégico de las cosas? Una victoria táctica del lado más débil solo estimularía al lado más fuerte a buscar venganza. Era difícil imaginar al Kaiser Reinhard aceptando su «patada en las espinillas» de buena gana. Un relámpago destellaría en sus ojos azul hielo, sin duda, y ordenaría a toda su flota que derribara a Iserlohn. Esto era lo que Julian estaba esperando, tal como lo había hecho Yang en su momento. Pero, ¿podría Julian alcanzar la misma invencibilidad legendaria de Yang? Una victoria exigía otra del vencedor, y luego otra. Sin fin, con avidez, hasta la muerte de ese vencedor.

 “¿Qué tienes en mente, Julián?”

 El cabello castaño claro de Karin se balanceó cuando se inclinó más cerca para mirar sus ojos marrones. Julian estaba un poco nervioso. Conocía a la hija de von Schenkopp desde hacía algún tiempo, pero cada vez que la encontraba sentía nuevas emociones en su interior.

 “Ganamos esa batalla”, dijo Julian. “Pero ¿qué pasará ahora? Tal vez me preocupo demasiado.”

 “No veo ningún problema. Si hubieras perdido, ese habría sido el final. Pero ganaste, así que puedes pelear de nuevo. La próxima vez, pateemos al káiser justo en el corazón”.

 Lo quisiera o no, Karin era como una droga psicoanaléptica para Julian, aliviando su mente y restaurando su equilibrio mental. Soltó una media carcajada, asintió y luego miró alrededor de la habitación. Al darse cuenta de a quién estaba buscando, Karin respondió a su pregunta no formulada.

 “Frederica fue a informar de nuestra victoria al mariscal Yang. Volverá a tiempo para dar un discurso.”

Mientras tanto, el padre de Karin brindaba por la victoria de Iserlohn con Attenborough y Poplan.

  “Sin embargo, lo siento por usted, almirante Schenkopp. Estabas restringido a una parte tan pequeña…”

  “Ahórrame tu falsa simpatía. Estoy feliz de dejarles los ensayos a ustedes, músicos de segunda categoría, mientras reservo mis energías para nuestra próxima actuación en presencia imperial”.

  «¿En presencia imperial?»

  “El día que tomemos Heinessen, por supuesto”, dijo Schenkopp con intrépida confianza. «No puede estar muy lejos».

  Attenborough y Poplan apuraron sus cervezas ligeras y murmuraron al unísono: «Resérvame un lugar en ese escenario también».

CAPÍTULO 3. MOSAICO COSMICO

         I

“EL GUSTO POR LA GUERRA está en el carácter del káiser”: esta evaluación de Reinhard von Lohengramm fue totalmente indiscutible entre sus contemporáneos y los historiadores posteriores. Las propias palabras y hechos de Reinhard lo afirmaron continuamente. Algunos historiadores lo criticaron severamente por estos motivos: «Toma un poco de militarismo, agrega un baño de oro llamativo y ahí lo tienes: una estatua del Kaiser Reinhard».

 Sin embargo, la justicia seguramente exige que se tengan en cuenta las circunstancias históricas que rodean a Reinhard. La dinastía Goldenbaum había sido toda una sociedad construida sobre el saqueo injusto. Algunos de sus grandes gobernantes habían buscado reformas, pero en la época de Reinhard la corrupción y la atrofia ya habían progresado más allá de cualquier esperanza de recuperación. Todo lo que le esperaba a la dinastía era su caída.

 La mayoría de los historiadores están de acuerdo en que si el gran hombre conocido como Reinhard von Lohengramm no hubiera hecho su aparición en ese momento, el Imperio Galáctico se habría fracturado en varios reinos más pequeños, cada uno con una poderosa familia noble en su núcleo. Las frecuentes rebeliones populares habrían provocado una mayor fragmentación hasta que el antiguo imperio se disolviera en un caos ingobernable. La reunificación habría sido una perspectiva lejana y la civilización habría retrocedido en cada mundo aislado. Fue Reinhard quien evitó este destino, y para hacerlo usó la fuerza militar para limpiar cinco siglos de suciedad acumulada.

 En febrero del año 3 NCI, Reinhard era, como particular, esposo de su káiserin Hilda, quien llevaba a su hijo en su vientre. Intelectualmente, entendió esto, pero luchó por cruzar el gran río brumoso que parecía separar este entendimiento de la verdadera comprensión.

 Cuando hablaba con Hilda, trató de limitarse al papel de esposo, pero aquí también fracasó, y siguió buscando su consejo en asuntos políticos y militares como asesor de confianza. Para Reinhard, por supuesto, esto equivalía a buscar consejo sobre todos los aspectos de la vida.

 «Los republicanos en Iserlohn han dado el primer paso esta vez, entonces», reflexionó en voz alta un día. «Un desarrollo inesperado, debo admitir».

 El año anterior, cuando la República de Iserlohn se negó a unirse a Reuentahl en la rebelión, Reinhard había asumido que su próxima oportunidad de ir a la guerra con ellos no sería hasta dentro de algún tiempo.

 Vestida con ropa holgada hecha a medida para su condición, Hilda sonrió como para calmar su espíritu conquistador.

 “Majestad, ¿por qué no comenzar enviándoles una misión diplomática? No veo ninguna razón para que el imperio fuerce una resolución apresurada”.

 “Kaiserin, tu consejo es correcto, pero uno no puede dormir profundamente si un solo mosquito acecha cerca de la cama. Los republicanos han arrojado el guante y yo tengo la intención de recogerlo”.

 El intercambio tuvo lugar en Stechpalme Schloss, pero bien podría haberse escuchado en el Cuartel General Imperial. Reinhard no carecía de sensibilidad, pero su forma de expresarla era bastante prosaica. Por supuesto, no se le puede echar toda la culpa de esto. También Hilda todavía mostraba cierta vacilación en su papel de káiserin. Eran una pareja joven de rara belleza y perspicacia, sí, pero también rara torpeza.

Para los oficiales de más alto rango de la Armada Imperial Galáctica, la desastrosa derrota de Wahlen garantizó una expedición en respuesta, muy probablemente dirigida por el mismo Kaiser. Para discutir el asunto, se reunieron en una sala de conferencias en el Cuartel General Imperial. Eran seis en total: Mittermeier, Müller, Wittenfeld, Kessler, Mecklinger y Eisenach.

 “Que tácticas tan magistrales”, dijo Wittenfeld con asombro mientras las escenas de la batalla grabadas en un disco óptico se reproducían en la pantalla. “El ‘Ejército Revolucionario’, ¿No era asi? Si esto es lo que puede hacer su comandante, será mejor que no lo subestimemos.”

 Mittermeier sacudió levemente la cabeza. «Eso es cierto, por supuesto, pero ese ataque de flanco lleva la marca de un veterano: Merkatz, sospecho».

 «¡Por supuesto! Así que Merkatz estaba allí, ¿verdad?”

 “Asegúrate de tener eso en mente, Wittenfeld. Es un estratega hábil y bien informado, tanto que incluso el difunto Yang Wen-li lo recibió como un invitado de honor”.

 “Y, sin embargo, si Merkatz hubiera servido al káiser, ahora sería un pilar del ejército imperial, con todo el estatus y la gloria que pudiera desear. Eligió mal”.

 «Supongo que lo hizo». Mittermeier descruzó los brazos y se pasó una mano por el cabello color miel. “Pero cuán aburridas serían nuestras batallas si nuestro lado tuviera el monopolio del talento. La pérdida de Yang Wen-li ha convertido a la galaxia en un lugar solitario. Escuchar que Merkatz está vivo y bien es, en todo caso, una buena noticia. ¿No sientes lo mismo?”

 “Sí, y me temo que esto demuestra que estoy más allá de la salvación”, dijo Mecklinger, el sucesor de Hilda como asesor principal en el Cuartel General Imperial. Su risa triste provocó risitas similares de Müller y Kessler, mientras Eisenach golpeaba la superficie del escritorio de estrategia sin mover una sola celula en su rostro. Wittenfeld se limitó a gruñir, aparentemente dividido entre el acuerdo y la irritación.

 “En cualquier caso”, dijo Mittermeier, “Wahlen hizo lo mejor que pudo en una mala situación, pero nuestras fuerzas en este lado del corredor fueron completamente humilladas. Simplemente no podemos dejar pasar esto”.

 Como jefe de las fuerzas operativas de la Armada Imperial, el lobo del vendaval no podía permitir que el asunto pasara sin alguna respuesta. La brecha entre los mariscales y los altos almirantes por un lado, y el resto del almirantazgo por el otro, era evidente. Grillparzer había tenido la perspectiva más brillante entre los almirantes más jóvenes, pero murió traicionando tanto las expectativas de sus colegas como sus propias aspiraciones. A Thurneisen se le había otorgado una posición irrelevante después de su error durante Vermillion, y su brillante estrella se había atenuado dramáticamente. Bayerlein todavía necesitaba acumular experiencia, ampliar su perspectiva y nutrir una visión más profunda. Hasta que lo hiciera, recaía en los mariscales y altos almirantes mantener la línea firme. Por otro lado, todavía no estaban cansados ​​de la lucha, y esta era una perspectiva alentadora para su espíritu.

 En ese momento, Mittermeier estaba considerando la construcción de una base militar en la entrada del Corredor Iserlohn que tendría la escala de Drei Großadmiralsburg, con la intención de reforzar la fuerza de la marina en los territorios imperiales centrales. También se sintió tentado por la perspectiva de supervisar este proyecto personalmente.

 Como dirían los futuros historiadores: “No había ningún grupo que hubiera viajado tan lejos y tan ancho a través de la galaxia como el Kaiser Reinhard y los almirantes bajo su mando, yendo y viniendo por el mar de estrellas. El mariscal Wolfgang Mittermeier, en particular, seguramente seguirá siendo conocido en la historia durante algún tiempo como el oficial militar que recorrió la mayor distancia total durante su vida”.

 Pero Mittermeier no sabía cómo lo juzgaría la historia. Cumpliría treinta y tres años este año, y aún era joven y feroz, sin deseos de dedicarse al trabajo de escritorio. El cargo de comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial satisfacía tanto sus habilidades como su ambición, de modo que cuando el conde Mariendorf presentó su nombre para ministro de Asuntos Internos, no sintió gratitud sino renuencia. Si su amigo Oskar von Reuentahl todavía estuviera vivo, Mittermeier seguramente lo habría recomendado para servir como el lugarteniente más importante del káiser, aunque ese desinterés fue, de hecho, una de las cualidades que hicieron de Mittermeier un digno sucesor a los ojos del conde.

 El 18 de febrero, el Kaiser Reinhard anunció su intención de dirigir una expedición a Heinessen.

 Sin embargo, la expedición finalmente se pospuso debido a la salud del káiser. El 19 de febrero, tuvo fiebre por primera vez ese año, pero fue el peor episodio hasta el momento, y sus médicos estuvieron pálidos de ansiedad durante algún tiempo. El 22 de febrero, la fiebre finalmente cedió y el kaiser bebió jugo de manzana con miel que le trajo la propia kaiserin.

         II

«¿Debo hacer que traigan a su hermana, Majestad?»

 Era la noche del 22 de febrero e Hilda estaba junto al lecho de enfermo de Reinhard. El tinte rojo en sus mejillas blancas como la porcelana no era el color de su sangre, sino las secuelas de su fiebre.

 Reinhard negó con la cabeza levemente. «No», dijo. «Contigo a mi lado, no hay necesidad de molestarla».

 Sus palabras reconfortaron el corazón de Hilda, pero ella sabía que las decía en parte por preocupación por sus sentimientos y, como tal, no podía obedecerlas sin discutir.

 «Creo la mandaré a buscar», dijo, secándose las gotas de sudor de su frente. «Ella ya está en Phezzan, después de todo».

 Una débil sonrisa fue la única respuesta del joven y atractivo inválido.

 La hermana mayor de Reinhard, Annerose, todavía estaba en Phezzan, el nuevo planeta capital del imperio. Los disturbios en los territorios de la antigua alianza habían interrumpido el transporte y las comunicaciones allí desde hace algún tiempo, y existía la preocupación de que estas interrupciones pudieran extenderse a los territorios más antiguos del imperio. Por supuesto, era obvio para todos que Reinhard en gran medida estaba usando esto como una excusa para retrasar su partida, y que secretamente deseaba que su hermana permaneciera en Phezzan de forma permanente.

 Annerose estaba al tanto de la condición de Reinhard y ya había visitado Stechpalme Schloss una vez durante este ataque de fiebre. Ella no se había reunido con él en esa ocasión, sino que solo ofreció consuelo y aliento a Hilda antes de regresar a su alojamiento. En la noche del 23, un nuevo mensajero enviado por la kaiserin llegó a esos alojamientos, y Annerose fue a visitar a Reinhard en su lecho de enfermo a la mañana siguiente. Hilda salió de la habitación y permitió que los hermanos hablaran en privado durante treinta minutos. Después de que Annerose salió de la habitación del enfermo de Reinhard, las dos cuñadas tomaron el té juntas en el salón privado de la kaiserin.

 “Kaiserin Hildegard, el káiser es tuyo ahora”, dijo Annerose con sinceridad. “Él te pertenece a ti y solo a ti. Espero que nunca lo abandones o te rindas con él”.

 “Annerose…”

 “Agradezco su amabilidad al llamarme aquí. Pero han pasado muchos años desde que mi hermano me pertenecía solo a mi”.

 La sonrisa de Annerose era como la luz del sol filtrada a través de las hojas que se mecían con el viento.

 “Hace tres años y medio, él pudo haber creído que lo abandoné”, dijo. Su voz era tan apagada como su expresión. Un alma menor nunca habría sentido cuán profundas corrían las aguas debajo de ese plácido exterior, mucho más profundas que cualquier rápido rugiente.

 “Annerose, no…”

 “No, estoy seguro de que él pensó eso. Comprendí, por supuesto, que él buscó mi consuelo entonces. Pero eso no fue todo lo que entendí”.

Tras saber del entonces almirante Paul von Oberstein de la muerte de Kircheis, Annerose había sumergido la conciencia en esas profundidades oscuras. A los quince años, la habían encerrado en los aposentos interiores del Kaiser Friedrich antes de que supiera lo que era el amor. Había pasado los años desde entonces viendo a su hermano volar cada vez más alto con su amigo. Su habilidad para ofrecer asistencia menor de vez en cuando le dio la fuerza para continuar. Durante dos años esto había continuado, pero la muerte de Kircheis había puesto fin a todo.

 La luz bailaba en el viento, iluminando la sucesión de partículas que componen la historia: su hermano, cada día más alto a medida que aumentaba la belleza de sus rasgos y la agudeza de su espíritu; el joven pelirrojo que había compartido con ella la carga de aceptar la agudeza e intensidad de ese hermano. Annerose había sentido que la admiración en los ojos azules de Kircheis se convertía en algo más profundo y serio. No sería un niño para siempre. La confusión y la aprensión sobre la importancia de esto habían crecido en secreto dentro de ella.

 Luego llegó el día en que Kircheis dejó de envejecer para siempre. Y después de eso, el día en que la familia Müsel —nobles solo de nombre, que se ganaba la vida a duras penas al margen de la sociedad sin ninguna conexión con la gloria de las clases privilegiadas— se hizo conocida como la familia que había dado a luz al conquistador que se había apoderado de la historia de la humanidad misma en sus aplastantes garras. La flor del genio de su hermano había alcanzado su máxima floración. ¿Ese había sido el deseo de Annerose? ¿Se le había concedido lo que había deseado?

 Annerose tomó las manos de Hilda entre las suyas. “¿Ves, Hilda?” ella preguntó. “Mi hermano comparte su pasado conmigo. Pero su futuro será compartido contigo. Con ustedes dos.”

 Hilda se sonrojó al darse cuenta de que Annerose hablaba del niño que aún crecía dentro de ella. Y junto con esta comprensión, otra se le ocurrió espontáneamente: el hecho de que la hermana del káiser nunca había dado a luz ni había criado a un hijo propio, y nunca lo haría.

La expedición dirigida por Reinhard se había pospuesto, pero las interrupciones en Neue Land y la provocación del Ejército Revolucionario de Iserlohn seguían siendo preocupaciones apremiantes. El 25 de febrero, Reinhard ordenó al ministro de asuntos militares, el mariscal imperial Paul von Oberstein, que viajara a Heinessen en su lugar, investido con la plena autoridad del káiser para ocuparse de las ofensas contra el orden alli.

Oberstein era un oficial militar y oficial de estado mayor muy respetado, pero como líder en el combate real carecía tanto de la experiencia como de la confianza de las tropas. Esta, al menos, fue la impresión compartida por los comandantes operativos, uno de los cuales, naturalmente, sería asignado como su subordinado para esta misión. Los comandantes esperaron inquietos a ver a quién se le encomendaba ese deber, y finalmente la respuesta se dio a conocer el 26 de febrero.

 “¿Por qué tengo que recibir órdenes en el campo de batalla de Oberstein? Asumiré la responsabilidad de mis propios errores, pero no tengo ningún interés en limpiar los de él. Ha pasado su vida detrás del escritorio de un ministerio, y si hay algo de justicia, allí también morirá”.

 Este lamento provino del alto almirante Fritz Josef Wittenfeld, en una voz aún más alta de lo habitual. El alto almirante Neidhart Müller fue sentenciado al mismo destino, pero lo aceptó con solo un pequeño suspiro. Y así se decidió que Oberstein estaría acompañado en su misión a Heinessen por dos almirantes de alto rango y una vasta flota de treinta mil buques.

 “No estaríamos atrapados en esta triste tarea si Siegfried Kircheis estuviera vivo”, murmuró Wittenfeld. “Cuanto mejor es el hombre, más joven muere”. Sus palabras fueron demasiado profundas para ser descartadas por completo como un estallido de ira, y los observadores posteriores les parecerían más que un poco de carácter profético.

 En ese momento, Wolfgang Mittermeier estaba ocupado viajando de un lado a otro entre Phezzan y los sectores cercanos a Schattenberg, en el desempeño de sus diversas funciones. Cuando se enteró de las “asignaciones de fines de febrero”, se volvió hacia su subordinado, el almirante Bayerlein, y dijo: “¡¿Oberstein, enviado a Neue Land?! Bueno… supongo que no tengo por qué comentar sobre una orden imperial.”

 Con suerte, nunca volverá, se abstuvo de agregar Mittermeier. Sintiendo una punzada de simpatía por los residentes de Neue Land, le preguntó a Bayerlein quién brindaría apoyo operativo al ministro para compensar su escasa experiencia en el campo de batalla. Wittenfeld y Müller, fue la respuesta, y el lobo del vendaval se pasó una mano por su rebelde cabello color miel.“No estoy seguro de qué lado merece más simpatía”, dijo.

“Una pregunta difícil, Su Excelencia. No imagino que el ministro encuentre al almirante Wittenfeld ansioso por recibir sus órdenes.”

 El joven Bayerlein no era mezquino por naturaleza, pero sabía cuándo abusar de la ironía.

 En cualquier caso, los ocho mariscales imperiales y almirantes principales en Phezzan ahora se redujeron a cuatro: Mittermeier, Eisenach, Mecklinger y Kessler, con los otros cuatro desplegados en Heinessen. Dejando a un lado a Oberstein, Mittermeier reflexionó seriamente por un momento sobre cuánto le gustaría volver a ver a Müller, Wittenfeld y Wahlen.

         III

Febrero, 801 EE, año 3 NCI. La historia se había convertido en una titánica y veloz rueda que se extendía por el cosmos y amenazaba con aplastar a cualquier desafortunado que perdiera el equilibrio y cayera.

 De acuerdo con ese subconjunto de historiadores que hacen de las observaciones mordaces su negocio, la capacidad de cada planeta para gobernarse a sí mismo nunca fue probada tan severamente como lo fue en ese momento histórico cuando la administración de la Alianza de Planetas Libres ya no existía y La gobernanza de la Neue Land del Nuevo Imperio Galáctico había sido desmantelada. Sin embargo, no podemos asumir que todos los vivos en ese momento reconocían esto. Se encontraron en un torrente embravecido, luchando desesperadamente para no ahogarse. Como podría haber dicho Dusty Attenborough, para morir mañana primero tenían que sobrevivir hoy.

 Dadas las circunstancias, era de esperar cierta confusión en los valores de los ciudadanos de Heinessen, pero no fue hasta el último tercio de febrero cuando todos compartieron el mismo entusiasmo.

 La noticia de que la armada de Iserlohn había logrado una victoria sobre la Armada Espacial Imperial se abrió camino a través de la red de censores del Imperio Galáctico y llegó a los ciudadanos de Heinessen. Fue recibido como aceite en una llama, extendiéndose rápidamente y provocando celebraciones en todas las regiones.

 «¡Tres hurras por la libertad, la democracia y Yang Wen-li!»

 Si el propio Yang hubiera escuchado esto, se habría encogido de hombros sin poder hacer nada, pero los ciudadanos de Heinessen eran sinceros. La idea de Yang Wen-li como un comandante magistral que había luchado invicto hasta su muerte prematura se cristalizó rápidamente en una leyenda, y se estima que más de cuarenta movimientos de resistencia clandestinos estaban activos en ese momento que invocaban a Yang en sus nombres. En estas circunstancias, Wahlen, tras su retirada del Corredor Iserlohn, eligió esperar en el sistema Gandharva a la flota enviada desde Phezzan en lugar de regresar a Heinessen y arriesgarse a un enfrentamiento con su excitada ciudadanía.

 En la Fortaleza Iserlohn, la embriaguez de la victoria temporal de la república ya se había disipado. Sus circunstancias no eran tan fáciles como para regodearse eternamente con el resultado de una batalla localizada. La luz resplandeciente de la mirada azul hielo del Kaiser Reinhard seguramente se había vuelto en su dirección.

 Aun así, estar en una situación difícil solo aumentó el estado de ánimo alegre. Tal era la naturaleza de Iserlohn.

 Un día, la viuda de Yang, Frederica, se acercó a Karin. “Felicitaciones por el otro día, Karin”, dijo. «No por los resultados de la batalla, sino por volver con vida».

 «Gracias, Frederica».

 Karin estudió la expresión del rostro de Frederica. Era diez años mayor que Karin, lo que significaba que cumpliría veintisiete este año. Se había convertido en ayudante de Yang a la edad de veintidós años, se casó con él a los veinticinco y se separó de él para siempre a los veintiséis. Considerando solo estos hechos superficiales, parecía una viuda trágica. Pero Karin sabía que ofrecerle simpatía a Frederica sería insultarla. Su apoyo a Frederica fue una contribución a su felicidad, no una compensación por su tragedia.

 “Sabes”, dijo Frederica, “cuando tenía diecisiete años, era una estudiante de tercer año en la escuela de oficiales. Estaba completamente absorta en mis estudios. No tenía ninguna experiencia de batalla en absoluto, en realidad era solo una niña en comparación contigo «.

 “Yo también soy una niña”, dijo Karin, sonrojándose. «Yo sé eso. Simplemente me irrita cuando otros lo señalan”.

 Karin deseó poder estar tan desprevenida con algunos otros como lo estaba con Frederica. Nunca había pensado de esta manera antes de llegar a Iserlohn. Incluso para ella no estaba claro si este cambio representaba madurez o compromiso.

 Dio la casualidad de que Hortense Cazellnu le había hablado de Frederica a su esposo Alex ese mismo día, específicamente sobre el hecho de que había almacenado el cuerpo de Yang en una criocápsula en lugar de enterrarlo en el espacio.

“Frederica quiere enterrar a su esposo en Heinessen”, dijo la Sra. Cazellnu. Estaban en su sala de estar y su hija menor estaba sentada en las rodillas de Alex. Su hija mayor, Charlotte Phyllis, estaba en la habitación que servía tanto de biblioteca como de salón, leyendo un libro en silencio.

 “¿En Heinessen?” repitió Alex.

 “Supongo que ella no piensa en Iserlohn como el lugar adecuado para que descanse, incluso si fue donde vino a dormir en su vida. No es una posición irrazonable”.

 «Supongo que entiendo cómo se siente, pero es posible que tenga que esperar mucho tiempo antes de tener la oportunidad de enterrarlo en Heinessen».

 «¿De verdad?»

 Alex miró fijamente. «Hortense, este no es otro de tus pronunciamientos proféticos, ¿verdad?» Su voz era cautelosa, blindada, incluso. Tenía motivos para desconfiar, dada su experiencia pasada con los talentos sibilinos de su esposa.

 “Papá, ¿qué es un pronunciamiento profético?”

 “Bueno, eh…” El hombre que había sido uno de los oficiales militares de más alto rango en la antigua alianza buscó una explicación hasta que su esposa intervino misericordiosamente.

 “Cuando seas mayor, querida”, le dijo a su hija, “intenta decirle esta frase un hombre: ‘Escuché toda la historia, sabes’. Cuando digas eso, saltarán cada vez. Esa es una profecía de tu madre.”

 “Oye, vamos…”, gritó Cazellnu, aunque su voz carecía de autoridad. Hortense se dirigió a la cocina con la mirada de una maestra ama de casa. “La cena de esta noche será fondue de queso”, dijo. “También se servirá pan de ajo y ensalada de cebolla. ¿Quieres cerveza o vino, querido?”

 “Vino, por favor “ dijo Alex, ya sumido en sus pensamientos una vez más con su hija todavía sobre sus rodillas. Algo en lo que había dicho Hortense lo fastidiaba.

 La Fortaleza Iserlohn era inexpugnable, pero ¿era el lugar adecuado para una entidad política permanente e independiente? Su demografía estaba desequilibrada, con un mayor numero de hombres que superaba severamente al de mujeres. Sobre todo, estar ubicado justo en el punto medio del corredor que unía los sistemas centrales del imperio con los territorios de la antigua alianza significaba que atraía un exceso tanto de aspiración como de sospecha. Como dijo una vez el propio Yang Wen-li, un apego excesivo a Iserlohn lo convertiría en una cadena alrededor del cuello tanto de la república como del Ejército Revolucionario. ¿Cómo pretendía Julian enhebrar esta aguja? Cazellnu todavía estaba luchando por encontrar una solución cuando el olor a queso derretido llegó a sus fosas nasales.

Cuando Iserlohn supo a través de rutas subterráneas de Heinessen que Oberstein había partido de Phezzan para sofocar los disturbios, envió un viento helado a través de los conductos de aire de la fortaleza.

 “Oberstein es un burócrata militar sereno y un maestro de la intriga”, dijo Schenkopp. “Él no simplemente arrojará la fuerza bruta al problema. Sin embargo, no tengo ni idea de lo que hará.

 Ninguno discutió con este resumen de la situación.

Schenkopp una vez describió a Oberstein como “una navaja con el sello imperial y enfriada hasta el cero absoluto”. Los dos nunca se habían conocido en persona, pero una vez, con un vaso de whisky en la mano, Schenkopp se preguntó si eso era realmente cierto.

 “Recuerdo caminar por la ciudad una vez con mi madre, cuando yo era un niño en el imperio. Vi a otro chico con una mirada oscura y siniestra viniendo hacia el otro lado, así que le saqué la lengua tan fuerte como pude. Pensando en retrospectiva, ese podría haber sido el mismo Oberstein. Debería haberle tirado una piedra cuando tuve la oportunidad.”

 “Me imagino que el otro chico recuerda el incidente de la misma manera”, comentó el Capitán Kasper Rinz mientras dibujaba en su cuaderno de bocetos.

Schenkopp hizo una pausa. «¿Qué te hace pensar eso?»

“¿Por qué?, cuando estaba en el vientre de mi madre yo mismo fui un súbdito del imperio”, dijo el joven oficial y aspirante a artista, sin responder del todo a la pregunta.

 En cualquier caso, Oberstein ya era un hombre. ¿Qué tipo de piedra se disponía a arrojar contra la república?

 No había ninguna necesidad estratégica apremiante en el lado imperial de mantener el control de Heinessen. Si cayera en manos enemigas, simplemente podrían aplicar la fuerza militar para recuperarlo en su tiempo libre. A diferencia de Iserlohn, no era una base militar fortificada y el espacio que la rodeaba era seguro. Además, el Ejército Revolucionario de Iserlohn no era lo suficientemente grande como para asegurar un planeta entero, así como su fortaleza natal.

 Si Oberstein hiciera una demostración de abandonar a Heinessen, Julian no estaba seguro de cómo contraatacar. Los habitantes del planeta seguramente estarían encantados y llamarían al Ejército Revolucionario de Iserlohn para unirse a ellos de inmediato. Pero si Julian prestaba atención a tal llamado, Iserlohn se encontraría flotando en el espacio sin ninguna defensa de la que hablar, susceptible de ser rodeado y aplastado por las fuerzas imperiales en cualquier momento. Por otro lado, si se negaba a ir a Heinessen, eso podría equivaler a abandonar el planeta a un gobierno militar permanente bajo el imperio.

 De repente, Julian recordó algo. El registro que probaba la relación entre la Iglesia de Terra y Phezzan, un registro por el que había arriesgado su vida para traerlo de la misma Terra.

Era un registro que veía a la humanidad bajo una luz profundamente negativa. Schenkopp, Poplan, Attenborough, ninguno de ellos sonrió después de leerlo. Por el contrario, parecían haber bebido y luego regurgitado licor envenenado. Y estos eran los mejores de Iserlohn, famosos por sus nervios de acero y estómagos de cerámica reforzada.

 El propio Julian no sintió alegría por haber llevado esta información a Iserlohn, incluso después de arriesgar su vida para viajar a Terra, infiltrarse en la Iglesia y obtenerla. Sobre todo, no había sido suficiente para salvar la vida de Yang Wen-li.

 Pero, ¿el conocimiento de Iserlohn de la conexión entre Phezzan y la Iglesia les dio una ventaja sobre el Imperio Galáctico? Desde una perspectiva estratégica, la tarea que tenían ante ellos era utilizar esa información de tal manera que se convirtiera en una ventaja. Pero Julian no estaba seguro de poder hacer eso. Si Yang hubiera estado vivo, seguramente habría encontrado una manera de encajarlo en el rompecabezas deslumbrante y finamente elaborado de su pensamiento estratégico.

 De cualquier manera, no había nada en Terra que me hiciera querer regresar. Lo que yace allí no es el futuro sino el pasado. Si tenemos un futuro, no es en Terra, pero…

 Aquí el corazón de Julian se quedó en silencio cuando una leve consternación se apoderó de él. ¿El futuro de la humanidad estaba en Phezzan? ¿No como la antigua Tierra de Phezzan, sino como la capital del Nuevo Imperio Galáctico? En resumen, ¿se confiaría el futuro de la humanidad a Reinhard von Lohengramm y su dinastía? La idea en sí no era imposible de aceptar para Julian. Simplemente trasladando la capital a Phezzan, Reinhard había demostrado que era un creador de historia. Pero si solo un “gran hombre” podía efectuar una reforma, ¿dónde dejaba eso a la gente? ¿Eran solo una presencia pasiva e impotente allí, existiendo únicamente para ser protegidos y rescatados por sus héroes? Esta fue una noción dolorosa para Julian, tal como lo había sido para Yang.

 En cualquier caso, Julian seguía sin saber qué hacer sabiendo que se había tejido una red de intrigas entre Phezzan y la Iglesia de Terra.

 “Tal vez deberíamos instruir al Kaiser Reinhard sobre el asunto y facturarle un planeta como matrícula”, sugirió Attenborough con una sonrisa.

 Claramente estaba bromeando, y Julian también se rió, pero, al reflexionar, «un planeta» le pareció una frase reveladora. Reinhard, por supuesto, no cambiaría un planeta entero solo por esa información. Pero la política, y la diplomacia en particular, siempre tuvo un lado transaccional. Si buscaban la reconciliación e incluso concesiones del orgulloso Kaiser, necesitarían algo de valor apropiado para comerciar. Tal vez, pensó Julian, una medida de victoria a través de la fuerza militar podría desempeñar ese papel.

 Los pensamientos de Julian vagaron aún más. Dejando todo esto a un lado, ¿qué le había sucedido a Adrian Rubinsky, el hombre que no solo había escapado del peso aplastante de un rencor de ochocientos años, sino que en realidad lo había reutilizado para alimentar su propia ambición y talento? ¿Estaba en las profundidades de algún planeta en algún lugar, todavía afilando las garras de su conspiración contra el imperio y su gobernante? Si lo era, seguramente había pintado esas garras profusamente con veneno…

Julian no era el único que se preguntaba dónde estaba Rubinsky. El Ministerio del Interior del imperio y el cuartel general de la policía militar estaban organizando una cacería humana propia.

 En cuanto al último landesherr del propio Phezzan, yacía en un sofá, completamente vestido con un traje, en una pequeña habitación en algún lugar de la galaxia. El sudor que le perlaba la frente era culpa de su estado físico y no del insuficiente aire acondicionado. Su amante, Dominique Saint-Pierre, estaba sentada en una mesa junto a él, con un vaso de whisky en la mano, estudiándolo con una mirada que no pertenecía ni a un observador ni a un espectador.

 “No sabía que eras tan sentimental”, dijo Rubinsky.

 Acababa de enterarse de la amabilidad que había mostrado a Elfriede von Kohlrausch, cuando Dominique llamó a un médico para ella y su hijo recién nacido, y la envió a Heinessen en un barco mercante de su propiedad para ver al padre del niño.

 «¿Dónde está la mujer ahora?» preguntó.

 «Estoy segura de que no lo sé». Dominique sacudió tranquilamente el borde de su vaso. A medida que el sonido se propagaba a los oídos de Rubinsky, su timbre era tan claro y puro que el efecto parecía casi artificial. Dominique cambió de tema. “Entiendo por qué tienes prisa, siendo tu salud la que es. Pero me pregunto cuánto se puede lograr a través de un aumento menor en las interrupciones de los suministros y las comunicaciones”.

 Sabía que el intento de Rubinsky de eliminar los datos de navegación de Phezzan había fallado y estaba feliz de burlarse de él por ello.

 “A veces tienes que jugar una mano que no tiene ningún triunfo”, dijo Rubinsky. “Este año es uno de esos momentos. Lo que pienses del asunto no me concierne.”

 “Estás en declive, ¿no? Nunca hablaste con clichés tan trillados antes. Tus poderes de expresión están empezando a fallarte. Qué triste, siempre solías saber qué decir también.”

 Es posible que un fragmento microscópico de piedad se mezclara con su tono cáustico. Los dos habían acumulado una cierta historia enredada entre ellos, por insustancial que fuera. ¿Cuántos años habían pasado ahora? Ella se tambaleó en el delgado hilo de la memoria. Había conocido a Rubinsky cuando ambos eran todavía jóvenes, criaturas más ambiciosas que realizadas. Habían estado demasiado ocupados para reflexionar sobre el pasado entonces. Rubinsky solo había sido secretario en el gobierno de Phezzan, mientras que Dominique tenía la intención de escalar las alturas de la sociedad usando nada más que sus talentos como cantante y bailarina.

 De repente, la voz de Rubinsky cerró la puerta a sus recuerdos.

 «¿Tienes la intención de venderme, tal como vendiste a Rupert?»

 Dominique enarcó las cejas un poco. Con una mirada sobria y desapasionada, inspeccionó la forma del hombre al que, de hecho, una vez había estado unida en cuerpo y alma. Pero todo lo que podía ver ahora era la brecha entre el pasado y el presente, ya vasta y ampliándose por segundos.

 “Rupert cayó peleando, a su manera”, dijo ella. «¿Tú que tal? ¿Alguna vez planeas desafiar al káiser abiertamente? A estas alturas, Dominique estaba hablando más de la imagen residual del hombre más allá de esa enorme grieta que de cualquier otra cosa. “Después de que mueras, otros decidirán cómo te enfrentaste a Reinhard, si luchaste contra él o si simplemente intentaste hacerle tropezar. Y no estarás allí para discutir su evaluación.”

 No hubo respuesta.

         IV

20 de marzo, año 3 NCI.

 Cuando Oberstein pisó la superficie del planeta Heinessen, su rostro no dejo entrever  ningún sentimiento en particular. Wittenfeld, que se había visto obligado a viajar con Oberstein a pesar de sus enérgicas objeciones, murmuró amargamente a su espalda: “No temo a la muerte en lo más mínimo, pero no me hundiré con Oberstein. Si tuviera que compartir el viaje a Valhalla con él, lo echaría del carro de las valquirias antes de que llegáramos.”

Su oficial de estado mayor, el contraalmirante Eugen, advirtió a Wittenfeld que estaba hablando demasiado alto, pero el luchador de cabello llameante solo frunció el ceño. Solo estaba actuando de acuerdo con una regla transmitida en la familia Wittenfeld durante generaciones: sea fuerte en sus elogios a los demás, pero aún más fuerte en sus denuncias. Luego estornudó dos veces. En Heinessen hacía tanto frío que era como si las estaciones hubieran retrocedido tres semanas completas.

 El propio Oberstein ignoró fríamente la melodía despectiva que estaba tocando el comandante de los lanceros negros. Elsheimer, el principal burócrata civil, se reunió con ellos en el puerto espacial y lo acompañó al edificio que Reuentahl había elegido como sede de su gobernación. Wittenfeld y Müller establecieron sus respectivos centros de mando en un hotel cerca del puerto espacial central y luego se dedicaron a los asuntos de flota y despliegue de tropas. No fueron con Oberstein al edificio de la gobernación. Solo unos pocos lo hicieron, incluido el comodoro Ferner, jefe del equipo de asesores de Oberstein; el comandante Schultz, su secretario; y el Comandante Westpfal, quien dirigió su destacamento de seguridad.

 Si bien Wittenfeld y Müller tenían buenas razones para no unirse a ellos, también tenían una innegable falta de interés en dejarlo todo para acompañar a Oberstein. Oberstein, por su parte, tenía poco interés en compañía. El problema al que quería llegar lo más rápido posible no era del tipo que requería sus habilidades como líderes en el campo de batalla. Más bien requería los talentos únicos de un hombre como Heidrich Lang, que todavía estaba bajo custodia.

 La situación en Heinessen cambió con una velocidad e intensidad vertiginosas al día siguiente. Las fuerzas terrestres bajo el control directo del ministro inmediatamente se dispusieron a arrestar a las «personas peligrosas» residentes en el planeta.

            Huang Rui, expresidente del Comité de Recursos Humanos de la alianza. Vicealmirante Paetta, antiguo comandante de la Primera Flota de la alianza. el vicealmirante Murai, que había sido jefe depersonal del mariscal Yang Wen-li. Más de cinco mil personas en total fueron arrestadas en un solo operativo. Prácticamente todos los que habían ocupado un puesto de alguna importancia en la antigua Alianza fueron desarraigados y encarcelados en la operación que se conoció como «La guadaña de Oberstein».

 “No puedo entender lo que está pensando el ministro”, dijo Wittenfeld a Müller cuando les llegó la noticia de este desarrollo. «¿Puedes entenderlo tu?»

 «Me temo que no.»

 “Desde mi punto de vista, lo mejor que se puede hacer con esos republicanos democráticos es dejar que digan lo que quieran. Después de todo, no pueden cumplir con un solo porcentaje de eso”.

 Müller asintió con una expresión pensativa en sus ojos color arena. “Encerrar a personas por delitos políticos y delitos de pensamiento inmoviliza recursos que podrían haberse utilizado para detener a delincuentes comunes”, dijo. “Podría terminar dañando la seguridad pública en el planeta”.

 Ni Müller ni Wittenfeld estaban de acuerdo con el enfoque de alta presión del ministro para mantener la paz, pero no tenían autoridad para objetarlo y, en cualquier caso, su misión era el asalto a Iserlohn. Los preparativos para la batalla ocupaban todo su tiempo. El alto almirante Wahlen también recibió permiso para traer el remanente reorganizado de su flota del sistema Gandharva a Heinessen, elevando las fuerzas imperiales a 40,000 buques. Las líneas de suministro necesarias también estaban en su lugar y los preparativos para el asalto a Iserlohn estaban casi completos después de unos pocos días.

 Y así, a pesar de que Oberstein y los tres altos almirantes estaban en el mismo planeta, sus responsabilidades divergentes los mantuvieron tan ocupados que apenas se vieron durante todo el mes de marzo. Finalmente, en la tarde del 1 de abril, los tres almirantes fueron juntos a visitar al ministro.

 “Tenemos una pregunta, ministro”, dijo Wittenfeld enérgicamente.

 Oberstein los había hecho esperar cuarenta minutos mientras él se ocupaba de algunos papeles. “Muy bien, almirante Wittenfeld”, dijo. “Déjame oírlo. Pero le pido que sea breve y lógico.

 Después de haberlo hecho esperar, a Wittenfeld le tomó cada gramo de fuerza controlar su ira por haberle hablado de esa manera. Aún así, tuvo éxito y forzó sus siguientes palabras con los dientes apretados.

“Iré directo al grano, entonces. Los rumores tanto dentro como fuera del ejército afirman que ha encarcelado a todos estos criminales políticos e ideológicos como rehenes para obligar a Iserlohn a abandonar su resistencia. Es difícil creer que un ejército tan superior en fuerza como el nuestro recurra a medidas tan encubiertas, pero queremos escuchar la verdad de usted personalmente. ¿Que dice usted?»

 «¿Voy a ser criticado sobre la base de un rumor?» preguntó Oberstein.

 «El rumor es falso, entonces».

 «Yo no dije eso.»

 «¿Entonces tienes la intención de usar a los prisioneros como escudos humanos en la lucha contra Iserlohn?» preguntó Wahlen. Estaba tan pálido como Wittenfeld estaba rojo. Müller también, aunque no había hablado, miraba horrorizado a Oberstein. Wittenfeld abrió la boca para hablar de nuevo, pero Oberstein lo interrumpió.

 “Las fantasías sangrientas de los románticos militares no nos sirven en esta ocasión. Si la alternativa es tirar un millón de vidas más, creo que es mucho más preferible usar cinco mil criminales políticos como herramienta para sacar una concesión incruenta al enemigo”.

 Wittenfeld no estuvo de acuerdo. «¿Qué pasa con el honor de las invencibles fuerzas armadas imperiales?» demandó él.

 «¿Honor?»

 “Podría derrotar a Iserlohn solo con mi flota. Pero la flota de Müller también está aquí, y ahora la de Wahlen. Cuarenta mil buques en total. ¡Iserlohn será aplastado sin necesidad de tácticas encubiertas!”

 Cuanto más ferozmente ardía Wittenfeld, más frío se volvía Oberstein. La mirada de sus famosos ojos biónicos asaltó a los tres almirantes como escarcha de invierno vaporizada.

 “No podemos basar nuestra estrategia en la fanfarronería hueca de un hombre que no ha producido resultados reales. El punto en el que la fuerza militar por sí sola podría haber resuelto la situación está muy lejos de nosotros”.

 “¡¿fanfarronería hueca?!” El rostro de Wittenfeld ahora era carmesí brillante, como si reflejara su cabello. Sacudiendo los intentos de sus colegas de contenerlo, avanzó. “Hemos acompañado a Su Majestad el Kaiser Reinhard a innumerables campos de batalla, derrotando incluso a sus enemigos más feroces. ¿Cómo te atreves a descartar nuestros logros?”

 “Soy muy consciente de lo que habeis ‘logrado’. ¿Cuántas veces ustedes tres trabajaron juntos para servir a Yang Wen-li el dulce licor de la victoria? No solo yo, sino también las fuerzas enemigas…”

 «¡Maldito seas!» —rugió Wittenfeld, saltando hacia Oberstein—. Los gritos llenaron los oídos de los presentes, y formas humanas que se tambaleaban llenaron su visión. La visión sin precedentes de un alto almirante sentado a horcajadas sobre un mariscal imperial y agarrándolo por el cuello duró solo unos segundos. Müller y Wahlen juntos agarraron la forma musculosa de Wittenfeld por detrás y lo arrastraron lejos de Oberstein. El ministro se levantó con una calma mejor descrita como mineral que mecánica, sacudiéndose el polvo de su uniforme negro y plateado con una mano.

“Admirante Müller.”

 “¿Si?”

“Mientras el almirante Wittenfeld está confinado en sus habitaciones, pongo el mando de los Lanceros Negros en tus manos. Confío en que no tenga ninguna objeción.”

 «Si me permite, ministro». La voz de Müller temblaba de emoción, tambaleándose justo al borde de lo que podía controlar. “No tengo ninguna objeción, pero no creo que los Lanceros Negros lo acepten. El único comandante al que reconocen es el almirante Wittenfeld”.

 “No es propio de usted hablar tan irreflexivamente, almirante Müller. Los Lanceros Negros son parte de la Armada Imperial. No son el ejército privado de Wittenfeld”.

 Incapaz de discutir el punto, pero aún sin aceptarlo, Müller miró a Wittenfeld, que respiraba con los hombros, ya Wahlen, que todavía sostenía a Wittenfeld por el brazo.

 “Parece muy confiado en esto, Ministro, pero ¿cree que nuestro orgulloso Kaiser aceptará su plan? ¿No está claro por el hecho de que nos envió aquí con nuestros buques que quiere que luchemos contra Iserlohn con honor? ¿Tiene la intención de ignorar sus deseos en este sentido?”

 “El orgullo del káiser ha dejado el Corredor Iserlohn lleno de huesos de millones”.

 Müller se quedó sin palabras.

 “Si estas medidas se hubieran tomado hace un año, cuando Yang Wen-li escapó de Heinessen y huyó a Iserlohn, se podrían haber salvado millones de vidas. El imperio no es propiedad privada del Kaiser, y la Armada Imperial no es el ejército privado de Su Majestad. ¿Qué ley permite al káiser enviar tropas a la muerte sin más motivo que el orgullo personal? ¿En que se diferencia eso eso de lo que se hacía en la dinastía Goldenbaum?”

Oberstein terminó su discurso y el silencio en la sala era tan pesado como plomo vaporizado. Incluso los intrépidos almirantes quedaron desconcertados por la intensidad con la que criticó al káiser. Congelados en su lugar, enmudecidos, ni siquiera podían ofrecer contraargumentos.

 El comodoro Ferner observó esta actuación grave pero silenciosa con comprensible aprensión. Lo que el ministro afirma es probablemente cierto, pensó. Pero esa verdad no le traerá más que enemistad.

 Los reflejos inmóviles de los tres almirantes brillaron en los ojos biónicos de Oberstein.

 “Os mando, como representante de Su Majestad el Kaiser. Se me concedió este estatus por decreto imperial. Si tienes objeciones, tal vez deberías discutirlas con el káiser”.

 Tenía toda la razón, aunque se podría perdonar a los demás por ver esto como un préstamo injustificado de la autoridad del káiser. Pero desde el punto de vista de Oberstein, era simplemente la forma más fácil de interrumpir un debate infructuoso. Sin embargo, a Wittenfeld le pareció un cobarde, criticando al káiser en los términos más duros en un momento y luego invocando el nombre de Su Majestad para apuntalar su propia posición al siguiente. Wahlen sintió lo mismo, e incluso Müller mantuvo algunas reservas.

 Pero Oberstein no tuvo tiempo para lo que sentían. “Esta discusión ha terminado”, dijo. «Comodoro Ferner, acompañe a los almirantes».

 Y así, de esta manera, la situación en Heinessen avanzaba en una dirección que Julian y los demás ni siquiera habían imaginado.

CAPÍTULO 4: A TRAVÉS DE LA PAZ, A TRAVÉS DEL BAÑO DE SANGRE

         I

ERA EL 4 DE ABRIL cuando el Kaiser Reinhard fue informado del enfrentamiento que se había producido en Heinessen entre Oberstein y los tres almirantes. Coincidentemente, el 4 de abril también habría sido el trigésimo cuarto cumpleaños de Yang Wen-li, aunque, por supuesto, esto no fue designado como dia festivo por el imperio. El propio Reinhard había cumplido veinticinco años el 14 de marzo. Su cumpleaños era una fiesta importante en el calendario imperial, y las tropas recibían un dia libre y una bonificación especial. En consideración a la condición del káiser, se canceló una fiesta en el jardín planificada, pero una pintura al óleo de un artista conocido que representaba tilos, flores erysimun* y fresas llegó como regalo de la archiduquesa Grünewald. Estas plantas representaban el amor entre los cónyuges, los lazos de afecto y una larga vida, respectivamente, una expresión de los deseos de Annerose para su hermano menor y su esposa.

Ndt. Wallflower, en el original

 Sin embargo, el desagradable informe de Heinessen llegó después de todo esto, cuando Reinhard se había recuperado más o menos por completo. En el dormitorio de Stechpalme Schloss, Hilda se sentó en la cama con dosel mientras Reinhard se sentaba en el borde.

 «Fräulein, no, kaiserin, ¿qué piensas de este asunto?»

 Al final resultó que, los dos pasaban mucho más tiempo discutiendo asuntos de estado y de guerra que murmurando dulces tonterías el uno al otro. Su residencia estaba separada del Cuartel General Imperial solo por la geografía. En la práctica, incluso su dormitorio en Stechpalme Schloss era una extensión de la sede.

 «¿Puedo escuchar los pensamientos de Su Majestad primero?»

 “Fui yo quien le otorgó a Oberstein la autoridad que ejerce. Eludir la responsabilidad por esto sería indecoroso. Pero nunca pensé que adoptaría métodos como estos”.

 Seguramente Reinhard estaba enojado, pero el peso del problema que Oberstein le había impuesto parecía estar enfriando un poco su rabia. Incluso Reinhard tuvo que dudar cuando se le preguntó directamente si tenía la intención de derramar la sangre de millones para satisfacer sus emociones personales. El ministro Oberstein no era un hombre ordinario.

 ¿Podría agregarse esto al puñado de ejemplos en los que Reinhard había elegido a la persona equivocada para el trabajo? Hilda no estaba muy segura. Reinhard no ignoraba, por supuesto, la incompatibilidad de carácter entre Oberstein y Wittenfeld. Sin embargo, a pesar de esto, había tomado su decisión asumiendo que mantendrían sus emociones privadas bajo control mientras se ocupaban de asuntos de estado.

 “Pero parece que me equivoqué. Oberstein siempre, sin importar la situación, antepone sus responsabilidades como figura pública. A pesar de que esto es exactamente por lo que es tan despreciado.”

Oberstein es un medicamento potente, clínicamente eficaz, pero con efectos secundarios significativos. ¿De quién habían sido esas palabras? ¿Del mariscal Mittermeier? ¿O del difunto mariscal Reuentahl?

 «¿Tiene la intención de retirar al ministro Oberstein a Phezzan, Su Majestad?»

 «Mmm. Eso podría ser lo mejor.”

 Esta respuesta algo indecisa no era propia de Reinhard. Pero Hilda vio lo que había en el corazón del joven conquistador, incluso si su preocupación por su nueva esposa, que además estaba embarazada, lo hizo dudar en hablar en voz alta.

 «Tal vez, Su Majestad, ¿preferirías ir a Heinessen para resolver la situación tu mismo?»

 Las mejillas de Reinhard enrojecieron, muy levemente. La intuición de Hilda había dado en el blanco.

“No puedo ocultarte nada, mein Kaiserin. Es tal como dices. Sólo yo puedo efectuar tal resolución. Pero incluso si tuviera que irme este mismo día, la deshonra de tomar rehenes para exigir la rendición no se borraría…”

 Si la forma de pensar y de vivir de Reinhard era el «romanticismo militar» cristalizado, Oberstein seguramente fue el único de sus oficiales de alto rango que no se vio afectado por esa tendencia. Los pensadores independientes eran indispensables para cualquier organización. Sin ellos, corrían el riesgo de convertirse en burbujas de complacencia y fe ciega. Oberstein era, por tanto, una presencia importante, pero Hilda hubiera preferido que su papel lo hubiera interpretado alguien más como Yang Wen-li, por ejemplo. Por ahora, sin embargo, la tarea que tenía ante ella era aligerar la carga que Reinhard sentía oprimiendo su sentido del honor.

 «Su Majestad, ¿y si la demanda no fuera de rendición sino de negociaciones?»

 “¿Negociaciones?”

 «Sí. El año pasado, Su Majestad trató de iniciar negociaciones con Yang Wen-li. ¿Por qué no retomar ese objetivo ahora y dar la bienvenida a los líderes de esta ‘República de Iserlohn’ como invitados de honor en lugar de criminales?”

Hilda vio esta propuesta como un compromiso, pero fue fácil de aceptar para Reinhard. Podía liberar a los presos políticos antes de que comenzaran las negociaciones y luego, si no se lograban avances en la mesa de negociaciones, simplemente reabrir las hostilidades. Esto le permitiría corregir el rumbo que Oberstein les había impuesto a la fuerza.

 “Kaiserin, nunca he sentido ningún afecto por Oberstein. Y, sin embargo, mirando hacia atrás, me parece que he seguido su consejo más a menudo que el de cualquier otro. Siempre insiste en lo sensato, lo correcto, hasta el punto de que no queda lugar para las refutaciones”.

 Los recuerdos de Reinhard despertaron una visión en la mente de Hilda. Una tablilla de piedra, grabada con cosas que están bien, solo cosas que están bien, en un páramo eternamente helado. Por incontrovertibles que puedan ser las palabras en esa tablilla, nadie se sentiría movido a acercarse a ella. Siglos más tarde, sin embargo, las generaciones posteriores podrían objetivamente, lo que en cierto sentido quiere decir irresponsablemente, elogiar su rectitud.

 «Ese hombre… si alguna vez me convierto en un riesgo para el imperio, podría deponerme».

 «¡Su Majestad!»

 “Una broma, mein Kaiserin. ¡Pero qué hermosa eres cuando te indignas!”

 Hilda dudaba de que Reinhard hubiera hablado enteramente en broma. Era tan incómodo con las bromas como con los cumplidos, pero no tenía sentido tratar de cambiar eso ahora.

 Hilda tampoco podía dejar de lado su preocupación por la salud de Reinhard. Si las cosas habían sido lo suficientemente graves como para cancelar la fiesta en el jardín por su cumpleaños, un viaje interestelar de miles de años luz no era nada para tomarse a la ligera.

Una vez, el primo de Hilda, el barón Heinrich von Kümmel, había estado profundamente celoso de Reinhard, o más precisamente, de la fusión de elegante belleza y espléndida vitalidad que encarnaba. Esos celos habían sido la perdición de Kümmel, pero si hubiera sobrevivido, ¿qué pensaría de los frecuentes accesos de fiebre del káiser y su confinamiento en su lecho de enfermo? Una dolencia de la carne por sí sola era una cosa, pero ¿y si la debilidad física también arrastraba el estado mental de Reinhard, debilitando su espíritu y vitalidad? Hilda solo podía imaginar la fría sonrisa del barón desde más allá de la tumba.

 Si las cosas llegaban a ese punto, el brillo se desvanecería de la vida misma de Reinhard. En comparación con el temor de que Reinhard dejara de ser el Reinhard que ella conocía, no parecía que valiera la pena mencionar la preocupación por los riesgos de un viaje prolongado.

 Si Hilda hubiera seguido siendo la principal consejera de Reinhard y nada más, seguramente habría partido con una enorme flota ese mismo día. Pero ella era su esposa, y sabía bien que eso era lo que detenía al conquistador de cabellos dorados.

 “Debes ir, Majestad. No hay otra manera de contener al Ministro Oberstein o resolver sus diferencias con los almirantes de Su Majestad. Ve, pero por favor regresa tan rápido como puedas…”

 Por un momento, Reinhard se quedó en silencio. “Lo siento, káiserin,” dijo finalmente. Las palabras no traicionaron nada de las complejas interacciones de sus pensamientos y sus ondulantes emociones. La luz que llenó sus ojos azul hielo mostró que su naturaleza esencial estaba erguida.

 “Dejaré que Kessler se ocupe de los asuntos mientras estoy fuera. Haz que tu padre se quede contigo en Stechpalme Schloss.”

 «Como desées.»

 “Debo decidir sobre su sucesor pronto. ¡Pensar que el conde debería optar por una jubilación pacífica cuando todavía tiene cincuenta y tantos años! Me pregunto si me sentiré de la misma manera una vez que pase el punto medio de mi vida”.

 A Hilda le resultaba difícil imaginar a Reinhard como un anciano. Por supuesto, también había sido difícil imaginarlo como padre y, sin embargo, esto estaba en proceso de suceder. Sin embargo, como es bien sabido, la vejez era algo que al káiser no se le permitía experimentar.

 Una vez más, Hilda lamentó la pérdida de Siegfried Kircheis. Nadie podría haber objetado que él cumpliera al menos uno de los roles en discusión: comandante de la expedición a Heinessen, o sucesor de su padre como ministro de Asuntos Internos.

 No era constructivo pensar de esa manera, pero como no podía acompañar a Reinhard a Heinessen en su condición, Hilda no pudo evitarlo. Su fe en que Kircheis actuaría de manera consistente con sus talentos y capacidades había sobrevivido al sabio joven pelirrojo.

 Reinhard la besó en la frente antes de convocar a su asistente Emil von Selle y ordenarle que se preparara para una visita al Cuartel General Imperial, donde anunciaría formalmente a Mittermeier y a los demás almirantes sus intenciones de dirigir una expedición a Heinessen.

 Hilda, sentada en su cama con dosel, dejó escapar un silencioso suspiro.

 Ella era una recién casada, con solo dos meses de matrimonio y embarazada. Su marido era el hombre más poderoso y admirado de la galaxia, y además su belleza no tenía rival. Como dirían los viejos cuentos de hadas, su «felices para siempre» ya había llegado, pero había más por venir. Pronto sería madre, encargada de criar al heredero de toda la galaxia, así como de administrar la corte, lo cual era, sin duda, un asunto relativamente menor.

Si la sabiduría de Hilda no se hubiera combinado con la belleza que coincidía con la de Reinhard, ¿se habría sentido atraído por ella? Algunos hicieron esa pregunta, pero ninguno la consideró de mucha importancia. Reinhard había conocido a muchas mujeres hermosas y consumadas tanto dentro como fuera de la corte imperial, pero nunca había sentido la menor atracción por ninguna de ellas excepto por Hilda.

 “Son hermosas por fuera, pero sus cabezas están llenas de crema de mantequilla. No tengo ningún interés en tener un romance con un pastel”.

 Eso le había dicho a su amigo más querido y confidente Kircheis cuando era adolescente. Claramente, las mujeres que no tenían nada más que belleza para ofrecer lo dejaban completamente frío. Hilda lo había impresionado sobre todo por su extraordinaria perspicacia en cuestiones de política y guerra. Si la propia Hilda, como mujer y no como ser humano, estaba contenta con esto es difícil de decir para otros. Sin embargo, si la plenitud es uno de los elementos que componen la felicidad, ciertamente existía en su interior. Su paisaje mental no estaba muy lejos del de Reinhard; ella compartió muchos de sus valores y fue capaz de entender y aceptar aquellos que no.

 Dejando esto de lado, entonces, otro enigma: ¿era el mariscal Oberstein leal a Reinhard?

 Esta era una pregunta grave y muy inusual.

 Como ministro de asuntos militares, Oberstein era muy valioso para el imperio. Incluso aquellos que lo odiaban y lo evitaban se vieron obligados a reconocerlo. Para reformular el asunto, a pesar de su prodigioso talento, era casi universalmente detestado. Él mismo no parecía molesto por esto. Como resultado, tal vez, al menos infundió respeto y obediencia en todos los asuntos a los funcionarios del Ministerio de Asuntos Militares. Gobernado por el orden, la diligencia y la pulcritud, la vasta organización que dirigía manejaba la administración militar del imperio sin una desviación o retraso de una micra. Aunque también se puede señalar que la Oficina de Seguro Social descubrió que el dolor de estómago era muy frecuente entre los empleados del ministerio.

 Ahora Oberstein había encarcelado a miles de ex-funcionarios de la alianza que vivían en Heinessen y planeaba usarlos para obligar a la República de Iserlohn a rendirse sin derramamiento de sangre. La victoria sobre la república también podría lograrse mediante un ataque frontal, pero se perderían millones de vidas. El plan de Oberstein, sin embargo, garantizaría que no se perdiera ninguna vida, al menos en el lado imperial. Innumerables maridos y padres volverían con vida a sus familias. Esto no debía tomarse a la ligera.

 Y, sin embargo, todos los que se enteraron de las intenciones de Oberstein retrocedieron, viendo en ellas más cobardía que respeto por la vida, más fealdad que belleza. ¿Por qué era eso? No cabía duda de que Oberstein, a través de sus principios intransigentes, estaba trabajando para establecer un nuevo orden en toda la galaxia.

 ¡Un nuevo orden!

 Hilda negó con la cabeza. Desde la boda, había comenzado a dejarse crecer el cabello rubio oscuro. A su belleza juvenil se había sumado una redondez y dulzura, creando una presencia maternal que impresionaba a la gente. Pero mentalmente tendía menos a ser madre que esposa, y tendía menos a pensar en si misma como esposa que como lugarteniente de confianza.

 ¿Cuántas personas había en la galaxia cuyo destino había cambiado Reinhard? Hilda ciertamente estaba entre ellos. Esto no contradecía el hecho de que ella siempre había marcado su propio rumbo a través de sus elecciones y su juicio. Se podría decir que Reinhard se llevó las nubes invernales de la dinastía Goldenbaum, y que Hilda fue la flor más hermosa que floreció a la luz del sol que siguió.

 Al comienzo de su vida de conquista, Reinhard había ganado Kircheis; a medida que su gobierno imperial llegaba a su fin, había ganado a Hilda. Aunque los dos nunca se conocieron, ambos fueron lugartenientes notables que lo apoyaron en cualquier fin de su vida. Para el mismo Reinhard, además, este fenómeno era sin duda la cosa más natural del mundo.

         II

En algún lugar de Heinessenpolis, una bestia alta, musculosa y salvaje que vestía un espléndido uniforme negro y plateado aullaba furioso a la luna. Aunque bajo arresto domiciliario, el alto almirante Fritz Josef Wittenfeld fue «restringido» solo en el sentido legal más estricto, empleando toda la amplitud de su vocabulario y toda la capacidad de sus pulmones para denunciar al odiado Oberstein. Más allá de los altos muros, tres pelotones de soldados armados montaban guardia, y las vituperaciones de Wittenfeld eran tan floridas y de tan amplio alcance que se necesitaron varios de estos soldados simplemente para seguirles la pista a todas.

 Los ciudadanos de Heinessen, por supuesto, se habían enterado de la situación a través de filtraciones en los controles de información. Y así, en cierta habitación de hotel, dos hombres discutían la situación en privado.

 “Qué extraño desarrollo. Dudo que incluso el gran Yang Wen-li hubiera previsto una situación como esta”.

 El orador fue Boris Konev, quien todavía se enorgullecía de llamarse a sí mismo un comerciante libre de Phezzan.

 “En cualquier caso, el conflicto dentro del imperio solo puede ser una buena noticia para Iserlohn”, dijo el oficial administrativo de Boris, Marinesk, pasándose los dedos por el cabello que se había vuelto ralo por la preocupación.

 “No estoy seguro de que sea tan simple. Quizá si el ministro renunciara a su cargo, pero dudo que lo haga. Wahlen y Müller también son personas razonables y seguramente harán todo lo posible para evitar la catástrofe”.

 En esto Boris tenía toda la razón. Si Müller y Wahlen no hubieran estado en Heinessen, el orden en el ejército imperial seguramente ya se habría derrumbado.

 Era fácil imaginar cuáles serían los resultados si los Lanceros Negros se salían de control y chocaban físicamente con las fuerzas de Oberstein. Pelear en tierra no era la ocupación principal de los Lanceros, pero las tropas de Oberstein no serían rival ante su ferocidad y dureza, sin mencionar su número. Podrían liberar a su comandante solo por la fuerza bruta.

 Sin embargo, si esto sucediera, si el representante debidamente designado por el káiser resultara perjudicado, Wittenfeld y sus oficiales de estado mayor estarían condenados. La revuelta de Reuentahl del año anterior había mostrado el sufrimiento que podían traer las luchas internas. Ni Müller ni Wahlen podrían enterrar esos desagradables y dolorosos recuerdos durante algún tiempo.

 Tenían que encontrar una manera de rescatar a Wittenfeld y sus lanceros negros de la catástrofe. A diferencia del genial Müller, el cauteloso y sobrio Wahlen nunca había estado especialmente cerca de Wittenfeld, pero ahora hacía todo lo que podía para liberarlo de su confinamiento y evitar un enfrentamiento dentro del ejército imperial. Si sus posiciones se invirtieran, Wittenfeld buscando rescatar a Wahlen sin duda se interpretaría como un intento de burlarse de Oberstein más que cualquier otra cosa. El comportamiento habitual de cada almirante dictaba cómo los veían los demás.

 Mientras tanto, los Lanceros Negros apreciaban mucho a su volátil y apasionado comandante, y su resentimiento y aversión hacia Oberstein crecía día a día. Las transferencias recientes de la antigua flota de Fahrenheit tenían sentimientos más matizados al respecto, pero se puede decir con seguridad que ni un solo Lancero se sintió inclinado a ponerse del lado de Oberstein.

 El almirante Halberstadt, subcomandante de los Lanceros Negros, y el almirante Gräbner, jefe de personal de Wittenfeld, buscaron reunirse con el ministro, pero recibieron una fría negativa. Las solicitudes de permiso para visitar al propio Wittenfeld recibieron la misma respuesta.

 El contraalmirante Eugen acudió a Müller y Wahlen en busca de ayuda. Tanto Müller como Wahlen estaban dispuestos, pero ninguno de los dos sabía qué hacer en realidad. Cada vez que intentaban reunirse con Oberstein, el comodoro Ferner, secretario jefe del ministerio de asuntos militares, simplemente repetía: «El ministro no los verá».

 «Sobre todo, asegúrese de que los Lanceros Negros no pierdan los estribos», dijo Müller. “Me pondré en contacto con el Kaiser Reinhard y el mariscal Mittermeier y me aseguraré de que tomen medidas. Tú y los demás mantened a los Lanceros a raya. Tomad las medidas que sean necesarias para asegurarse de que no hagan nada apresurado”.

 “Haremos lo que podamos. Pero cuando nuestros poderes se queden cortos, no tendremos más remedio que confiar en ti y en el almirante Wahlen. Por favor ayudenos.»

 Después de que el contralmirante Eugen se fue, Wahlen dirigió una sonrisa arrepentida a Müller.

 “Wittenfeld no lo merece. ¿Quién hubiera pensado que un podría salir un oficial tan digno bajo el mando de un toro furioso?”

 Sin embargo, parecía que la influencia de Wittenfeld era más fuerte en sus subordinados de mayor rango. Después de que Eugen se fue, Halberstadt apareció ante Wahlen para desahogar su furia contra el ministro.

 “Si el comandante Wittenfeld es tratado injustamente, no se podrá persuadir a las tropas para que lo acepten dócilmente. Por favor tengalo en mente.»

 «Cuide lo que dice, almirante Halberstadt», dijo Wahlen con severidad. “¿Quieres amenazarnos? ¿Quizás espera ver más conflictos entre las tropas de Su Majestad este año?”

Halberstadt se puso rígido y se disculpó por su mala educación. Sabía que si Wahlen se daba por vencido con Wittenfeld y los Lanceros Negros, su caso no tendría esperanza.

 El propio Wahlen se sintió perdido ante el muro de hielo de Oberstein.

“Él no aceptará la mano de la conciliación, ni siquiera una biónica”, fue como lo expresó.

 Incluso mientras los almirantes de alto rango se enfrentaban a este problema, chispas de resentimiento y antagonismo ardían sin llama en las fuerzas armadas imperiales, y una pronto se avivó con tanta fuerza que provocó un incendio real, aunque no uno grande.

 El 6 de abril, la policía militar bajo el mando directo de Oberstein se enfrentó a los lanceros negros en lo que se conoció como la revuelta de Downding Street.

Cada lado tenía su propia versión de la historia, pero el disturbio comenzó cuando la policía militar vio a un grupo de jóvenes oficiales de los lanceros negros salir de un bar en Downding Street desafiando la prohibición de beber que había impuesto Oberstein. Esta infracción debería haber sido lo suficientemente menor como para pasarla por alto, pero la policía militar decidió arrojar el libro al grupo. Esto puede haber sido porque iban con mujeres, y también posiblemente porque habían escrito el nombre de Oberstein en sus botellas de licor vacías y las estaban pateando por la calle. Fueron interrogados, se produjo una discusión y, en dos minutos, estalló una pelea. Cuando comenzó la pelea, estaba involucrada una pequeña escuadra de hombres, pero en treinta minutos la multitud había crecido hasta el tamaño de un regimiento, y más de cien habían resultado heridos. Eventualmente, ambos bandos sacaron sus armas y comenzaron a levantar barricadas en la calle.

 La noticia del disturbio pronto llegó a Wahlen y Müller, quienes, ya tensos por la perspectiva de un conflicto intramilitar, se vieron obligados a idear contramedidas inmediatas.

 “Esta idiotez podría convertirse en una guerra urbana. Si eso sucede, seremos el hazmerreír no solo de la Armada Imperial sino de todos en Heinessen, sin mencionar a los republicanos.”

 Müller se dirigió a la oficina de Oberstein mientras Wahlen hacía que uno de sus oficiales lo llevara a Downding Street en un vehículo terrestre blindado, que había detenido en una intersección en medio del conflicto. A su derecha estaban los Lanceros Negros; a su izquierda, las tropas de Oberstein. Ambos bandos estaban armados con armas de fuego.

 Wahlen se apeó del coche y se subió a su torreta. Se sentó, colocó su bláster en su regazo y permaneció allí, observando de cerca a ambos lados. Cada vez que cualquiera de los dos parecía demasiado cerca de hacer algo tonto, les enviaba una mirada aguda que los hacía retroceder. Ambos bandos estaban tan asombrados por su imponente presencia que no se atrevieron a disparar.

 Si bien la voluntad de hierro de Wahlen mantuvo la situación bajo control, Müller buscó una audiencia con Oberstein, que fue finalmente concedida con la condición de que no tomara más de diez minutos. Explicó la situación al ministro y pidió su ayuda para evitar una crisis.

 “Seguramente el arresto domiciliario de Wittenfeld debería levantarse, al menos. Los Lanceros Negros están perdiendo la cabeza debido a la preocupación por su comandante. Te pido que los calmes”.

 “Gobierno por decreto imperial y fuerza de ley”, dijo Oberstein. “Si los Lanceros Negros pierden sus ataduras, cometen traición a la autoridad imperial. “No veo la necesidad de ofrecerles el más mínimo compromiso o acomodación”.

 “Lo que dice es bastante cierto, Ministro, pero ¿no es también nuestra responsabilidad como funcionarios del káiser prevenir tales disturbios y cooperar entre nosotros? Como Wittenfeld fue realmente descortés, lo persuadiré para que se disculpe por ello. ¿No le darás la oportunidad de hacerlo?”

 El hombre que había causado todos estos problemas en Heinessen vivía en una paz y una tranquilidad similares a los cielos azules en el ojo de un tifón, aunque no mostró gratitud alguna por ello.

 “Oye”, le preguntó Wittenfeld al guardia que le trajo su almuerzo. «¿Ese ministro que tanto aprecias sigue vivo?»

 «El ministro tiene buena salud, señor».

 “la tiene, ¿eh? Gracioso, pasé toda la noche maldiciéndolo. Supongo que una víbora como Oberstein debe ser inmune.”

 El guardia dejó la comida de Wittenfeld y se fue, con una mirada de conflicto en su rostro. Wittenfeld se comió todo lo que le dieron, incluso se bebió el café hasta la última gota. Cuando se le preguntó más tarde si no se había sentido en riesgo de ser envenenado, su respuesta fue: “¿Veneno? Después de todos esos años trabajando junto a Oberstein, hace mucho tiempo que desarrollé inmunidad a eso”.

Media hora después del almuerzo, llegó un invitado tres años menor que Wittenfeld.

 “¡Almirante Müller! Qué bueno que hayas venido. ¿Me trajiste una porra o algo que pueda usar para noquear a Oberstein?”

 “Lamento decepcionarte”, dijo Müller, incapaz de reprimir una sonrisa irónica. Ni siquiera se le había permitido llevar su propia arma en la habitación, y mucho menos traer una porra para Wittenfeld. Por otro lado, fue un acto de magnanimidad inesperada por parte de Oberstein que se le permitiera visitar a Wittenfeld.

 Sin embargo, en lugar de sentir gratitud, Müller no pudo evitar preguntarse sobre las verdaderas intenciones del ministro. Se le pasó por la cabeza que Oberstein podría haberle concedido acceso a Wittenfeld para acusarlos a ambos de algún complot. Incluso Müller, en este punto, vio a Oberstein como un hombre que usaría cualquier medio que considerara necesario para lograr sus objetivos. También existía el peligro de escuchar a escondidas, aunque parecía poco probable que Oberstein recurriera a un truco tan barato.

 “Recuerda, es posible que estén escuchando”, dijo Wittenfeld en voz alta. Él sonrió. “Es demasiado tarde para mí, pero será mejor que tengas cuidado. Asegúrate de que no puedan incriminarte por nada más adelante”.

 ¿Era descarado o simplemente insensible? ¿Actuaba por el bien de Müller o hacía exactamente lo contrario? Era difícil de decir. Después de que terminó de reírse, Wittenfeld volvió a hablar.

 “Admito que Oberstein no actúa por ambición privada. Le daré ese tanto. El problema es que sabe que no tiene ambiciones privadas y ha hecho de eso su mejor arma. ¡Eso es lo que me irrita de él!”

 Müller admitió que había algo en esto. Pero insistir en ello no mejoraría su situación.

 “Sin embargo, almirante Wittenfeld, el hecho es que usted atacó físicamente al ministro. ¿Por qué no disculparse por ello y pedirle que levante su arresto domiciliario?”

 Explicó la tormenta que se estaba desatando fuera de la residencia de Wittenfeld, pero Wittenfeld solo se cruzó de brazos y miró hacia un lado. Cuando finalmente habló, acariciando su barbilla, parecía tratarse de un tema completamente diferente.

 “El ministro espera atraer a los líderes de Iserlohn a Heinessen usando las vidas de los presos políticos como escudos. Ahora, almirante Müller, solo estoy pensando, pero ¿cree que esos tipos de Iserlohn alguna vez pondrían un pie en Heinessen con vida?”

 «¿Qué quieres decir con eso?»

 “Estoy seguro de que lo entiende, almirante Müller. No es esa miserable Iglesia de Terra lo que me preocupa. Es la posibilidad de que el propio ministro envíe hombres disfrazados de ellos para asesinar a los líderes de Iserlohn en tránsito”.

 “Seguramente no”, dijo Müller, aunque sintió que un viento demasiado frío lo atravesaba. Sin embargo, todavía sentía que era más probable que Oberstein hiciera ejecutar a los líderes de Iserlohn por alta traición a plena luz del día que recurrir a asesinatos secretos.

 «No sabía que estaba tan preocupado por las vidas de los líderes de Iserlohn, almirante Wittenfeld», dijo Müller, algo jocosamente.

 Wittenfeld encogió sus anchos hombros.

“No estoy preocupado por ellos”, dijo. “Simplemente no quiero que esa serpiente de Oberstein se salga con la suya. Además, no estaré satisfecho hasta que yo mismo haga pedazos Iserlohn.

 Wittenfeld pateó la pared con una bota de combate e inmediatamente frunció ligeramente el ceño. Sacudió el pie con indiferencia, sin emitir un sonido de queja. Müller fingió no ver y probó otra táctica.

 “No es que no entienda cómo te sientes”, dijo. “Pero si esta disputa entre ustedes dos continúa, solo aumentará los problemas del káiser. Su Majestad se enferma con frecuencia en estos días, y Su Majestad la Kaiserin pronto dará a luz a su hijo. Como sus siervos, ¿no estamos llamados a dejar de lado los rencores privados?

 Ante la mención de Reinhard, incluso Wittenfeld pareció avergonzado. Después de un breve y malhumorado silencio, el almirante de pelo llameante descruzó los brazos. «Bien», dijo. “Yo tampoco quiero causarte problemas. Si solo pienso en ello como disculparme con Su Majestad, no debería ser demasiado exasperante. Es solo porque pensamos en von Oberstein como un ser humano que nos enoja tanto. ¿No estás de acuerdo?”

 Müller no estaba seguro de cómo responder.

         III

Un estado de ánimo amenazante se adhería a las paredes y al techo como condensación. Es difícil decir si los ambientes húmedos y sombríos generan personas húmedas y sombrías, o al revés, pero para este ambiente, para estas personas, cualquiera de las dos explicaciones parecía convincente.

 En algún lugar de un rincón oscuro de la galaxia, se había reunido un grupo que se oponía al orden que Reinhard von Lohengramm buscaba construir. No expresaron su oposición públicamente, como los de Iserlohn. Tampoco era su disputa con el gobierno autocrático del imperio como tal. Sus ideales, sus valores, eran viejos y estrechos, rechazados por la mayoría de la humanidad e ignorados por una mayoría aún mayor. Pero la sinceridad subjetiva de esa minúscula minoría era innegable.

 Esta era la actual sede de la Iglesia de Terra. Concretamente, las oficinas del arzobispo de Villiers, bajo cuya dirección habían tenido éxito varias intrigas recientes desde el año anterior. Fue él quien pareció haber tomado el poder real dentro de la iglesia. Varias docenas de creyentes, incluidos algunos obispos de rango inferior, exigían verlo. Habían venido a solicitar una audiencia, pero la escena parecía más una negociación.

 “¿Dónde está el Gran Obispo? Deseamos verlo.”

 Había una seria obstinación en sus voces y rostros. No era la primera vez que pedían esta audiencia, pero De Villiers siempre los había desestimado por una u otra razón: el Gran Obispo estaba meditando o descansando del cansancio del trabajo.

 “La inquietud y la duda se están extendiendo entre los fieles. Su Santidad no se ha mostrado ante los fieles desde que la sede de nuestra iglesia fue destruida por el ejército imperial”.

 Esta queja se hizo con tanta frecuencia que no estimuló ni un ápice las células de la cara de De Villiers.

 “Si Su Santidad solo se dignara a aparecer, solo una vez, los fieles estarían tranquilos”, dijo un peticionario con un gemido tembloroso. “¿Por qué, entonces, se rechazan nuestras solicitudes de audiencia? En tiempos pasados, ¿no fuimos bendecidos con la sabiduría de Su Santidad casi todos los días?”

 Su desconfianza hacia De Villiers se filtró hasta sus tímpanos, y el joven y capaz arzobispo respondió con malicia.

 “Confío en que no crea los rumores extraños y sin sentido de que Su Santidad falleció el año pasado”.

 “No, Su Gracia, se lo aseguro. Simplemente deseo, como un creyente entre muchos, ser bendecido con un vistazo de Su Santidad”.

 “Lo deseas, ¿verdad? Eso está muy bien, sin embargo—”

 Blandiendo hábilmente la daga invisible de la majestad en una mano y la de la intimidación en la otra, de Villiers apoyó a los creyentes contra la pared.

 “El Kaiser Reinhard está casado, y su kaiserin, la chica Mariendorf, está embarazada. El niño, que nacerá en junio, puede algún día heredar el trono. En este momento crucial, que podría determinar el destino de la misma galaxia, ¿qué posible justificación podría haber para venir en grupos como este para molestar a Su Santidad?”

 “Es precisamente porque esta es una coyuntura crucial que deseamos ver el rostro bendito de Su Santidad y recibir la sabiduría de Su Santidad. El Gran Obispo no es propiedad privada de un puñado de clérigos de alto rango. Sus enseñanzas y misericordia se otorgan a todos los que defienden los principios de la fe. Desde el más alto arzobispo hasta el más humilde creyente, se supone que todos somos iguales”.

En privado, a De Villiers le resultó muy divertido escuchar a esta banda de fanáticos invocar los principios democráticos en sus argumentos. Manteniendo su fría sonrisa debajo de su piel, estaba a punto de hablar cuando vio ondas de sorpresa y emoción en las expresiones de los peticionarios. Como empujados por un enorme e invisible puño, cayeron de rodillas. De Villiers hizo lo mismo, como si le apretaran el cuello con una espada helada. El objeto de la obediencia y el temor de los peticionarios estaba ante ellos en la penumbra. Parecía una sombra, completamente envuelto en su túnica negra con capucha.

 “¡El Gran Obispo!”

 “Todos aquellos que abandonen Terra deben perecer. Si, en verdad, alguno puede cortar sus propias raíces y, sin embargo, vivir.”

 Había un extraño toque de artificialidad en el canto áspero, como si estuviera siendo leído en voz alta de un guión.

 “De Villiers es mi confidente más confiable”, continuó el Gran Obispo. “Seguid sus métodos y contribuid a su éxito. Eso y solo eso acelerará la restauración de Terra a su legítima gloria”.

 Como uno, los fieles se postraron.

 De Villiers también estaba de rodillas con la cabeza gacha, pero su panorama psicológico era inusual. Era incongruencia fusionada con aislamiento, rematada con unos pocos centímetros cúbicos de rabia y burla y luego colocada en el fuego. Como se descubriría más tarde, De Villiers ni siquiera hablaba en términos de los principios de la fe terrista. Era un hombre de ambición secular y un don para la conspiración, sin nada de fanático en él excepto, quizás, un exceso de confianza en sus propios dones oscuros. Estaba cortado por la misma tijera que hombres como Job Trünicht y Adrian Rubinsky. Así como Trünicht había usado las estructuras del republicanismo democrático y Rubinsky había usado las palancas de la economía de Phezzan, de Villiers estaba usando la Iglesia de Terra para promover sus ambiciones privadas. Un resultado de esto fue que, para la persona promedio, sus ambiciones eran más fáciles de entender, si no de admirar. Sin embargo, en última instancia, cómo uniría esas ambiciones con un significado histórico una vez que las hubiera logrado seguiría siendo una pregunta abierta, forraje para las reflexiones de los historiadores.

         IV

Las noticias de «La guadaña de Oberstein» llegaron a Iserlohn rápidamente y con gran detalle. En una estratagema obvia para poner nerviosos a la República de Iserlohn y su Ejército Revolucionario con los hechos, el ejército imperial se había abstenido de censurar la información sobre este tema. Sin duda, también esperaban que la república pudiera ser destrozada por un debate interno sobre si rendirse o no.

 Estos cálculos de la Armada Imperial, o, más exactamente, del propio Oberstein, resultaron ser precisos, al menos al principio. Iserlohn estalló en preocupación, y representantes del gobierno y el ejército, desde Frederica y Julian para abajo, se reunieron en una sala de conferencias para debatir su respuesta, aunque poco se registró en los primeros treinta minutos, excepto varios cientos de vituperaciones coloridas dirigidas a Oberstein.

 Sin embargo, una vez que habían atravesado el camino de la indignación, se encontraron en la puerta de la profunda vejación. El problema que Oberstein les presentó no era del tipo que pudiera descartarse en su totalidad con una sola palabra como «despreciable».

 El mariscal imperial Paul von Oberstein, ministro de asuntos militares del Imperio Galáctico, era conocido como un oficial capaz y severo y un intrigante con hielo en las venas. Julian y los otros miembros de la alianza no lo vieron de manera halagadora. No fue una pequeña sorpresa para Julian darse cuenta de que, esta vez, Oberstein había planteado una pregunta que penetraba muy profundamente: ¿sería una mayor contribución a la historia para ellos ponerse de pie y luchar, derramando la sangre de un millón, o lograr la paz y la unidad manteniendo los sacrificios al mínimo?

 Estaba más que claro cuáles eran los valores de Oberstein. ¿Era eso a lo que Julian iba a tener que oponerse?

 “Si no te importa que te lo diga, Julian”, dijo Schenkopp, con una voz que combinaba ironía y preocupación. “Es el Imperio Galáctico el que será culpado por esto, particularmente el Mariscal Oberstein, quien ejecutó este plan, y el Kaiser Reinhard, quien lo aprobó después del hecho. No tú.»

 «Yo sé eso. Pero todavía no puedo aceptarlo. Si abandonamos a las personas que fueron capturadas en Heinessen…” Nos dejaría un muy mal sabor de boca, pensó Julián.

 Schenkopp volvió a hablar, esta vez con una ironía más o menos pura.

 “¿Sin embargo, no es el sueño de todo republicano democrático ser encarcelado por un gobernante autocrático como un criminal político? ¿En particular aquellos que ocuparon altos cargos en la alianza y tocaron el tambor entre los ciudadanos y soldados por una guerra justa en nombre de la democracia?”

 Pensamientos similares se le habían ocurrido momentáneamente a Julian, de hecho. Pero la lista de prisioneros entregada por Boris Konev lo había dejado incapaz de tal sanguinidad.

 “El vicealmirante Murai estaba entre los arrestados. No podemos simplemente abandonarlo”.

 Esto envió ondas a través de la sala de conferencias. Los jóvenes oficiales del estado mayor de Iserlohn volvieron a mirar la lista, con los ojos muy abiertos por la sorpresa renovada.

 «¡¿Qué?! ¿Captaron a la reprimenda ambulante? Eso debe haber requerido algo de coraje, se lo concedo a los imperiales”.

 “No pensé que nadie en la galaxia pudiera hacerle frente a ese viejo gruñón. Eso pone al ministro de asuntos militares del Imperio un grado por encima del jefe de personal de Iserlohn.”

 “Prefiero mantener mi distancia de ambos. Digamos que todo sucedió en otro mundo”.

 La discusión comenzó a encaminarse en una dirección peculiar.

 “Recuerda, si lo salvamos, nos deberá una”, dijo Julian. Lo dijo en broma, pero la expresión que cruzó los rostros de Attenborough y Poplan era entre un 16% y un 72% seria.

 «Entonces, comandante, ¿qué planea hacer?» preguntó Schenkopp.

 Julián negó con la cabeza. Esta no era una pregunta para apresurar su respuesta. El espíritu fundamental de la democracia no les permitiría abandonar a las personas cuyas vidas corrían peligro, por pocas que fueran. Pero, ¿se verían obligados a renunciar a cambio al único bastión de democracia que quedaba en la galaxia? ¿Tendrían que rendirse al imperio sin siquiera luchar?

 Mirando a Julian, ahora sumido en sus pensamientos, el decimotercer comandante del regimiento Rosen Ritter volvió a hablar.

 «Nuestro mayor aliado en este asunto puede estar en Phezzan».

 Schenkopp no ​​nombró a este aliado, pero Julian entendió de inmediato a quién se refería: el propio Reinhard. El orgullo del káiser seguramente frunciría el ceño ante cualquier intento de utilizar rehenes para forzar una rendición. Ese mismo orgullo podría ser lo que saliera en defensa de Iserlohn y los principios del gobierno republicano democrático. Si es así, tal vez deberían tratar de negociar con el mismo Reinhard. Pero, ¿quién debía ser su intermediario?

Según la información de Boris Konev, los almirantes que habían llegado con Oberstein eran Müller y Wittenfeld. Julian había conocido a Müller antes. Había venido a Iserlohn el junio anterior para transmitir las condolencias del káiser cuando la noticia de la muerte de Yang Wen-li llegó al imperio. ¿Podrían volver a confiar en su buena voluntad y buena fe hoy? Por muy digno de confianza que fuera como individuo, seguía siendo un alto funcionario imperial, y seguramente debía anteponer los intereses del imperio. Confiar ciegamente en Müller podría debilitar su propia posición.

 Los pensamientos de Julian se precipitaron en espirales enredadas. Supongamos que pasaran por Müller para llegar al káiser: ¿era él realmente el hombre con el que deberían tratar de negociar?

 Cuando la Alianza de Planetas Libres se derrumbó, Reinhard, entonces todavía el duque Lohengramm, no había tratado a Yang Wen-li o al mariscal Bucock como criminales de guerra. Eran sus enemigos, pero había sido cortés con ellos. Si esa actitud suya había continuado, tal vez había esperanza.

 Pero, ¿en qué se diferenciaba poner sus esperanzas en el orgullo del káiser de apelar a su magnanimidad o misericordia? Esto fue lo que hizo dudar a Julian. Doblar la rodilla ante Oberstein sería insoportable. ¿Estaba bien, entonces, inclinar la cabeza ante el káiser? ¿No estaba, quizás, motivado únicamente por el miedo a dañar su propio ego miserable? ¿Lograría algo más que un gesto temporal para resolver la situación?

 Podría darle una pequeña satisfacción asegurarse de que Reinhard en lugar de Oberstein recibiera el crédito, pero el resultado sería el mismo: sumisión al imperio. Tenía que tener eso en cuenta, para no caer en extrañas ilusiones y provocar un final extraño en el que se rindiera al káiser con gusto.

Quizás el mariscal Oberstein había calculado todo esto cuando afiló su guadaña. Si es así, Julian no era rival para él. Sintió profundamente sus límites. ¿Qué haría el mariscal Yang? ¿Cómo lidiaría con el gambito asombrosamente cínico de Oberstein?

 Yang Wen-li no había sido un superhombre y había muchos problemas que no había podido resolver. Julian lo sabía, por supuesto, pero la impaciencia por sus propios defectos siempre parecía exagerar su admiración por Yang. Si bien esta tendencia psicológica aseguraba que Julian nunca creciera demasiado confiado en sus propias habilidades, también puede haber reducido las posibilidades de sus talentos innatos. Acababa de cumplir diecinueve años y su autocontrol aún era imperfecto. Pero su conciencia de eso, y la forma en que su postura fundamental nunca vaciló mientras usaba a su guardián y maestro como espejo, era la razón por la cual la gente lo consideraba excepcional.

 Vidas humanas, y la historia humana tejida a partir de la acumulación de innumerables vidas de este tipo: una hélice antinómica que se extiende hacia las eternidades gemelas del pasado y el futuro. ¿Qué valor darle a la paz y cómo situarla en su contexto histórico? Tales eran las preguntas a las que se extendía esta interminable espiral en busca de respuestas.

            ¿Eran métodos como el de Oberstein la única forma de lograr la paz, la unidad y el orden? La idea era difícil de soportar para Julian. Si fuera así, ¿qué necesidad había de que el Kaiser Reinhard y Yang Wen-li derramaran tanta sangre? Yang Wen-li, en particular, despreciaba la guerra y agonizaba ante la pregunta de si el derramamiento de sangre podría cambiar la historia en una dirección constructiva, incluso cuando él mismo vio sus manos manchadas de rojo una y otra vez. ¿Era el enfoque de Oberstein la forma de superar la angustia y la duda que había sentido Yang? Seguramente no. Eso no podría ser. Julian nunca podría conceder tal cosa.

 Si los métodos que se sintieron más indignos también fueron los más efectivos para minimizar el derramamiento de sangre, ¿cómo podrían sufrir los humanos en busca del camino recto? Incluso si el plan de Oberstein tuviera éxito, la gente nunca lo aceptaría, al menos, no los ciudadanos de la antigua alianza.

 Y ese, exactamente, era el problema. Supongamos que los diseños de Oberstein tuvieran éxito y el republicanismo se extinguiera como fuerza independiente. ¿Qué quedaría en la galaxia? ¿Paz y unidad? En la superficie, ciertamente, pero las corrientes de odio y enemistad seguirían fluyendo por debajo. Sería como una cadena de volcanes, gimiendo bajo la presión del lecho rocoso, siendo seguro que algún día entrarían en erupción y sembrarían la superficie con lava. Cuanto mayor fuera la presión, más calamitosa sería la eventual erupción. No se podía permitir que se produjera tal resultado, y por eso había que rechazar la intriga de Oberstein.

 ¿Era Julian simplemente ingenuo? Quizás lo era. Pero no deseaba aceptar la dureza del enfoque de Oberstein.

 El pensamiento de Julian en este momento puede haber estado yendo en una dirección bastante peligrosa. En lugar de reflexionar sobre la moralidad, debería haber estado buscando formas de luchar contra Oberstein por medios políticos.

 Luego, el 10 de abril, llegó un mensaje a Iserlohn.

 Era un comunicado formal del ministro de asuntos militares del Imperio Galáctico, el mariscal Paul von Oberstein. Si Iserlohn deseaba la liberación de los cinco mil y más presos políticos detenidos en Heinessen, decía el mensaje, deberían enviar representantes tanto de la República de Iserlohn como del Ejército Revolucionario para reunirse con el imperio en el planeta.

CAPÍTULO 5. PLANETA EN CONFUSIÓN       

         I

La tensión que acompañaba a nuestra emoción a veces se mezclaba con rastros de terror u optimismo. Nuestro estado psicológico era tal vez como el de una compañía de actores cuando el telón está a punto de levantarse para su estreno. Sabíamos que el escenario era cruel. Aquellos que lo abandonaron nunca pudieron regresar, y el dramaturgo y el director no se veían por ningún lado, sin intentar responder las preguntas de los actores. Y, sin embargo, nuestro incorregible estado de ánimo nos invitaba sin cesar a subir al escenario. Una cosa era cierta: no habíamos hecho amistad con el pesimismo. Al final, apoyamos el republicanismo democrático por nuestra propia voluntad. Su rostro sin adornos era encantador, pensamos; con un lavado y un poco de maquillaje, sería una belleza impresionante. Después de todo, durante los últimos cincuenta años, no había tenido más que hombres inútiles a su lado, obsesionados únicamente con sus defectos…

  —Dusty Attenborough, Una historia de la guerra revolucionaria

LA ORDEN FORMAL DE OBERSTEIN de que los líderes de Iserlohn se presentaran fue recibida con ira y burla por parte de los oficiales de estado mayor de Iserlohn. Sin embargo, la negativa rotunda era imposible. Tendrían que obedecer, o al menos dar la apariencia de hacerlo.

 Cuando el personal de Frederica Greenhill Yang la instó a quedarse atrás, ella dijo con una leve sonrisa: “Agradezco su amabilidad, pero que me disculpe porque soy una mujer no es lo que deseo. Fui nombrad líder de la República de Iserlohn, y el ministro Oberstein no estará satisfecho a menos que yo misma vaya a Heinessen.”

 No hubo más argumentos. Lo que decía Frederica era correcto, y los presentes conocían sobradamente su implacable firmeza una vez que se había decidido.

 Cazellnu planteó un problema diferente.

 “Todos sabemos lo que sucedió cuando Yang Wen-li hizo esto. ¿Qué pasa si eres atacada por terroristas en el camino a Heinessen o Phezzan, Julian?

 «Creo que estamos en nuestro derecho de exigir una escolta imperial esta vez», dijo Julian. “Le comunicaremos esa solicitud a Heinessen una vez que estemos fuera del corredor”.

 Attenborough enarcó las cejas.

 “¿Una escolta imperial? ¿Vas a poner nuestro destino en manos de Oberstein?”

 “No todo el mundo en el imperio es un producto de la marca Oberstein”, dijo Julian irónicamente. Attenborough tuvo una visión momentánea de todo el ejército imperial con fotografías del rostro de Oberstein pegadas sobre las suyas y agarrando su estómago con una mano.

 “Sí, podríamos confiar en Müller”, dijo Schenkopp, infiriendo correctamente el significado de Julian. «Estoy seguro de que no les gustará que nos aprovechemos de su ayuda, pero es mejor que aferrarse a un clavo ardiendo».

 Con eso, se sirvió otro whisky. Tenía la habilidad de cometer lo que equivalía a indiscreciones con tal refinamiento que nadie podía objetarlas. Era un talento especial que poseía este ex miembro de las fuerzas armadas imperiales de treinta y siete años.

 «Almirantes y superiores son todo lo que necesitamos para este caso», agregó Schenkopp. «Ustedes, los oficiales de campo, pueden quedarse en casa para vigilar el fuerte».

 Olivier Poplan, Kasper Rinz, Soon Soul y los otros oficiales por debajo del rango de almirante inmediatamente alzaron sus voces en protesta.

 “No estoy de acuerdo con eso. Esta es la oportunidad perfecta para realizar nuestro grito de batalla «¡Muere, Kaiser!». También queremos entradas para este espectáculo”.

 “Puede que no sea un almirante en rango, pero ciertamente califico en términos de talento y popularidad. Incluso si ese no fuera el caso, no quiero ver una nueva separación entre los almirantes y los oficiales de campo creada en esta etapa tardía”.

 Había un 50% de posibilidades de que aquellos que fueron a Heinessen no regresaran con vida. El arresto inmediato y la ejecución podrían esperarlos. Aun así, los oficiales de campo insistieron en su derecho a ir. Schenkopp observó con cierta diversión esta expresión del “estado de ánimo incorregible” que Attenborough describiría más tarde.

 “No puedes tenerlo todo a tu manera”, dijo. “Algunos de los almirantes también se quedarán. El almirante Cazellnu, por ejemplo.

 Se necesitaría a Cazellnu para comandar y administrar las tropas que se quedaran en Iserlohn. Incluso si se rendían al imperio sin luchar, alguien tenía que ser responsable de ejecutar esa rendición de manera ordenada. Además, todos tenían un entendimiento tácito de que Cazellnu era un hombre de familia.

 “Esta es una fiesta solo para solteros”, dijo Schenkopp. “No podemos permitir que los hombres casados ​​se involucren”. Se rió entre dientes y levantó su vaso de whisky a la altura de los ojos mientras miraba a su alrededor en busca de objeciones a la tarea de Cazellnu. No hubo ninguno.

 “La mayoría manda”, dijo. “Por los medios más democráticos disponibles, ha sido seleccionado para quedarse atrás. Felicidades.»

 Cazellnu empezó a protestar, pero luego se quedó en silencio. Comprendió lo que lo hacía valioso para la república y, como el miembro más antiguo del grupo, tenía la responsabilidad de dar ejemplo obedeciendo sus decisiones.

 Un joven al que no había que dar ejemplo rompió el silencio con visible alarma. «Hay dos cosas que nunca quiero que la gente diga sobre mí: ‘Olivier Poplan coqueteó con una mujer fea’ y ‘Olivier Poplan huyó del peligro’. Nunca viviría con ninguna de las dos, y eso significa que iré también».

Una manera muy poplan de decirlo, pensó Julian.

 Peligro, tu nombre es Poplan, pensó Attenborough.

 Podría haber venido tranquilamente, pero tuvo que abrir la boca y mostrarles a todos lo inmaduro que es, pensó Schenkopp.

 En cuanto al almirante Willibald Joachim von Merkatz, a pedido de Julian, se quedó en Iserlohn como comandante de flota.

 Dividir el liderazgo de Iserlohn entre los que se irían y los que se quedarían era una precaución necesaria. Si todo el liderazgo fuera eliminado de un solo golpe, la llama del gobierno republicano también se apagaría. Fue Dusty Attenborough quien explicó esto a los demás que iban a quedarse, y solo Poplan no quedó convencido. Pensándolo bien, las únicas personas con las que Julian había sido amigo durante más tiempo que Attenborough eran Yang y Cazellnu.

 Julian a veces recordaba su primer encuentro con Attenborough. Era su primer verano como miembro de la casa de Yang, y su nuevo tutor se tomó una semana de vacaciones en las tierras altas de Heinessen. Llevando una cesta de picnic preparada por la señora que dirigía su casa de huéspedes, los dos habían paseado por las verdes colinas, donde la brisa de principios de verano parecía llegar cargada de granos de luz pura. Al acercarse el mediodía, Yang se había sentado en la base de un gran árbol y abrió un libro. Tal como lo recordaba Julian, el libro eran las memorias del almirante Rosas, respetado ayudante del mariscal Bruce Ashby. Mientras su guardián se sumergía en su lectura, Julian había extendido una manta. Acababa de empezar a preparar los sándwiches y el pollo asado para el almuerzo cuando vio a un joven que subía la colina hacia ellos con una chaqueta colgada del hombro izquierdo. Esta había sido su primera visión de Dusty Attenborough. Se suponía que Attenborough había venido de vacaciones con ellos, pero algún asunto urgente lo obligó a retrasar su partida un día.

 Después de que todos intercambiaron cumplidos, Attenborough se puso manos a la obra.

 “Esta vez me han hecho teniente comandante”, había dicho.

 «Las felicitaciones están en orden, entonces», respondió Yang.

 “¿Lo son, me pregunto? Con usted como capitán y yo como teniente comandante, me parece que la Marina de la Alianza se dirige directamente al infierno, en un monociclo, a toda velocidad”. Attenborough se había sentado junto a Julian, cogió un trozo de pollo asado sin fingir vacilación y empezó a masticar. “Para ser honesto, Capitán Yang, pensé que Lapp sería ascendido incluso más rápido que usted. Pero ahora aquí estoy en el mismo rango que él. Es una sensación extraña”.

 “Si Jean Robert no hubiera sido dejado de lado por una enfermedad, ahora sería un almirante”, había dicho Yang. «¿Cómo está?»

 «La señorita Edwards dijo que todo lo que necesita ahora es tiempo».

 «Es bueno escuchar eso.»

 La respuesta de Yang llegó después de una fracción de segundo de vacilación. Julian entendió lo que eso significaba ahora, pero en ese momento no había sido capaz de imaginar o deducir su importancia.

 Julian negó con la cabeza y miró al grupo reunido en la sala de conferencias. En el futuro, no quería recordarlos. Quería recordar con ellos. Ya era bastante malo que Yang, Bucock y tantos otros ahora solo existieran en la memoria.

 Todas las personas, todas las cosas deben finalmente permanecer inmóviles en la penumbra del pasado. Quizás fue un punto de inflexión en la historia lo que Julian sintió, como un cambio en la temperatura o la dirección del viento a través de la piel. Hasta ahora, había estado usando el abrigo llamado Yang Wen-li, y lo había protegido de cambios repentinos e intensos. Había sido un abrigo mágico, uno que también podía enseñarle sobre las circunstancias históricas, políticas o militares que lo rodeaban. Pero ese abrigo ahora se había perdido para siempre, dejando a Julian a merced del viento rugiente y el sol abrasador. Además, ahora le tocaba a Julián convertirse en un abrigo para los demás.

         II

Con la complicación y la confusión tropezando en la galaxia como competidores en una carrera de tres piernas, ¿alguien que viviera en ese momento histórico pudo comprender completamente su situación, evaluar con precisión sus circunstancias y ver el futuro?

 Tanto Julian como Attenborough reflexionaron más tarde que Yang Wen-li podría haber sido esa persona, si hubiera vivido. Sin embargo, por convincente que pueda ser esta afirmación, no es más que una hipótesis. De hecho, el individuo que estuvo más cerca de ver todo, que juzgó la situación con mayor precisión que cualquier otro, fue probablemente el mariscal imperial Paul von Oberstein, el ministro de Asuntos Militares. Sin embargo, dado que Oberstein no tenía absolutamente ningún interés en revelar lo que sabía, incluso los almirantes de alto rango como Wahlen y Müller fueron excluidos del centro de su red de recopilación de información.

 Tras la unificación casi completa de la galaxia bajo la dinastía Lohengramm, solo quedaron tres entidades dignas de ser llamadas enemigas de Reinhard: la República de Iserlohn, los restos de la Iglesia de Terra y los leales a Adrian Rubinsky, el último landesherr de Phezzan. Oberstein parece haberse asignado la tarea de erradicar los tres para asegurar la estabilidad del imperio.

 Oberstein, al parecer, encontró difícil llamar incluso a Reinhard von Lohengramm, el mayor conquistador de la historia, un gobernante perfectamente ideal. Se cree que esperaba instruir y moldear al káiser más joven en ese ideal. Fue porque Reinhard intuyó esto que bromeó con Hilda acerca de ser derrocado por su ministro de asuntos militares.

 A pesar de lo que deparaba el futuro, Reinhard gozaba de buena salud en ese momento y ya le había ordenado a Oberstein que no maltratara a los «prisioneros políticos».

 Pero antes de que se pudiera tomar cualquier acción, se desarrolló otra calamidad.

 A última hora de la noche del 16 de abril, estalló un motín a gran escala en la prisión de Ragpur, hogar de más de cinco mil presos políticos. Se perdieron vidas por decenas debido a armas de fuego, explosivos, incendios provocados y colapso estructural. Cuando se restableció el orden, 1.048 de los prisioneros de Ragpur estaban muertos, 3.109 gravemente heridos y 317 ilesos y todavía en las instalaciones. El resto había huido o desaparecido. De los soldados que hacían guardia en la prisión, 148 estaban muertos y 907 gravemente heridos. Y este espantoso plato principal pronto fue seguido por una serie de horribles postres.

 Primero, el comodoro Ferner, quien como secretario en jefe del Ministerio de Asuntos Militares se había apresurado a la escena para tomar el mando, recibió un disparo por error en el lado izquierdo del pecho por parte de un guardia, recibiendo una herida que tardaría cincuenta días en sanar por completo.Mientras tanto, en el centro de Heinessenpolis, circulaban informes de que los Lanceros Negros estaban desbocados, de modo que cuando Halberstadt dirigió a las fuerzas terrestres de los Lanceros para reprimir los disturbios, fueron interceptados por la policía militar y detenidos en seco. El callejón sin salida pronto se convirtió en un choque físico cuando los enfurecidos Lanceros Negros intentaron abrirse paso a la fuerza.

 El buen juicio y el pensamiento rápido de Ferner impidieron que este enfrentamiento se deteriorara hasta convertirse en una batalla campal. Al final, la policía militar y los lanceros negros se dirigieron juntos a la prisión de Ragpur, donde se dispusieron a sofocar el motín.

 Dada la posición en la que se encontraba el ejército imperial en ese momento, se tomó inevitablemente la decisión de usar la fuerza letal cuando fuera necesario para evitar que los prisioneros escaparan. Pero, como sucede a menudo con las fuerzas mixtas, la presión fue aumentada por aquellos que buscaban evitar las críticas de los aliados, y el resultado fueron muchas muertes. La propia lesión de Ferner podría llamarse un subproducto del mismo fenómeno. Si hubiera mantenido el control de la operación, seguramente se habría restablecido el orden con mayor eficacia. Por un lado, su lesión le impidió ordenar a los médicos que tenía a su lado que entraran en acción, y pasaron tres horas esperando impotentes fuera de la prisión. Esto provocó cientos de muertes y un derramamiento de sangre completamente evitable.

 Cuando amaneció el 17 de abril, aún reinaba el desorden, con incendios y explosiones en toda la ciudad como si simpatizaran con los alborotadores. El humo negro se elevó incluso de los distritos residenciales, que estuvieron al borde de la anarquía en un punto. Wahlen fue enviado para sofocar este disturbio y evitó con éxito que el pánico se extendiera entre la ciudadanía.

 Durante esta operación, alguien intentó eliminar al propio Wahlen, pero afortunadamente escapó de una lesión grave. Parecía que su aspirante a asesino estaba usando un arma de búsqueda de calor, pero el disparo se había desviado, desviado por el mayor calor de las llamas de una pequeña explosión cerca de su vehículo terrestre blindado.

Incidentes menores y anécdotas como esta fueron barridos por la marea sangrienta, y a las 09.40 el ejército imperial había sofocado por completo a los alborotadores.

 Incluso durante este disturbio, el arresto domiciliario de Wittenfeld se mantuvo vigente, dejándolo incapaz de tomar cualquier medida. Oberstein había ordenado que se estacionasen fuerzas en puntos clave de la ciudad para evitar que se extendieran los disturbios, pero había dejado la ejecución de esta orden a Müller mientras él tomaba su desayuno con calma.

Las desafortunadas bajas de los disturbios incluyeron a muchos que alguna vez ocuparon altos cargos y gozaron de gran respeto en el gobierno y el ejército de la antigua Alianza de Planetas Libres. Esto era de esperar, ya que tales figuras constituían la mayor parte de la población de la prisión de Ragpur, pero fue aleccionador saber que el vicealmirante Paetta, comandante de la Primera Flota de la alianza, y el presidente Oliveira de la Universidad de Gobierno Autónomo Central habían sido borrados. de los rollos de los vivos para siempre. Es más, durante el motín, muchos de los muertos habían quedado donde habían caído, para ser arrasados ​​por incendios o explosiones, o peor, como descubrió un soldado imperial que vio pasar a un perro salvaje corriendo con un brazo humano en la mano. boca. De manera inquietante, se dijo que se encontraron algunos cuerpos sin dientes de oro y plata, presumiblemente arrancados de sus mandíbulas por soldados sin escrúpulos y oportunistas.

 El mariscal Sidney Stolet, que había estado encarcelado en Ragpur desde el incidente de la plaza Nguyen Kim Hua del año anterior, fue empujado a una zanja por una banda de prisioneros que huían. La caída lo dejó con un tobillo izquierdo fracturado, pero verse obligado a sentarse en la zanja y esperar el rescate finalmente sería lo que lo mantendría con vida.

 El vicealmirante Murai, ex oficial de confianza de Yang Wen-li, evitó la violencia y los disparos y caminó hacia las puertas traseras de la prisión. Su firme negativa a entrar en pánico y correr a ciegas fue testimonio de su compromiso con el orden y la disciplina, pero una explosión feroz lo voló al suelo, lo encontraron inconsciente en el suelo y lo llevaron al hospital.

 Dado que muchos de los prisioneros alguna vez ocuparon altos cargos en la sociedad, su edad promedio también era alta, por lo que parece poco probable que el motín hubiera estallado espontáneamente. La conclusión inevitable era que había sido instigado deliberadamente por algunos conspiradores desconocidos. De hecho, cómo los armamentos necesarios para comentar tal motín habían sido llevados a la prisión en primer lugar seguía siendo una pregunta sin respuesta.

 Prácticamente todos los oficiales superiores del ejército imperial tenían la misma sospecha: que esto era obra de la Iglesia de Terra.

 Durante este período, la Iglesia de Terra siempre fue la primera sospecha de los almirantes del imperio cada vez que se encontraban o eran informados de alguna desgracia. Tampoco vieron esto como un prejuicio que necesitaba corrección, ya que tales sospechas eran a menudo correctas en el caso de las desgracias más graves. Los delincuentes comunes, tanto solos como en pandillas, a menudo tomaban prestado el nombre de la iglesia para encubrir sus delitos. Por supuesto, esta tergiversación impertinente a menudo les costaba muy caro. Más de unos cuantos delincuentes menores encontraron tristes destinos que de otro modo habrían evitado (recibir un disparo o morir en prisión) simplemente porque decían ser terraistas. Aún así, no tenían a nadie a quien culpar sino a sí mismos.

 Una vez que los acontecimientos comenzaron a progresar hacia la restauración del orden, Oberstein rápidamente tomó el control de la situación, pero fue Müller quien se dio cuenta de que había surgido otro problema importante. Si las noticias de la tragedia en la prisión de Ragpur llegaron a Iserlohn de forma distorsionada, podría invitar al malentendido de que el ejército imperial había comenzado ejecuciones masivas de prisioneros políticos. Esto podría deshacer todos los esfuerzos del Kaiser para diluir el veneno en los planes de Oberstein y facilitar una discusión honorable.

 Pero, ¿eso significaba que los disturbios eran de hecho obra de la Iglesia de Terra, con la intención de evitar que se estableciera cualquier confianza entre el Imperio Galáctico y la República de Iserlohn? Müller fue al hospital y examinó la lista de pacientes con alguna conexión específica con la Fortaleza de Iserlohn. Encontró el nombre de Murai allí, pero Murai aún tenía que recuperar la conciencia y, por lo tanto, no podía servir como emisario para reparar las relaciones con Iserlohn. Cuando el caos dio paso al orden, Oberstein envió tropas bajo el control directo del ministerio para administrar y monitorear el hospital, cortando sin debate el intento de Müller de traspasar los límites de su autoridad.

 Durante este período, Müller también liberó a una antigua figura de la alianza llamada Aubrey Cochran de un campo de detención diferente, y finalmente recibió el permiso del káiser para asumirlo como oficial de estado mayor. Sin embargo, esta historia no tiene nada que ver con los eventos antes de nuestro aviso aquí.

         III

17 de abril. Frederica Greenhill Yang y Julian Mintz, en representación de las administraciones civil y militar de la República de Iserlohn, respectivamente, habían salido del Corredor de Iserlohn y entraban en un sector patrullado por el imperio.

 Viajaban en el buque de guerra Ulises, buque insignia de la flota del Ejército Revolucionario. Con ellos iba una pequeña fuerza de tres cruceros y ocho destructores. La flota principal, bajo el mando del almirante Merkatz, permaneció escondida en el corredor, en caso de acontecimientos inesperados. Esta fue una precaución perfectamente natural a tomar, y si esperaban encontrar fuerzas imperiales desplegadas en números significativos fuera del corredor. Esta predicción, sin embargo, resultó incorrecta. Extendiéndose frente a Ulises había un lago de estrellas indefenso.

 Esta brecha en la red de defensa del ejército imperial se abrió debido al enfrentamiento entre Oberstein y Wittenfeld y el motín en la prisión de Ragpur, pero Julian y sus compañeros no tenían forma de saberlo. Attenborough y Poplan lamentaron no haber llevado consigo a la flota principal, mientras que Schenkopp sospechaba que se trataba de una trampa tortuosa. Julian se reservó el juicio inmediato, reduciendo el ritmo de su avance para recopilar más información. Pronto se enteró del derramamiento de sangre en la prisión de Ragpur, después de lo cual el planeta Heinessen estaba casi bajo la ley marcial.

 Después de un prolongado debate, Schenkopp hizo una propuesta.

 “Regresemos a Iserlohn por el momento. Dadas las circunstancias, ir a Heinessen sería como saltar alegremente a la guarida de un tigre”.

 No parecía haber otra opción. Julian ordenó que los barcos de Iserlohn se acercaran, y esto estaba en proceso de ejecución cuando uno de los cruceros informó un mal funcionamiento en su motor que provocó que su velocidad cayera precipitadamente. También se movilizaron técnicos de otros barcos y las reparaciones se completaron poco después de la medianoche.

 Entonces esto sucedió.

 «¡Enemigo a las ocho en punto, ángulo de depresión de 24 grados!»

 Un buque de guerra imperial apareció en una pantalla secundaria, acercándose desde la parte trasera de babor. Y no estaba solo. Detrás de él podían ver puntos de iluminación concentrados. Con quizás cien buques, no era una flota grande, pero los superaba en número por mucho.

 Casi de inmediato, comenzaron a llegar señales de advertencia que rebosaban hostilidad.

 “Detente donde estás. Si no cumples, abriremos fuego”.

 “Eso me trae recuerdos” —murmuró Poplan.

 Mirándolo de soslayo, Attenborough alzó la voz. «No es para preocuparse. Este es el Ulysses, el barco más afortunado de la flota. Es por eso que lo hicimos buque insignia”.

 «¿No te preocupa que ya haya agotado toda su suerte?»

 «¿Desde cuándo es usted un experto en la conservación de la fortuna, almirante Schenkopp?»

 «Me pareció que Fortuna podría tener una o dos cosas que decir después de escucharlos a ustedes dos reflexionar sobre ella».

 “Más vale darse prisa “dijo el capitán Nilson, tirando una piedra en el charco de sus cavilaciones—, porque se nos acerca una fortuna bastante desagradable disfrazada de buque de guerra.”

 «¿Y qué?» dijo Attenborough, mirando a la pantalla mientras escupía la expresión más poderosa conocida por el hombre. A pesar de la imagen de descuido que cultivaba, tenía un raro talento militar, evidente por el hecho de que había ascendido al rango de almirante cuando aún tenía veinte años. Como la alianza había sido apuñalada por la espalda mientras se estrangulaba a sí misma, había terminado como un autoproclamado revolucionario, pero si la alianza aún existiera, podría haber sido nombrado mariscal en la treintena. Esto habría agregado un mariscal bastante diferente a Yang Wen-li, uno que equilibraba la fuerza y ​​la ternura de manera más uniforme, a la lista de personal de la alianza. Como es bien sabido, sin embargo, los dos últimos mariscales de la Alianza de Planetas Libres fueron Alexander Bucock y Yang Wen-li, y esta combinación de viejo y joven había acaparado más del 92% de la gloria y la popularidad en los últimos días de la alianza.

 Attenborough era notablemente hábil en desviar la mayor parte de una carga enemiga y luego retroceder, como lo había demostrado muchas veces en combate con los Lanceros Negros. Hoy, con solo doce barcos para enfrentarse a cien, la escala era bastante más pequeña de lo que él prefería, pero gracias a una exquisita coordinación de la flota, mantuvo una retirada durante dos horas ante el avance del enemigo. Justo cuando la flota imperial creía que había completado un semicírculo a su alrededor, las naves de Iserlohn saltaron como una goma elástica rota y desaparecieron en el corredor. Si la habilidad en exhibición no alcanzaba del todo el dominio del mago, ciertamente valía el título de prestidigitador.

Con la ayuda de Merkatz, la pequeña flota de Julian estableció una posición segura dentro del Corredor Iserlohn. Sin embargo, Julian se aseguró de no regresar a la fortaleza, sino que colocó al Ulysses cerca de la entrada del corredor, manteniendo a toda la flota de Iserlohn lista para la acción y distribuyéndola más ampliamente por el área.

 Era difícil predecir cómo evolucionaría la situación. Una vez que Frederica hubo regresado a la Fortaleza Iserlohn en un crucero, Julian sintió una oleada de alivio y centró su atención en lo que se avecinaba.

 Estaba considerando dos posibles respuestas, llámadas la dura y la blanda. También tendría que llamar a la Armada Imperial para que rindiera cuentas con dureza por su responsabilidad en la tragedia de la prisión de Ragpur. Habían optado por tomar rehenes y luego fallaron en protegerlos del daño; la crítica era natural.

 Pero sobre todo, Julian estaba preocupado por el almirante Murai. ¿Y qué destino le había tocado al mariscal Stolet, que según su entendimiento había sido encarcelado el año anterior? Julian hizo que el capitán Bagdash se pusiera en contacto con Boris Konev, actualmente oculto en Heinessen, para ver si el libre comerciante podía ayudarlo a mejorar la calidad y la cantidad de información disponible para él, pero después de días de espera, todo lo que supo fue que ni siquiera Konev era todopoderoso.

 “Había piezas que faltaban en este rompecabezas desde el principio”, dijo Poplan. Ni sarcástico ni comprensivo, la pura abstracción de sus imágenes conmovió a pocos. Incluso Julian solo sonrió cortésmente antes de volver a la tarea de poner en orden sus propios pensamientos.

 ¿Cómo podrían usar la información que tenían como arma para salir de sus circunstancias actuales? Finalmente decidió informar a la Armada Imperial de la conexión entre el antiguo liderazgo de Phezzan y la Iglesia de Terra, y observar su reacción. Por un lado, no tenía sentido que el Ejército Revolucionario mantuviera esto como un secreto muy bien guardado.

 Cuando escuchó las intenciones de Julian, Bagdash se cruzó de brazos y frunció el ceño. «¿Crees que el Kaiser siquiera lo creerá?» él dijo. «Incluso si lo hace, su ministro de asuntos militares seguramente sospechará».

 “Si no quieren creerlo, no tienen que hacerlo. Simplemente diremos la verdad y ellos serán libres de interpretarla como les plazca.

 Por mordaz que fuera la opinión de Julian, no se hacía ilusiones de que fuera lo suficientemente aguda como para oponerse a Oberstein. En cualquier caso, todo el plan pronto se dejaría de lado temporalmente ya que no pudo encontrar el momento adecuado para ello.

 Para estar preparado tanto para la paz como para la guerra, Julian volaba afanosamente de un lado a otro en un transbordador entre el Ulysses en la entrada del corredor y la Fortaleza Iserlohn en el centro. También utilizó canales de comunicación, por supuesto, pero prefirió asistir a discusiones y eventos en persona para asegurarse de que comprendía la situación.

 “¡Hay que aprender a delegar!” Karin le espetó una vez. Esta era su manera característicamente poco diplomática de instarlo a que descansara lo suficiente, impulsada por la preocupación de que se estaba esforzando demasiado.

 Yang nunca había dado a los que lo rodeaban la impresión de diligencia, incluso cuando sus responsabilidades crecieron y sus logros fueron enormes. Julian todavía podía verlo bebiendo té con esa mirada vagamente fuera de sí en su rostro, como si mirara a través de la niebla.

 «Tengo tanto sueño estos días, Julian», había dicho Yang una vez. «Debe ser la fatiga del verano».

 “Lo que tienes es fatiga de todas las estaciones”, había dicho. “No trates de hacer que sea culpa del verano”.

 Como carecía de la reputación de Yang, Julian, en cierto sentido, no tuvo más remedio que venderse a sí mismo con diligencia. Lo que lo puso de un humor un tanto amargo fue la sensación de que estaba sentando las bases para excusas si las cosas finalmente no funcionaban. Sea como fuere, Julian tuvo que lidiar con las cosas a su manera.

         IV

El Kaiser Reinhard se dirigía a Heinessen, acompañado por el mariscal Mittermeier y los altos almirantes Mecklinger y Eisenach.

 Dirigía una flota de 35.700 barcos. Mittermeier comandaba la vanguardia, Eisenach la retaguardia y el káiser dirigía la flota en su conjunto desde el centro. Su asesor principal, Mecklinger, estaba a bordo del buque insignia de la flota Brünhilde con él y, por nueva recomendación del cirujano jefe de la marina, se había asegurado de llevar a bordo a seis médicos militares en caso de que el káiser los necesitara. Reinhard no ocultó su disgusto por ser visto como un inválido, pero cuando se le informó que tanto Hilda como Annerose habían solicitado este séquito médico, no tuvo forma de negarse. Por supuesto, sin importar cuántos médicos estuvieran presentes, difícilmente podrían examinarlo a la fuerza si Reinhard rechazaba sus servicios.

 Era el 17 de abril cuando Reinhard recibió la noticia del «Día de la Sangre y la Llama» que había tenido lugar en Heinessen el día anterior. Estaba indignado a un grado que los que lo rodeaban no habían visto en mucho tiempo. No importa cuán elegantes y tranquilos puedan parecer mientras están inactivos, los volcanes finalmente entran en erupción.

 “¿En qué estabas pensando, Oberstein? ¿Pensaste que sería suficiente arrojar a los republicanos detrás de altos muros y cerrar la puerta? ¡Dejando de lado las virtudes de la toma de rehenes en sí, los rehenes solo son útiles si se los mantiene vivos!”

 «Si su Majestad.»

 La respuesta de Oberstein fue una simple y cruda admisión de su fracaso. Hizo una reverencia al káiser en la pantalla FTL de baja resolución. Reinhard sospechó que su expresión habría sido ilegible incluso en una resolución mucho mayor.

 Terminando la llamada desagradable lo más rápido que pudo, Reinhard se hundió en una contemplación silenciosa.

 Luchar para unificar la galaxia, ya fuera contra la Coalición de los Lores o la Alianza de Planetas Libres, había sido emocionante. Pero pelear ahora que esa unificación estaba completa tuvo un efecto misterioso en él tanto física como mentalmente. Ahora, sobre todo desde que había perdido a su incomparable enemigo Yang Wen-li, la psicología de Reinhard estaba presa de una inexpresable desolación que, al final, no pudo desterrar.

 Parecía que las energías de Reinhard, particularmente sus energías psicológicas, eran una carga soportada en parte por sus enemigos. Como Yang Wen-li había observado una vez, la fuerza vital de Reinhard era una llama que había quemado la dinastía Goldenbaum, reducido a cenizas la Alianza de Planetas Libres y ahora estaba consumiendo al propio Reinhard.

 Después de un tiempo, Reinhard se retiró a su dormitorio, aceptando los saludos reverenciales de los oficiales de su estado mayor al salir del puente.

 Mecklinger, el Artista-Almirante, escribió lo siguiente:

 Si la enfermedad del káiser hubiera sido visible a simple vista, seguramente lo habríamos notado. Pero su belleza y su vitalidad no disminuyeron en lo más mínimo, al menos no en la superficie. Debido a que en muchas ocasiones anteriores se había acostado con fiebre, parece que en algún momento nos habíamos acostumbrado a los episodios de enfermedad del káiser, en comparación con los días de la dinastía anterior. Además, incluso en medio de la fiebre, su claridad nunca pareció decaer.

 En años posteriores, sin embargo, cuando examinó sus recuerdos más de cerca, Mecklinger se daría cuenta de que sus recuerdos del káiser con mala salud se hacían más frecuentes a medida que pasaba el tiempo.

 Las figuras clave del cuartel general imperial a bordo de Brünhilde con Reinhard y Mecklinger eran el vicealmirante Streit, el comodoro Kissling y el teniente comandante Rücke. Todos ellos, así como el asistente de Reinhard, Emil von Selle, verían la salud del káiser con ojos preocupados. Streit hizo una observación no muy diferente a la de Yang Wen-li, aunque algo menos poética:

 “El impulso de Su Majestad es como el ácido estómacal. Cuando no tiene nada sobre lo que actuar, comienza a disolver las paredes del estómago. No puedo evitar sentir que este ha sido el caso de Su Majestad desde mediados del año pasado”.

 El interlocutor de Streit en esta ocasión fue Rücke, que tenía la misma edad que el káiser. Por supuesto, no repetía las palabras de Streit a nadie, pero tenía el hábito diario de preguntarle a Emil sobre el apetito de Reinhard.

 Mientras tanto, en Heinessen, se estaban realizando los preparativos para la llegada del káiser.

 “Antes de que Su Majestad toque tierra, limpiaremos la casa”, dijo Oberstein al contraalmirante Guzmán, quien se desempeñaba como secretario en jefe interino mientras Ferner se recuperaba. Como oficial militar directamente subordinado a Oberstein, no era en modo alguno incompetente, pero su trato con el ministro era más pasivo que el de Ferner. En otras palabras, no era más que una máquina de precisión para llevar a cabo las órdenes de Oberstein sin cuestionamientos, con poca capacidad para emitir sus propios juicios o pensar críticamente. Para Oberstein, esto fue suficiente; Ferner era único.

El 29 de abril, la «limpieza doméstica» de Oberstein comenzó de una manera que sorprendió a todos. El decreto ministerial era la imagen de la sencillez:

 La Armada Imperial arrestó y encarceló hoy al fugitivo ex landesherr de Phezzan, el criminal político Adrian Rubinsky. Este individuo será trasladado de regreso a la capital imperial en Phezzan para ser juzgado y, muy probablemente, ejecutado.

 No se ofrecieron más detalles, por lo que el liderazgo militar del imperio estaba tan sorprendido como los residentes de Heinessenpolis. Wahlen le preguntó a Oberstein cómo había encontrado el escondite de Rubinsky, pero Guzmán, en nombre del ministro, cortésmente se negó a responder.

 Müller finalmente obtuvo su respuesta de Ferner, quien todavía estaba en el hospital.  Oberstein había estado buscando a Rubinsky desde la Operación Ragnarok y finalmente lo había localizado este año a través de métodos bastante poco ortodoxos. Específicamente, el ministro había revisado los registros de pacientes de las instituciones médicas de toda la galaxia en busca de nombres que no existían. Después de un volumen de trabajo que Müller se estremecía incluso de imaginar, el paradero de Rubinsky finalmente había salido a la luz.

 “Parece que Rubinsky tiene un tumor cerebral maligno, que le da un año de vida como máximo”, explicó Ferner desde su cama de hospital. «Tal vez tenía demasiada prisa para cubrir sus huellas».

 Así opinaba Ferner desde su lecho de enfermo.

El 2 de mayo, Kaiser Reinhard aterrizó en Heinessen. Era su tercera visita al planeta, y también sería la última. Müller y Wahlen se encontraron con él en el puerto espacial. En la cálida luz y la suave brisa de finales de la primavera, mostró una figura aún más fragante y deslumbrante que de costumbre.

 El museo donde Reinhard había emitido una vez el Edicto de la Rosa de Invierno ya había sido designado como su cuartel general. El mariscal Oberstein y el alto almirante Wittenfeld lo esperaban allí juntos, pero con expresiones muy diferentes en sus rostros.

 Wittenfeld era conocido como el «impulso destructivo vivo y respirante de la Marina Imperial». Si hubiera perdido los estribos, bien podría haber saltado sobre Oberstein, incluso en presencia del káiser. Cauteloso ante acontecimientos inesperados, el mariscal Mittermeier le había dicho al alto almirante Eisenach: «Si Wittenfeld pierde los estribos, lo haré tropezar y usted puede darle un puñetazo en la parte posterior de la cabeza», o eso decían los rumores; de hecho, esto no era más que humor irresponsable entre las tropas. Los oficiales del estado mayor de Reinhard sabían bien que en presencia del káiser, ese tigre salvaje se convertía en un manso gato doméstico.

 Como era de esperar, una vez que vio al káiser, el fornido Wittenfeld pareció encogerse mientras se disculpaba. Expresó su remordimiento por la brecha que se había abierto entre él y Oberstein, creando discordia dentro del ejército imperial que había sido visible para los forasteros. Pero no se detuvo ahí. También dirigió una mirada hostil a Oberstein y denunció sus fallas, condenando estridentemente la burla insultante del ministro de las derrotas del almirantazgo imperial a manos de Yang Wen-li.

 “Eso no es nada que deba enfadarte”, dijo Reinhard. “Después de todo, yo mismo finalmente no pude lograr una victoria táctica sobre Yang Wen-li. Lo lamento, pero no lo considero una fuente de vergüenza. ¿Tú si?»

 Partículas microscópicas de risa estaban presentes en la expresión y la voz de Reinhard, lo que mortificó aún más al comandante de los Lanceros Negros. Al mismo tiempo, un pensamiento sorprendente le vino espontáneamente. Como el almirante imperial que despertaba con más frecuencia la ira de Reinhard, estaba lo que se podría llamar acostumbrado a las reprimendas del káiser. En el pasado, la ira de Reinhard lo había asaltado como un dragón de fuego, apoderándose de su corazón para aplastarlo con sus garras. Pero ese ya no era el caso, se dio cuenta. No era fácil decir si el cambio era un buen augurio para el káiser y su imperio.

 Antes de que Reinhard se convirtiera en káiser, cuando todavía era el mariscal imperial Lohengramm, comandante supremo de la Armada Imperial Galáctica, su amado amigo Kircheis, para entonces un alto almirante, había expresado una leve crítica sobre cómo Reinhard había tratado a uno de sus oficiales superiores. Herido, Reinhard había vuelto su mirada azul hielo hacia Kircheis. “Dices que lo maltrato, pero eso implicaría que es un hombre talentoso que merece algo mejor. Este no es el caso. No tiene talento, y lo estoy tratando como se merece. Debería estar agradecido de que le permití conservar su trabajo”.

Pero, después de la muerte de Kircheis, cuando Reinhard estaba reorganizando toda la estructura de mando militar después de convertirse en el gobernante de facto de toda la galaxia, le había dado a ese mismo hombre un puesto con un salario generoso, aunque con poca autoridad real. Este fue claramente un acto de compensación dirigido a su amigo fallecido; No fue hasta la parte final de su corta vida que la flor de la magnanimidad florecería en el suelo de la psique de Reinhard. Que su verdadera naturaleza se encontraría más bien en una ferocidad despiadada pronto se probaría en el derramamiento de sangre.

 Después de que Wittenfeld se disculpara y se uniera a sus colegas en la fila, se le preguntó a Reinhard si deseaba reunirse con Adrian Rubinsky, quien actualmente estaba en prisión. El joven káiser sacudió la cabeza irritado. Tenía mucho menos interés en Rubinsky —y lo apreciaba mucho menos— que el que había tenido en Yang Wen-li. Rubinsky podría ser un bruto, pero nunca había comandado un gran ejército y, en opinión de Reinhard, sus capacidades eran muy inferiores a las de Yang.

 “Envíe otra solicitud a Iserlohn pidiéndoles venir a Heinessen. Por invitación del Kaiser. Müller, póngase en contacto con ellos en su nombre.”

 “Como desee, Su Majestad. ¿Y si se niegan?”

 “Si se niegan, asumirán la responsabilidad por el derramamiento de sangre y el caos que vendrá después.”dijo Reinhard sombríamente. Luego, alzando la voz, gritó: «¡Oberstein!»

 «Si Majestad.»

 “Hay ciertos insectos venenosos que saldrán retorciéndose de la madera para impedir mi reunión con los republicanos de Iserlohn. Debe”n ser exterminados, y confío en ti para hacer el trabajo. Puedo confiar en ti para eso, ¿no?

 Los almirantes reunidos sintieron el sarcasmo del káiser, pero Oberstein no dio señales de notarlo, y simplemente se inclinó mientras aceptaba las órdenes de Reinhard. El káiser se pasó una mano algo impaciente por su melena rubia y miró a los demás.

 “Por ahora, esta reunión se aplaza”, dijo. “Deseo cenar con todos esta noche. Reúnanse aquí de nuevo a las 18:30.”

Después de despedir al káiser, Mittermeier estaba a punto de irse cuando Wittenfeld se colocó a su lado y dijo de repente: «Me pregunto si este es el acto final».

 «¿El acto final?»

 “La reunión del káiser con los republicanos de Iserlohn. Si se llega a algún tipo de compromiso, la paz llegará a la galaxia. Es algo para ser bienvenido, y sin embargo…”

 «¿No lo agradecerías tú mismo?» Ya estaba claro como el agua para Mittermeier que Wittenfeld tendría incluso más problemas que Reinhard para reconciliarse con la paz.

 “En mi experiencia”, dijo Wittenfeld, “un cambio de estaciones siempre llega acompañado de una tormenta. Y la tormenta llega justo cuando crees que el cambio ya está completo. Se avecina una gran tormenta, ¿no le parece, almirante?”

 “Una tormenta, dices…” Mittermeier ladeó la cabeza.

 El tamaño de la flota de Iserlohn se estimaba en poco más de diez mil buques. Esta no era una fuerza que simplemente pudiera ser ignorada, pero no era nada comparada con el poder de la Armada Imperial. Ciertamente, parecía poco probable que pudiera provocar algún tipo de tormenta. ¿Sería entonces la fuente de esa tormenta la Iglesia de Terra?

 Mittermeier sintió un repentino destello de escepticismo. Las palabras de Wittenfeld probablemente contenían más esperanza que profecía. Y esa esperanza no la tenía solo Wittenfeld.

 En las primeras semanas de mayo, con Neidhart Müller como intermediario, se abrieron negociaciones diplomáticas con la República de Iserlohn. Julian Mintz era el representante de la república, investido de plena autoridad para la toma de decisiones.

 Julian solicitó pruebas de que aquellos en Heinessen con alguna conexión con Iserlohn disfrutaban de un mínimo de seguridad, y el ejército imperial cumplió. La única razón por la que el Kaiser Reinhard no había hecho esto ya era porque no se le había ocurrido. No había buscado intencionalmente ocultar sus destinos; hacerlo simplemente no estaba en su naturaleza.

Saber que Stolet y Murai estaban entre los vivos fue un alivio para Julian, y esto fue seguido por otro decreto del káiser. El 20 de mayo, todos los presos políticos recluidos en la prisión de Ragpur serían liberados. Con este decreto, la ira y la antipatía de los ciudadanos de Heinessen hacia Oberstein se transmutaron de manera bastante natural en afecto por Reinhard. También dejó a la República de Iserlohn sin otra opción que aceptar la solicitud de conversaciones de Reinhard, para que la responsabilidad de rechazar el camino de la paz y la convivencia no recayera en las fuerzas republicanas, al menos a los ojos de los demás.

 ¿Podría Oberstein haber anticipado e intencionalmente provocado incluso estos desarrollos? Julian se estremeció ante la idea. Fuera cual fuese el motivo, el káiser había hecho concesiones considerables y no sería prudente esperar más. El siguiente paso era claramente viajar a Heinessen y buscar espacios de diálogo y negociación con el Kaiser. Incluso si esto era exactamente lo que Oberstein quería que hicieran, ya no tenían otras opciones. O, para ser más exactos, el camino hacia sus otras opciones estaba bloqueado por sesenta mil o setenta mil naves imperiales.

 Julián tomó su decisión.

 “A Heinessen, entonces. No como cautivos, sino como embajadores. En nuestras circunstancias actuales, eso es lo mejor que razonablemente podemos esperar”.

 Parecía que tanto aliados como enemigos estaban siendo impulsados ​​por una función mental similar a la profecía. La malicia y la buena voluntad, las ambiciones y los ideales, el pesimismo y el optimismo, incluso cuando todas estas cosas comenzaron a combinarse en una corriente desordenada, el siguiente incidente inesperado ocurrió en la lejana Phezzan.

 Era el infierno en Stechpalme Schloss.

CAPÍTULO 6. INFIERNO EN STECHPALME-SCHLOSS

         I

EN EL SIGLO XVIII d. C., más de mil años antes de la época de Reinhard, ese rincón de Terra conocido como el continente europeo desarrolló una pasión efímera por un campo académico intrigante pero extraño: el estudio del genio. Los académicos identificaron seis elementos que caracterizaban a quienes recibían el sobrenombre de “genio”:

 1) Habilidad sobresaliente en múltiples campos específicos.

 2) Logros monumentales nacidos de esas habilidades.

 3) Dominio casi mágico sobre las sensibilidades de los demás.

 4) Expresión directa casi milagrosa de ideas y creatividad.

 5) En la mayoría de los casos, precocidad, sin que se encuentren otros personajes destacables en la historia familiar.

 6) En la mayoría de los casos, familiares cercanos con deficiencias psicológicas o sociales. Un alto porcentaje de genios también albergaba sentimientos de desprecio hacia sus familiares.

 Claramente, los seis elementos se aplicaban al mismo Reinhard. Si su vida fuera vista como un palacio espléndido, estos elementos formarían las puertas. Tenía habilidades incomparables tanto en asuntos militares como políticos, y el ejercicio de esas habilidades no había ardido como una llama sino estallado como una explosión. Sus habilidades y sus intenciones estaban en perfecto acuerdo, y su propia vida había sido una expresión constante de ambas.

 Muy bien, ¿qué pasaba con el adversario de Reinhard en las páginas de la historia, Yang Wen-li? En el caso de Yang, la profundidad de la brecha entre sus habilidades e intenciones complica la evaluación.

 Como militar, Yang era un estratega por naturaleza. Esto es evidente en innumerables testimonios y registros. Sin embargo, mientras que sus logros reales fueron incomparables a nivel táctico, nunca logró superar la ventaja que Reinhard había establecido a nivel estratégico. Esto se debe en parte a factores externos: cuando la Armada de la Alianza se derrumbó, Yang todavía era un comandante de primera línea y aún no estaba en condiciones de contribuir a la estrategia en absoluto. Por otro lado, no hay pruebas claras de que haya buscado superar esas circunstancias. Como resultado, Yang a veces es visto como indeciso y reactivo, y el propio Yang dudaba en ejercer sus habilidades militares al máximo. Sus valores tendían a rechazar el valor de esas habilidades. Esta tendencia psicológica en sí misma puede descartar cualquier pretensión de genialidad. Si es así, la cuestión de ver a Yang como un genio o no tiene menos que ver con el hombre mismo que con los que hacen el juicio.

 Tal vez la confrontación militar entre Reinhard von Lohengramm y las fuerzas de la democracia republicana fue, a nivel individual, en cierto sentido, una competencia entre un genio y un poseedor de alguna especie de genio. Sin embargo, esto sólo es cierto cuando se considera a nivel individual.

 Cuando Julian editó y publicó las memorias fragmentarias que Yang Wen-li dejó para la posteridad, incluyeron el siguiente pasaje:

 Reinhard von Lohengramm era un enemigo de la democracia republicana en el sentido más grave, no porque fuera un gobernante cruel y estúpido, sino porque era todo lo contrario. El polo opuesto del republicanismo democrático es el anhelo de un salvador: la idea de que, debido a que las personas carecen de la capacidad de reformar la sociedad, corregir sus errores y resolver sus inconsistencias, deben esperar la llegada de un «gran hombre» trascendental. Es una actitud de dependencia, la creencia de que incluso si uno no hace nada por sí mismo, algún día aparecerá un héroe legendario para matar al dragón, y es totalmente incompatible con lo que enseñó Ahle Heinessen, a saber, la autodeterminación, el autogobierno,el autocontrol y respeto por uno mismo. Al final de la dinastía Goldenbaum, esta dependencia había logrado un dominio casi total, y Reinhard von Lohengramm era la leyenda del salvador hecha carne. Derrocó a la dinastía en toda su corrupción, barrió a los señores y nobles que monopolizaban la riqueza y los privilegios, y promulgó innumerables políticas para el bienestar social. Que todo esto se hiciera por medios antidemocráticos no era, dadas las circunstancias, problemático. Para empezar, los ciudadanos del imperio no deseaban un proceso democrático. Así, se les concedieron sólo los resultados de la gobernabilidad democrática, sin necesidad de esfuerzo ni despertar por su parte…

 Cómo planeó Yang desarrollar este argumento debe seguir siendo un misterio eterno. Su repentina muerte impidió una exposición escrita sistemática de su filosofía.

Si hasta ahora el año había resultado ocupado para Reinhard, no lo fue menos para la mujer que se había convertido en su káiserin. Después de que Reinhard partiera a Neue Land con la flota imperial, Hilda permaneció en Stechpalme Schloss, preparándose para su esperado parto el 1 de junio. A fines de mayo, planeaba mudarse a un ala especial de un hospital afiliado a la Facultad de Medicina de la Universidad de Phezzan.

 Quienes estaban relacionados con el Ministerio del Interior del Palacio esperaban que el comienzo del verano fuera gratificante, agotador e inductor de ansiedad. Y, de hecho, Ulrich Kessler viviría todo esto con la mayor intensidad.

 El alto almirante Kessler era comisionado de la policía militar y comandante de las defensas de la capital. Vigilar el Cuartel General Imperial y Stechpalme Schloss caía dentro de sus responsabilidades. Considerado a nivel personal, esto significaba que Kessler tenía que mantener a salvo a dos personas y media: la esposa del káiser, su hermana y su hijo por nacer. Seleccionó personalmente a soldados entrenados en primeros auxilios para proteger Stechpalme Schloss, y visitó diariamente para confirmar que la pequeña familia del káiser estaba a salvo. A veces jugaba una partida de ajedrez con el padre de la káiserin, el conde Mariendorf, antes de marcharse. Rara vez regresaba a su residencia oficial antes de la medianoche. El presente y el futuro de la dinastía Lohengramm parecían seguros bajo su protección competente y diligente.

 Cuando Kessler fue nombrado comisionado de la policía militar, implementó reformas drásticas en la estructura y cultura de la organización. Particularmente abrasador fue su decreto instando a los súbditos imperiales a denunciar cualquier maltrato por parte de la policía militar. Se protegería el anonimato, no se requerían pruebas, los informes basados ​​en malentendidos o incluso falsedades absolutas no traerían castigo, y si un sujeto que hizo tal informe sufriera algún daño, la policía militar con autoridad sobre el distrito relevante sería responsable del hecho. Tal decreto puede parecer más allá del sentido común, pero en los días de la Dinastía Goldenbaum, la policía militar de hecho se había atenido a una ley no escrita que era exactamente lo contrario del decreto, oprimiendo brutalmente no solo a los agitadores republicanos y enemigos del estado, sino incluso a súbditos inocentes.

 “Si el arresto de un enemigo del estado resulta en algún daño colateral, que así sea”. Así se habían jactado, pero cuando les tocó sufrir el “daño colateral” de la justicia, lo encontraron intolerable. Algunos intentaron sabotear los esfuerzos de Kessler, pero una vez que arrestaron a los cabecillas y los enviaron a una prisión aislada, confiscaron sus ganancias ilícitas y ejecutaron a los diez peores delincuentes, el resto se estremeció de miedo y se convirtió en una jauría de perros obedientes.

 Kessler también revisó las prácticas de dotación de personal del departamento, contratando soldados que habían regresado del frente después del final (más o menos) de la guerra contra la Alianza de Planetas Libres. Este método conllevaba el peligro de provocar un conflicto entre los veteranos y los nuevos reclutas, pero los ingeniosos nombramientos y las reformas organizativas de Kessler habían tenido éxito hasta el momento, expulsando la vieja sangre que se había estancado dentro de la organización. No se puede negar, sin embargo, que este éxito, como el del imperio en su conjunto, se debió al liderazgo personal del hombre en la cúspide de la jerarquía.

 En el año 3 NCI, Kessler tendría 39 años, pero aún estaba soltero. Sin duda había conocido su parte de romance y pasión, pero con respecto a su vida privada mantenía un perfecto secreto. Impulsados ​​por el resentimiento, los oficiales de la policía militar con muchos años de servicio lo habían seguido y molestado, con la esperanza de aprender algo que pudieran revelar para dañar su reputación, para acabar con las manos vacías. Por el contrario, tales elementos rebeldes fueron capturados, castigados y expulsados, eliminando fuentes de descontento y asegurando aún más la posición de Kessler.

 Era el día 14 de mayo. Hacía calor y un poco de humedad, como si las estaciones se hubieran adelantado al calendario. El aire estaba quieto, el cielo cubierto por una delgada membrana de nubes. Muchos fueron los ciudadanos que se secaron la frente con alguna observación sobre el calor, y algunos, se dice, incluso tuvieron presentimientos de alguna violencia o conmoción. En días posteriores, una sólida mayoría afirmaría haberse sentido así.

 A las 11.15 se realizó una llamada de visifono anónima con la pantalla apagada al Cuartel General de la Policía Militar. La persona que llamó dijo que la Iglesia de Terra, aunque había recibido un golpe crítico durante el Incidente Kümmel, en los dos años intermedios se recuperó casi por completo y ahora estaba extendiendo nuevas raíces por todo el subsuelo de Phezzan. La iglesia, afirmó la persona que llamó, planeaba atacar a mediados de mayo, provocando disturbios y tomando el control de lugares clave en todo el planeta mientras el káiser y la mayoría de las fuerzas armadas imperiales estaban ausentes. La persona que llamó insistió en que se requeriría una acción rápida, y señaló la vulnerabilidad particular de los sistemas de suministro, comunicación y suministro de energía. Después se cortó la llamada.

Para las fuerzas de seguridad imperiales, la mera mención de la Iglesia de Terra era como una bandera roja para un toro. Los sistemas de suministro y comunicaciones ya habían enfrentado repetidas dificultades este año, y el malestar social y económico resultante aún ardía.

 A las 11.30, antes de que se completaran los preparativos para la movilización, una explosión en una instalación de almacenamiento de petróleo en el distrito de Loften cubrió toda el área con humo negro y llamas. El recuento de víctimas siguió aumentando, y los bomberos que acudían al lugar obstaculizaron y fueron obstaculizados por los residentes que huían, creando una confusión que pronto se volvió inmanejable. Las comunicaciones con el mundo exterior también se vieron afectadas y las tuberías de agua resultaron dañadas, inundando las carreteras en el distrito de Vierwald. El agua se filtró en los cables eléctricos subterráneos, oscureciendo toda la región. El caos continuó extendiéndose.

 De esta forma, a lo largo de la tarde, la policía militar y las defensas capitalinas se dispersaron en nada menos que catorce puntos distintos de la ciudad donde se había producido algún incidente.

 El 14 de mayo había sido elegido por una razón importante como fecha para ejecutar este complot. Ese día, Kessler estaba fuera de la ciudad capital en una gira de inspección de las instalaciones de defensa planetaria. Mientras tanto, el conde Mariendorf, que aún no podía renunciar como ministro del Interior, también estaba fuera de la ciudad para inspeccionar el lago artificial y el sistema de gestión de recursos hídricos construido recientemente por el Ministerio de industria.

 Sin embargo, a las 15:00 finalmente se hizo contacto con Kessler. Tan pronto como se enteró de la situación, ladró una reprimenda: “¡No bajeis la guardia! ¡Esto es solo una finta!”

 Como líder experimentado de hombres en la batalla, sintió los objetivos estratégicos en juego. No era cuestión de dónde, sino de quién.

 Sabía que el verdadero objetivo de los terroristas debía ser la Kaiserin Hilda y su hijo por nacer. Trató de explicárselo a la policía militar, pero siempre había sido un líder tan fuerte que sus subordinados habían llegado a depender de él y había desarrollado una tendencia a simplemente abordar los problemas a medida que surgían durante su ausencia. Kessler canceló su gira de inspección y abordó un helicóptero a reacción de regreso a la ciudad capital lo más rápido posible, ordenando que se encontraran refuerzos para la policía militar. Estas medidas se tomaron a la velocidad del rayo, pero cuando llegó a Stechpalme Schloss, los acontecimientos ya estaban en marcha.

         II

Stechpalme Schloss fue un palacio imperial temporal. Su nombre provenía de los acebos plantados a ambos lados de la puerta; También se talló un diseño de acebo sobre la entrada principal. El Ministerio del Interior del Palacio había sugerido alterar este diseño al Goldenlöwe, pero Reinhard había dejado el asunto sin abordar, razonando que era solo una residencia temporal. Annerose le había explicado todo esto a Hilda entre risas. “Si le dices que planeas renovar la casa”, agregó, “seguramente te dirá que no pierdas el tiempo en esas cosas. Pero si primero realizas las renovaciones y luego se lo dices, simplemente dirá «Ya veo», y eso será todo. Reinhard no tiene interés en eventos por debajo de la escala del año luz.”

 En cualquier caso, para el Ministerio del Interior de Palacio, el edificio requería al menos algo de mantenimiento tanto por dentro como por fuera. El trabajo en los extensos jardines aún no estaba completo.

 El 14 de mayo, Stechpalme Schloss tuvo una invitada. Annerose estaba allí para visitar a su cuñada.

 La propia Annerose nunca había experimentado el embarazo y el parto, pero había ayudado a otras mujeres a dar a luz varias veces, tanto antes como después de ingresar al palacio interior de Friedrich IV. Por lo tanto, había ayudado a mujeres de rango social muy diferente, aunque todas habían sido básicamente de la misma constitución física y mental. Hilda estaba decepcionada de que Reinhard estuviera ausente para el nacimiento, pero su alivio de que Annerose estuviera presente fue más fuerte. Incluso si Reinhard hubiera estado a su lado, no habría sido de ninguna utilidad. Fue precisamente porque su genio no era de este universo que nadie podía seguirlo a donde iba.

 Hilda estaba medio sentada, medio acostada en el sofá de la biblioteca del segundo piso, con múltiples cojines que sostenían su espalda. Annerose estaba preparándole una taza de café con leche cuando escucharon una terrible conmoción y gritos superpuestos en la planta baja.

 «¿Qué puede ser eso?»

 Las dos mujeres se miraron la una a la otra. Hilda, al menos, debería haber estado acostumbrada a los fuegos de la guerra. Pero el combate espacial, excluyendo las operaciones realizadas dentro del casco de una nave enemiga, ocurre completamente sin sonido. Como resultado, los instintos de Hilda con respecto al sonido no estaban tan perfeccionados como los de la luz. Eso sí, al estar embarazada de ocho meses, su agilidad era limitada en cualquier caso.

 La puerta de nogal se abrió de golpe. La falta de respeto del acto era impensable. Lanzada al abrazo no deseado de la pared, la puerta gimió con disgusto, incluso cuando un hombre apareció de pie en la entrada.

 Tenía ojos de fanático; que tanto cualquiera podría decirlo. Los ojos a través de los cuales veía la realidad estaban envueltos por una membrana de engaño. Sostenía un bláster en una mano y vestía un uniforme militar de la talla incorrecta. El uniforme estaba salpicado de sangre humana, y las manchas se movían como insectos rojos con cada respiración entrecortada que tomaba.

 Annerose se puso de pie en silencio, se interpuso entre el hombre y su cuñada, y abrió los brazos con calma, sin permitirle dispararle a Hilda.

 “Marchese de inmediato”, dijo ella. «Está molestando a la káiserin del Imperio Galáctico».

 Era una voz bastante tranquila para una reprimenda, pero no en vano esta mujer hermosa y prístina era la hermana mayor del conquistador de toda la galaxia. Hilda sintió la verdad de esto en cada centímetro de su cuerpo. El fanático se estremeció, sus ojos mostraban intimidación.

 Pero solo por un momento. En el siguiente instante, el hombre abrió mucho la boca y soltó un grito muy poco melodioso mientras su dedo se curvaba alrededor del gatillo de su arma.

 En ese momento, un policía militar ensangrentado apareció en la puerta.

 Sonó un grito.

 Haces de luz se entrecruzaron a través de la habitación, y uno perforó la parte inferior de la mandíbula del intruso, atravesando su cráneo. Girando y salpicando sangre, se derrumbó en el suelo. El policía militar se acercó corriendo, preguntando si Hilda y Annerose estaban bien, pero de repente un rayo de luz también le atravesó un lado de la cabeza.

 El sentido del olfato de Annerose se ahogó con el hedor de la sangre. Cubrió el cuerpo de su cuñada embarazadísima con el suyo. Mientras susurraba palabras de aliento, notó que su visión se nublaba. Los intrusos deben haber provocado un incendio. Más tarde se determinó que los fanáticos tenían la intención de quemar simbólicamente a la esposa y al hijo del káiser en la hoguera, una pira para purificar sus pecados.

Batallones compuestos formados por humo y llamas se alzaron desde incontables rincones de Stechpalme Schloss, elevándose hacia el cielo oscurecido. Cuando Kessler llegó al jardín delantero y miró la estructura, la preocupación brilló en su mirada estoica. El fuego había reducido aún más la efectividad del sistema de detección de calor, lo que dificultaba determinar la mejor manera de entrar.

 Independientemente, la esposa y la hermana de Su Majestad estaban atrapadas en algún lugar dentro. Kessler envió una oleada inicial de policías militares, pero los rayos láser del piso de arriba los derribaron. Sólo dos hombres escaparon con vida. Por respeto a la privacidad de la pareja imperial, la residencia no había sido equipada con ningún tipo de sistema de monitoreo interno, pero ahora esa falta estaba causando problemas. Debido a que originalmente había sido una residencia privada, solo quedaban los planos básicos y era imposible saber qué estaba sucediendo dentro.

 «¡Déjame pasar! ¡Déjame pasar!»

 De repente, una figura se deslizó entre la fila de soldados, ágil como una ardilla, pero antes de que pudiera pasar a Kessler, el comisario alargó la mano rápidamente y agarró el cuello que pasaba. Descubrió que había atrapado a una chica de unos diecisiete años. Tenía el pelo y los ojos oscuros, y un rostro de aspecto sensible.

 “¿No te das cuenta de lo peligroso que es esto? Vuelve y mantente alejada.”

 “Pero Hilda, quiero decir, la kaiserin y la archiduquesa todavía están en el segundo piso. ¡Suéltame!”

 «¿Eres su doncella?»

 «Sí. Oh, si no hubiera ido a comprar helado de chocolate, nada de esto hubiera pasado”.

 No estoy tan seguro de eso, pensó Kessler, pero permaneció en silencio. La chica se volvió hacia él con una expresión seria.

 “Por favor, Capitán, por favor saque a la káiserin y a la archiduquesa de manera segura. Te lo ruego.»

 Suprimiendo una sonrisa al ser abordado como alguien cinco rangos por debajo de su posición actual, Kessler le preguntó a la chica si sabía en qué habitación estaban Hilda y Annerose. Ella pensó por unos momentos, luego agarró al «capitán» de la mano y lo arrastró hasta el jardín trasero. Señaló directamente a una habitación de la esquina de la que comenzaba a salir humo blanco.

 “Esa es la ventana sur de la biblioteca”, dijo. “Hay un sofá justo debajo, y ahí es donde estará la kaiserin. Estoy segura de ello.»

 Kessler asintió y ordenó a sus hombres que le trajeran una escalera de aleación ligera diseñada para el campo de batalla. Revisó la cápsula de energía de su bláster, luego llamó a tres oficiales y les dio nuevas órdenes. Luego, Kessler apoyó la escalera contra la pared, confirmó que estaba estable y puso su mano en un peldaño. Había decidido entrar él mismo.

 “¡Hox pox physibus, hox pox physibus!”

 La muchacha estaba recitando un canto peculiar mientras juntaba las manos con los dedos entrelazados. Al notar que Kessler la miraba con curiosidad, comenzó a sonreír, luego recordó que ese no era el momento ni el lugar y volvió a enderezar su rostro.

 “Es un sortilegio que me enseñó mi abuelo”, dijo. «Me dijo que significa ‘¡Desgracia, vete de aquí!'»

 «¿Funciona?»

 «Si lo repites suficientes veces».

 «Sigue adelante, entonces».

 Kessler subió la escalera con el desintegrador entre los dientes. Incluso después de convertirse en un oficial de alto rango, algo en su naturaleza anhelaba la acción de primera línea y ahora lo impulsaba hacia adelante. Acercándose a la ventana, Kessler miró con cautela a través del cristal. En la habitación de más allá, vio a un hombre con una pistola. Una fracción de segundo después, estuvo seguro de que el hombre no era de la policía militar.

 «¡Hox pox, etcétera!»

Estabilizó su puntería y disparó. Como tirador, Kessler no estaba, quizás, al nivel de los desaparecidos Siegfried Kircheis o Kornelias Lutz, pero no obstante era un tirador de primera clase. El rayo láser atravesó el cristal y atravesó al terrorista con una espada de energía pura. El hombre fue arrojado contra la pared y luego se derrumbó en el suelo.

 Kessler vio a un segundo hombre. Estaba fuera de la habitación, junto a una barandilla. Gruñendo ante la situación que se estaba desmoronando, miró a través de la puerta y apuntó su arma directamente a las dos mujeres. Kessler volvió a disparar.

 Este segundo fanático de la Iglesia de Terra gritó y cayó hacia atrás sobre la barandilla. Golpeó el suelo de granito del rellano de abajo, se convulsionó brevemente y luego se quedó inmóvil. Tres o cuatro policías militares pasaron corriendo junto a él, saltando las escaleras. Múltiples rayos láser llovieron sobre ellos desde arriba, y el fuego de respuesta hirvió desde abajo. Mientras las llamas y el humo luchaban por la supremacía, rayos de luz cruzaron el interior de la escalera, trayendo nuevas muertes y sufrimiento. Eventualmente, tres aspirantes a asesinos terraistas abandonaron la masacre sin sentido y entraron corriendo a la biblioteca en busca de su objetivo.

 Kessler entro a través de la ventana de cristal en la habitación, un rayo de energía salió volando del blaster en su mano derecha. Le siguieron otros dos destellos de luz. Un terraista recibió un disparo entre el pecho y el hombro izquierdo. A otro le volaron la cara. La sangre salpicó la pared y goteó hacia el suelo, dejando finos rastros carmesí.

 El tercer terraista logró disparar antes que Kessler. Estaba disparando a matar, pero no acertó y solo logró quitarle el bláster de la mano a Kessler. El hombre giró su arma, apuntando el cañón directamente al hijo nonato de Hilda.

 En ese momento, la forma elegante de Annerose saltó por la habitación como una mariposa en la brisa. Agarró un pequeño pedestal y su escultura adjunta de la chimenea y se lo arrojó al último terraista. Lo golpeó de lleno en la cara, y escucharon su nariz crujir cuando fragmentos de cristal y mármol se incrustaron en su carne. La sangre y los gritos llenaron el aire. El cañón de su bláster se volvió loco y disparó sin causar daño al techo. Annerose se inclinó y se colocó frente a Hilda.

 Una flor de sangre floreció en el pecho del hombre. Kessler había vuelto a coger su bláster y disparó. El hombre se tambaleó adelante y atrás, luego cayó hacia atrás, con los brazos abiertos. Hubo un fuerte crujido cuando su cabeza golpeó el suelo, y luego un repentino silencio se cerró alrededor de ellos. El tiroteo en las escaleras también parecía haber llegado a una conclusión.

 Kessler se pasó una mano por el cabello rebelde y luego se arrodilló ante Hilda y Annerose.

 “Majestad,Alteza. ¿Están ambas ilesas?”

 El cabello dorado de Annerose estaba desordenado, y la sangre le perlaba el brazo y el dorso de la mano donde fragmentos de vidrio habían roto su piel clara. El sudor corría por sus mejillas en riachuelos, y su aliento era salvaje, pero sus ojos, como piedras preciosas azules, tenían una expresión que podría haber sido orgullo. Había arriesgado su propia vida por el bien de la novia de su hermano, y había salvado a su sobrina o sobrino por nacer en el trato.

 «Alto almirante Kessler, si no recuerdo mal», dijo Annerose. “Por favor, llame a los médicos de la corte y a las damas de compañía de inmediato. Su Majestad está a punto de dar a luz.”

 La voz de Annerose tardó varios segundos en atravesar los nervios auditivos de Kessler y llamar a la puerta de su razón. Cuando captó la situación, casi levitó. Una vez recapturado por la mano invisible de la gravedad, corrió hacia la ventana y llamó a sus hombres. Sin embargo, antes de que pudieran llegar, alguien más saltó por la puerta abierta de la habitación: la chica de cabello oscuro que había conocido antes.

 “¡Kaiserin! ¡Su Majestad Kaiserin Hilda! ¡Estás a salvo!»

 La chica abrazó a Hilda con fuerza. A pesar del inicio de los dolores de parto, Hilda sonrió y acarició el cabello de la niña. La chica estalló en lágrimas de alegría y alivio.

 Pero no había tiempo para disfrutar del sentimiento. Un dios del fuego descontento tenía todo el edificio envuelto en un abrazo mortal. La policía militar de Kessler entró corriendo con una camilla, subió a Hilda, la cubrió con una manta y luego la sacó a través del humo cada vez más denso. Kessler también condujo a las otras dos afuera, prestándole a Annerose su brazo para apoyarse.

 En el jardín delantero, la camilla de Hilda fue llevada a un coche médico que esperaba. Annerose, la joven doncella y los médicos y enfermeras que atendían a Hilda subieron al vehículo después de ella, y luego comenzó a moverse, rodeado de vehículos militares por los cuatro costados. El subordinado de Kessler, el Capitán Witzleben, condujo el convoy al hospital mientras que el propio Kessler se quedó atrás para ayudar a extinguir el fuego y prestar ayuda a los heridos.

 El 14 de mayo de 1940, Stechpalme Schloss se derrumbó. La estancia allí de la pareja imperial de la dinastía Lohengramm había durado menos de cuatro meses.

         III

Mientras terminaba una historia, una nueva vida estaba a punto de comenzar. Después de restablecer el orden en los catorce sitios saboteados de la ciudad, Kessler llegó al hospital con su uniforme manchado de hollín para esperar fuera de la sala de partos, rezando para que el niño naciera sano y salvo.

 El conde Mariendorf ya había sido notificado y llevado de urgencia al hospital. Después de agradecer a Kessler por todo lo que había hecho, el conde fue conducido a una habitación especial para esperar el nacimiento de su nieto.

 «¿Refrescos, Capitán?»

 La doncella de cabello oscuro de Hilda, al notar la llegada de Kessler, le trajo una taza de porcelana blanca llena de café.

 “¿Gracias, Fräulein…?”

 “Mi nombre es Marika von Feuerbach. Suena bastante impresionante, ¿verdad?”

 Ella sonrió, y fue como si el cielo azul se viera a través de un hueco en las nubes.

 «¿Cuál es su nombre, Capitán?»

 “Kessler. Ulrich Kessler.”

 Marika frunció el ceño ligeramente. El redescubrimiento de un recuerdo la conmocionó de inmediato, y su boca y ojos se abrieron en tres O perfectos.

 “¿Ese Ulrich Kessler? ¡¿Jefe de la policía militar?! Así que no eras un capitán después de todo…»

 «Una vez lo fui.»

 «Lo siento mucho. Supuse por tu edad que tendrías el rango de comandante, y pensé que sería más educado errar por lo alto, pero en vez de eso terminé siendo grosera. Tengo una memoria terrible. Has visitado a la Kaiserin muchas veces, realmente debería conocer tu cara a estas alturas…”

 «Todo está bien. Yo tampoco conocía su cara, Fräulein von Feuerbach.”

 Kessler sonrió y Marika respondió de la misma manera.

 «Gracias Señor. Y… por favor llámame Marika.”

 Mientras Marika pronunciaba la última vocal de su nombre, otro sonido, un poderoso himno de vida, resonó encima de él. Mientras Kessler y Marika miraban, las puertas de la sala de partos se abrieron y salió un médico, quitándose la máscara quirúrgica de su rostro sonrojado.

 “Es un niño”, declaró, con la voz temblorosa. “Un bebé sano. Su Majestad la Kaiserin también se encuentra en perfecto estado de salud. ¡Larga vida al imperio!”

 Eran las 22.50 del 14 de mayo del año 3 NCI, 801 EE, y acababa de nacer el niño más célebre de toda la sociedad humana: el niño que algún día se convertiría en el segundo káiser de la dinastía Lohengramm. Si tener a Reinhard von Lohengramm como padre sería una bendición o una maldición no era, en este momento, algo que nadie pudiera predecir.

El parto de Hilda no había sido demasiado doloroso, pero dada la conmoción y la alarma que lo habían precedido, su razón y su memoria normalmente bien ordenadas sucumbieron inevitablemente a la confusión. Los acontecimientos se habían desarrollado a un ritmo vertiginoso, y todavía estaba algo aturdida mientras pasaba el momento más importante de su vida. Cuando se recuperó lo suficiente como para considerar su entorno, se encontró acostada en una cama. Ya no estaba en la sala de partos. Este era un lujoso dormitorio pintado en una paleta unificada de tonos verdes que calmaban el nervio óptico. El káiser había preparado esta habitación para su mujer y su hijo hacía más de cien días.

 Hilda desvió la mirada y vio un rostro que reconoció. Pertenecía a una enfermera rubicunda de mediana edad.

 “Su Majestad la Kaiserin ha despertado”, llamó la enfermera, y en respuesta a esto, otra figura entró en el campo de visión de Hilda. Esta vez era una hermosa mujer con una nube de cabello dorado. Tenía un vendaje blanco en la mano derecha y acunaba a un bebé en sus brazos. Por un momento, a Hilda le pareció que estaba iluminada por detrás por un disco de luz.

 “Annerose…”

 “Es un bebé sano, Kaiserin. Sin importar a cual de sus padres se parezca, seguramente será un niño atractivo y sabio”.

 Fuera del dormitorio de Hilda, el ambiente era de celebración. ¿Y por qué no? La káiserin había dado a luz a su hijo. Además, era un niño, ¡un heredero al trono! ¿Quién podría resistirse a la alegría dadas las circunstancias?

 “¡Viva el Príncipe!

 “¡Larga vida a la Kaiserin!”

 Marika abrazó a Kessler, que era una cabeza más alta que ella. Mientras el hombre que era a la vez comisionado de la policía militar y comandante de defensa planetaria hacía girar la ágil forma de la chica en sus brazos, una alegre canción de celebración comenzó a sonar desde el sistema de megafonía del hospital. Se descorchó el champán. Cuando la niña apoyó la mejilla contra el rostro de Kessler con toda la emoción, su tez ligeramente rosada quedó manchada de hollín. Ella se rió en voz alta, se puso de pie, luego tomó las manos de Kessler entre las suyas y comenzó un baile animado.

 Como podemos leer en el capítulo 5 de Mariscal Kessler: Una Biografia crítica, publicado muchos años después,

 De esta forma, la noche en que nació el segundo káiser de la Dinastía Lohengramm, el severo y sobrio comandante de las defensas planetarias bailó con una chica más de veinte años más joven que él sin siquiera cambiarse el uniforme. Por cierto, la niña en cuestión se convertiría en su esposa dos años después.

 El biógrafo continuó señalando que, en apariencia, Kessler no se parecía tanto a un militar como a un abogado talentoso en el mejor momento de su carrera.

         IV

Si esto hubiera sido una opereta, habría seguido una canción jovial para el coro y luego el telón final cayendo con un estruendoso aplauso. Pero para Ulrich Kessler, el verdadero trabajo aún no había comenzado. Dejando a la kaiserin, al príncipe y a la hermana del kaiser al cuidado de médicos de la corte y los funcionarios del Ministerio del Interior del Palacio, organizó una guardia en el hospital y se dirigió al cuartel general de la policía militar. Marika llegó hasta la entrada del hospital para despedirse, pero una vez que su forma desapareció de la vista, Kessler cambió su vestuario psicológico. En el asiento trasero del landcar, pasó de ser un “capitán” amable y confiable a un comisionado de policía frío y severo.

 Seis terroristas estaban recluidos en la enfermería del cuartel general y otros veinte habían sido detenidos y encarcelados durante las operaciones de señuelo. Los muertos superaban en número a los vivos seis a uno, y la capacidad de la Iglesia de Terra para operar en Phezzan parecía haber sido casi eliminada. Pero Kessler tenía una pregunta a la que estaba decidido a encontrar una respuesta: ¿dónde estaban los líderes de la iglesia? Desafortunadamente, los fanáticos capturados no estaban dispuestos a responder.

 “Usa el suero de la verdad. Si los mata, los mata”.

 Por naturaleza, Kessler era un hombre de acción, el tipo de oficial que se paseaba audazmente por el escenario galáctico. Era más feliz cuando comandaba una flota y había aceptado la asignación de comisionado de la policía militar con sentimientos encontrados. Sin embargo, su desempeño como comisionado, así como comandante de las defensas planetarias, había sido tan sobresaliente que durante el reinado de Reinhard no pudo abandonar el centro de la administración imperial, incluso cuando se trasladó de Odin a Phezzan. Irónicamente, la misma naturaleza del soldado que lo inquietaba con estas asignaciones solo profundizaba la confianza que otros depositaron en él.

 No hay duda de que fue un individuo justo y noble en muchos aspectos, pero también fue un oficial militar de la dinastía Lohengramm, no un defensor de los derechos humanos de los presos políticos. En consecuencia, no rehuyó la tortura cuando le pareció necesaria. Sin embargo, cuando se trata de fanáticos, el sufrimiento físico a menudo da paso a la embriaguez del martirio, transformándose en muchos casos en éxtasis religioso. Kessler había aprendido esto de la experiencia previa al desarraigar la Iglesia de Terra. Esto dejaba el suero de la verdad como la única opción. Desde el punto de vista de Kessler, era natural que se utilizara.

La ferocidad de la policía militar durante los interrogatorios que siguieron se convertiría en leyenda. Ocho sujetos murieron durante el proceso. La policía, sin embargo, consideró que los resultados valían más que el esfuerzo. Comparando y contrastando varias confesiones extraídas a la fuerza, finalmente identificaron el centro de las actividades terraistas en Phezzan. La vigilancia subrepticia reveló que un gran número de feligreses se encontraban actualmente escondidos allí, preparándose para un asalto armado al hospital donde Hilda se estaba recuperando.

 Mientras tanto, Kessler había lanzado una red de vigilancia no solo sobre el puerto espacial central de Phezzan, sino también sobre todos los puertos espaciales del planeta. Tres Terraistas fueron vistos intentando huir; dos fueron asesinados a tiros, pero el tercero fue capturado vivo. Como beneficio adicional, también fueron arrestados alrededor de diez delincuentes comunes más, incluidos contrabandistas de tioxina, comerciantes negros especializados en suministros militares y perpetradores de fraude.

 El 17 de mayo, Kessler dirigió personalmente diez compañías de policías militares armados al número 40 de la calle Ephraim, el centro de las actividades de la iglesia en Phezzan. A las 22:00, el momento en que rodearon el edificio, comenzó la Batalla de la calle Ephraim. El resultado final de la batalla nunca estuvo en duda, pero la lucha fue sombría y agotadora porque el bando perdedor se negó a rendirse. “En esa batalla, no había ni un ápice de belleza”, observaría Kessler más tarde. La lucha concluyó a la 01:30 del 18 de mayo. De los 224 fieles que habían estado escondidos en el edificio, todos estaban ahora muertos excepto tres que habían perdido el conocimiento. Veintinueve de los muertos se habían suicidado con veneno autoadministrado. La policía militar también perdió a 27 hombres, pero la Iglesia de Terra finalmente había sido completamente arrancada de Phezzan.

También ese día, poco antes del amanecer se ejecutó la sentencia de muerte de Heidrich Lang, jefe de la Oficina de Seguridad Nacional y subsecretario del Interior. Lang no lloró ni rogó por su vida. Se desmayó cuando lo sacaron del confinamiento solitario y no recuperó el conocimiento incluso cuando los láseres erradicaron su bulbo raquídeo.

 Esta muerte fue, quizás, afortunada para Lang. Pero esto no supuso ninguna diferencia para la familia que dejaba atrás. Habían perdido a un esposo y padre, y comenzaron una vida de vergüenza como la familia sobreviviente de un convicto ejecutado. A diferencia de la dinastía Goldenbaum, la dinastía Lohengramm no asociaba a las familias con los pecados de los criminales políticos, pero aun así, los registros y los recuerdos aún los acosaban. Mientras se llevaban el ataúd de Lang en la oscuridad, Kessler corrió a la escena y lo vio desaparecer en silencio. La visión de la viuda de Lang vestida de luto y con la mirada completamente a la deriva fue algo que pensó que no olvidaría por algún tiempo.

 Esa tarde, con estas tareas oscuras y desagradables cumplidas, Kessler regresó a su residencia por primera vez en cuatro días. Se desnudó, se metió en la cama y durmió hasta la noche. Cuando finalmente se despertó, recibió una llamada de visiphone del hospital mientras se duchaba. La Kaiserin Hilda estaba pidiendo verlo.

 Corrió al hospital y lo condujeron a la habitación de Hilda. Esta estaba sentada en la cama atendida por enfermeras y saludó al subordinado capaz de su esposo con una sonrisa.

 “Mi hijo fue salvado por Su Majestad la Archiduquesa y por usted, Almirante Kessler. Tiene mi más sincero agradecimiento.”

 “Si me lo permiten, no lo merezco”, dijo Kessler. “Mi torpeza causó graves problemas a Sus Majestades. Debería ser reprendido, no elogiado”.

 La mortificación de Kessler fue doble. Hilda, con su bata sobre los hombros, estaba amamantando a su bebé. Kessler había visto al nuevo príncipe antes que el propio Reinhard.

 «Otra cosa… Capitán Kessler».

 Una pausa.

«¿Su Majestad?»

 “Marika von Feuerbach es una amiga cercana mía. Me ha confiado un mensaje para el amable capitán que conoció. ¿Tiene planes para cenar mañana?”

 El veterano almirante y fríamente competente comisionado de la policía militar se sonrojó como un niño pequeño.

         V

La serie de informes que pronto llegaron a Heinessen comenzaron con buenas noticias de buena fortuna.

 “¡Su Majestad el Príncipe ha nacido! Madre e hijo gozan de buena salud y su augusta presencia adorna actualmente el hospital de la Facultad de Medicina de la Universidad de Phezzan”.

 La última parte estaba un enunciada de forma un tanto extraña, pero no importaba: la noticia era como seis toneladas y media de pétalos de flores esparcidos en una alegre ventisca sobre el ejército imperial estacionado en Heinessen.

 El anuncio del nacimiento, sin embargo, fue seguido por noticias del incendio en Stechpalme Schloss, el tiroteo, las heridas leves sufridas por la archiduquesa Grünewald y el resto. Finalmente, llegó un mensaje para Reinhard de la propia káiserin, asegurándole que todo se resolvió de manera segura.

 Antes incluso de asimilar por completo que estaba casado, Reinhard se había convertido en padre. Estuvo levemente aturdido por un breve tiempo, hasta que el vicealmirante Streit le recordó que tendría que pensar en un nombre para el príncipe recién nacido. Sabía que esta responsabilidad vendría, por supuesto, pero ¡cómo agonizaba por la decisión! Más tarde, su asistente Emil von Selle estaría molesto por la gran cantidad de bolas de papel arrugadas desechadas alrededor del escritorio del Kaiser.

 Reinhard nunca había estado cerca de sus propios parientes consanguíneos, tal como predijeron los seis elementos principales del genio. Había despreciado a su padre y había perdido a su madre antes de que pudiera convertirse en el blanco de su enemistad. Pero ahora él mismo era padre, con una familia propia a la que cuidar.

 Familia: para Reinhard, la palabra era más inquietante que relajante. Debido al fallecimiento prematuro de su madre, ella no había dejado una huella profunda en su memoria ni en los cimientos de su psique. Para Reinhard, una madre era un concepto muy abstracto, una presencia que de alguna manera le hacía pensar en agua destilada tibia.

 En verdad, el padre de Reinhard se había perdido para él al mismo tiempo que su madre. Físicamente, su padre había sobrevivido, pero su espíritu se había atrofiado y no había mostrado interés en cumplir con sus responsabilidades para con sus hijos. Todo lo contrario: había vendido a su hija a la nobleza por un puñado de monedas. Reinhard en realidad nunca había tenido padres o, para ser más exactos, nunca los había necesitado realmente. No desde que le habían dado la vida.

 Para Reinhard, la familia significaba Annerose, quien derramaba amor como un sol primaveral sobre su hermano menor. El único otro que se unía a ella en su estimación era el chico alto y pelirrojo que había vivido en la casa de al lado. Reinhard y Siegfried volvían a casa cansados ​​de jugar al aire libre y su hermana los empujaba a la estrecha ducha. Cuando salían, todavía animados, los envolvía en toallas de baño mientras el aroma del chocolate caliente se deslizaba desde encima de la vieja mesa maltratada, hablando de las alegrías por venir…

 «Siegfried», murmuró Reinhard ante estos viejos recuerdos. «Qué nombre tan vulgar». Tomó un bolígrafo y otra hoja más de papel, y con ellos escribió un solo nombre:

 Alexander Siegfried von Lohengramm

 Este era el nombre del segundo káiser de la dinastía Lohengramm. En consecuencia, el bebé pronto se hizo conocido como «Príncipe Alec».

El nacimiento del segundo kaiser, por supuesto, no liberó al primero de sus responsabilidades. Reinhard había heredado el título y las propiedades de la familia Lohengramm poco antes de cumplir veinte años; si su hijo siguiera la misma trayectoria, el reinado de Reinhard duraría diecinueve años más. La idea de cumplir cuarenta estaba más allá de los horizontes de la imaginación de Reinhard. Pero convertirse en padre también había sido inimaginable para él y, sin embargo, ahora era la realidad, por lo que presumiblemente cumpliría cuarenta un día y luego sesenta. Aunque Reinhard era un genio incomparable y un héroe inigualable, ningún hombre era eterno e inmortal.

 Sin embargo, antes de que pudiera pensar en el mañana, Reinhard tenía negocios que atender hoy. Una plétora de asuntos públicos y privados, grandes y pequeños, esperaban su atención.

 Enviar una nueva llamada a negociaciones a la República de Iserlohn y su Ejército Revolucionario. Liberar a los presos políticos de la prisión de Ragpur e investigar quiénes fueron los responsables de lo que había sucedido allí. Reconstruir las redes de transporte, comunicaciones y suministro de Neue Land, que aún no se había recuperado por completo de los disturbios. Lidiar con Adrian Rubinsky, último landesherr de Phezzan, ahora bajo arresto por crímenes contra el estado. Reprender formalmente a Oberstein y Wittenfeld por sembrar discordia dentro de la Armada Imperial. Abordar la derrota de Wahlen por parte del Ejército Revolucionario de Iserlohn, al mismo tiempo que reconocía su éxito al evitar que la flota fuera completamente aniquilada. Anunciar públicamente el nombre de su hijo a través del Ministerio del Interior de Palacio. Escribir a su esposa y su hermana. Elegir una nueva residencia imperial, ahora que Stechpalme Schloss ya no existía. Reconocer los logros de Kessler. Y… ¿se le estaba olvidando algo? El puesto de káiser era muy exigente. Al menos en la dinastía Lohengramm.

 Que Annerose hubiera estado presente en el nacimiento del principe Alec y salvado tanto a la madre como al niño de los fanáticos sedientos de sangre le dio a Reinhard suficiente alegría para calentar las profundidades de su corazón. Más de mil días después de la muerte de Siegfried Kircheis, parecía que por fin se había restablecido el tiempo perdido entre él y su hermana. Si remaba más atrás en el río del tiempo, su bote llegaría a costas de quince años atrás, en los días en que la luz primaveral caía sobre él como brillantes fragmentos de cristal.

 Reinhard le había dado el nombre de su querido amigo pelirrojo al niño que él mismo aún no había visto. Esto no era un intento de expiación, sino una expresión de gratitud, y además de mayores sentimientos. Kircheis había compartido la parte más cálida y brillante de la vida de Reinhard. Otorgar su nombre al niño que un día lideraría la dinastía Lohengramm era correcto y natural.

 De repente, Reinhard se vio asaltado por la duda. Mientras consideraba esos paisajes pasados ​​llenos de música y luz, se había dado cuenta de algo. Pasando una mano por su melena de cabello dorado, se hundió en sus pensamientos.

 Kircheis lo había llamado «Lord Reinhard». ¿Cuándo había comenzado eso? No en su primera reunión. Había comenzado a agregar el honorífico después de que ingresaron a la escuela primaria, cuando hablaban solos. En algún momento, se había vuelto completamente natural. Sin embargo, Reinhard nunca se había considerado a sí mismo como el «señor» de Kircheis. La idea simplemente no se le había ocurrido. Kircheis era parte de él, y cuando Kircheis estaba vivo, Reinhard había vivido una vida el doble de grande tanto en cantidad como en calidad.

 “Lo que Reinhard von Lohengramm sintió con respecto a Siegfried Kircheis fue, en última instancia, nada más que un intento de embellecer su propia vida reflejada en un espejo”.

 Tal fue la evaluación desdeñosa de ciertos historiadores posteriores. Solo puede llamarse su buena fortuna haber nacido generaciones después del propio Reinhard. Si el káiser hubiera escuchado sus comentarios, su ira ciertamente habría superado con creces su magnanimidad.

En el hotel Silver Wing, donde se había alojado a los comandantes imperiales, había un salón con una gran ventana de vidrio polarizado que ofrecía una vista casi despejada del puerto espacial central de Heinessen.

 La habitación todavía resonaba con las secuelas de las celebraciones del nacimiento del príncipe, pero en general la atmósfera se había calmado. Los almirantes sentados con su café frente a ellos parecían aves rapaces descansando sus alas, una bandada de águilas marinas doradas cuyas alas las habían llevado más lejos que cualquiera de su especie.

 «Parece que Kessler casi ha destruido la organización clandestina de la Iglesia de Terra en Phezzan».

 “Lo ha hecho, ¿verdad? Este está resultando ser un buen año para quitar las malas hierbas”.

 “Ese resbaladizo Rubinsky también ha sido finalmente atrapado en la red de la ley. Parece que el principe Alec crecerá en circunstancias extremadamente favorables”.

 “Pero fue nuestro ministro de Asuntos Militares quien atrapó a Rubinsky en esa red, ¿no es así? ¿Qué piensa de eso, Wittenfeld?”

 Sintiendo un toque de ridículo en la pregunta de Wahlen, Wittenfeld volvió a cruzar las piernas, su rodilla golpeó la mesa y puso a bailar las tazas de café. Afortunadamente, ya estaban vacías.

 “Si un duende atrapa a un demonio, ¿qué puede hacer un hombre sino esperar que se derriben entre sí? Pensaba mejor en Rubinsky que eso, para ser honesto. Tumor cerebral inoperable o no, ¡qué anticlímax para él ir directo a la funeraria!”.

 La posición de Wittenfeld era bastante insensible, pero tenía una persuasión peculiar, y los demás no pudieron evitar algunas sonrisas tristes.

 Todos los oficiales imperiales de más alto rango estaban reunidos en la sala excepto Oberstein y Kessler: Mittermeier, Müller, Wittenfeld, Mecklinger, Eisenach y Wahlen. El grupo tenía menos de la mitad del tamaño que había tenido inmediatamente después de la victoria de Reinhard en la guerra Lippstadt. ¡Cuán numerosos fueron sus colegas perdidos y sus recuerdos imperecederos, y cuán preciosos! En el fondo, sabían que el mar de estrellas que navegaban era también un mar de sangre. El pensamiento trajo un momento de solemnidad, pero también la comprensión de que no sentían arrepentimiento alguno. Mecklinger, de pie junto a la ventana mirando las calles de abajo, se volvió cuando oyó que se abría la puerta.

 El almirante Karl Eduard Bayerlein, un subordinado de Mittermeier, entró corriendo en la sala y saludó a los oficiales reunidos. Bajando la voz, hizo una especie de informe a su oficial superior. Al principio, la tensión de Bayerlein se transfirió a Mittermeier, pero el mariscal se aseguró de disiparla antes de dirigir una aguda sonrisa a sus colegas.

 “Caballeros”, dijo. “Acabo de recibir noticias de que casi todas las fuerzas militares de Iserlohn han abandonado el Corredor Iserlohn y están en camino a Heinessen”.

 Una silenciosa sorpresa ondeó en el aire, y varios hombres con uniformes negros y plateados saltaron de sus sillas. Uno, sin embargo, que permaneció inmóvil mientras miraba un juego de ajedrez en 3-D, solo asintió para sí mismo antes de mover su caballo.

 “Jaque mate”, dijo.

 Su voz era baja, destinada solo para sus propios oídos, pero resonaba en el silencio que lo rodeaba. Cada uno de sus colegas mostró sorpresa a su manera mientras lo miraban. Era la primera vez que cualquiera de ellos, excepto Mittermeier, lo escuchaba hablar.

 Eran las 16.00 del 18 de mayo del año 3 NCI.

 CAPÍTULO 7. CAMINO ESTELAR CARMESÍ

         I

La coincidencia en el nivel táctico no es más que el resplandor fragmentario de la necesidad en el nivel estratégico.

            —Yang Wen-li.

HACIA FINALES DE MAYO del año 3 NCI, 801 EE, la Armada Imperial Galáctica y el Ejército Revolucionario de Iserlohn chocaron en una confrontación a gran escala. Cuando se ordenaron y examinaron los hechos superficiales, todo parecía haber resultado de un accidente menor y desafortunado.

 Comenzó con una pequeña nave espacial civil en un rumbo que la sacaría del territorio de la antigua alianza ahora controlado por el Imperio y hacia el Corredor Iserlohn. La nave estaba muy por encima de su capacidad de carga, con más de 900 almas a bordo, jóvenes y viejos, hombres y mujeres, en busca de libertad y liberación. A pesar de llevar el gran nombre de New Century, la nave espacial era vieja y estaba deteriorada, y su motor finalmente falló. Una transmisión en busca de ayuda dirigida a Iserlohn llamó la atención de las fuerzas imperiales, desbaratando todos sus esfuerzos por pasar desapercibidos a través de la red de patrullas del imperio.

 “Los ideales son flores macabras que se alimentan del cadáver de la realidad. Un ideal requiere más sangre que un ejército de vampiros, y esa sangre se toma tanto de sus partidarios como de sus oponentes.

 Esta ironía, más exagerada que incisiva, podría, en ocasiones, ejemplificar una parte de la verdad. Este puede haber sido uno de esos momentos para la gente de la República de Iserlohn. No importa cómo se hayan quejado en privado por la inconveniente sincronización del New Century y desearan poder ignorar su petición de ayuda, permanecer al margen y observar cómo los buscadores de libertad volvían a caer en las garras del imperio era algo que la República de Iserlohn nunca podría hacer. Por supuesto, sus líderes habían sido testigos de los desarrollos políticos y militares de los últimos años desde el rango más cercano posible, lo que los hizo lo suficientemente cínicos como para preguntarse si el encallamiento del buque podría ser una operación subversiva del Imperio. Sin embargo, dada la naturaleza del Kaiser Reinhard, esto parecía poco probable. Al final, el ejército de Iserlohn realizó una pequeña misión de rescate.

La misión pronto se convirtió en un ejemplo demasiado clásico de una batalla que surge de un encuentro casual. Sorprendido por la repentina aparición de los buques de Iserlohn, el comandante imperial que había venido a investigar a la New Century pidió ayuda a los aliados cercanos y, poco después, el almirante Droisen llegó con su flota, lo que obligó a Iserlohn a lanzar una movilización a gran escala en respuesta. La batalla finalmente involucró a miles de barcos y se prolongó durante dos horas hasta que Droisen, al darse cuenta de que en las condiciones actuales sería una locura seguir persiguiendo una victoria táctica, retiró su flota. Sin embargo, cuando los barcos de Iserlohn se dieron la vuelta para partir, inmediatamente hizo un intento de persecución, de modo que mientras reunía a más y más aliados a su lado, las fuerzas de Iserlohn no podían darle la espalda, para que no fueran atacados por la retaguardia. Incluso cuando Julian envió a los agradecidos pasajeros del New Century a Iserlohn, sintió una especie de temor mezclado con arrepentimiento. Este encuentro, sospechaba, despertaría la sed de guerra del káiser.

 Un estudio de la corta vida de Reinhard von Lohengramm mostrará que nunca terminaba una movilización de tropas con una mera demostración de fuerza. Siempre se lanzaba a la batalla. Por eso se decía que el gusto por la guerra estaba en el carácter del káiser, y por eso su breve reinado se pintó con un carmesí profundo y un oro lustroso.

 Bajo el liderazgo de Julian, el ejército de Iserlohn había concentrado sus fuerzas principales cerca de la entrada del corredor, preparándose para responder a eventos que no podían prever. Con el asesinato de Yang Wen-li el año pasado y los disturbios de este año en la prisión de Ragpur, sus intentos de negociaciones pacíficas se vieron frustrados por elementos externos no una sino dos veces, y estas cosas tal vez inevitablemente tendieron a engrosar su armadura psicológica. Por lo tanto, sin importar las condiciones que prevalecieran, las hostilidades abiertas eran inevitables.

 Julian no tenía ningún deseo de rechazar el llamado a negociar del Kaiser Reinhard, pero de la misma manera, tampoco tenía intención de rendirle un homenaje obsequioso y unilateral.

 Yang había hablado a menudo con Julian sobre la personalidad y los valores de Reinhard. “Saltaría a las llamas sin pensarlo dos veces si fuera por sus ideales, sus ambiciones o, por supuesto, por lo que ama u odia. Ese es el tipo de hombre que es, y espera lo mismo incluso de sus enemigos. Es por eso que todavía lamenta tan profundamente la pérdida de Siegfried Kircheis, e imagino que también es la razón detrás de su desprecio por nuestro líder, Job Trünicht”.

Si la democracia era tan valiosa, ¿por qué Trünicht se rindió dócilmente a la autoridad autocrática en lugar de defender con su vida la libertad política de la alianza? ¿Por qué, en primer lugar, la voluntad y las elecciones de la ciudadanía le otorgaron autoridad y seguridad a un hombre como Trünicht? Estas preguntas deben haber dejado a Reinhard completamente desconcertado. Hoy, el káiser sin duda buscó a su enemigo ideal en el puñado de personas que todavía se reunían alrededor de Iserlohn.

 “Dejando de lado los sentimientos de Reinhard, sin embargo, mientras estemos escondidos en la fortaleza con una fuerza militar significativa a nuestra disposición, el imperio y su ejército estarán inquietos. En algún momento, Iserlohn se convertirá en una carga no para ellos, sino para nosotros”.

 «¿Quieres decir que deberíamos abandonar Iserlohn?»

 “Permíteme decirlo de esta manera: si nos aferramos a Iserlohn por mucho tiempo, terminará reduciendo nuestras opciones, tanto políticas como militares”.

 Yang había mantenido la discusión en un nivel abstracto, pero estaba claro para Julian que no tenía intención de mantener la Fortaleza Iserlohn como una base permanente para el gobierno democrático. La pregunta que recaía sobre Julian ahora era cómo maximizar la ventaja táctica de retener a Iserlohn en este momento.

 Julian había heredado el respeto de Yang por la magnífica habilidad y ambición del Kaiser Reinhard. Pero también había heredado la costumbre de su guardián de analizar y monitorear incesantemente los peligros que ocultaban la habilidad y la ambición. Sin embargo, eso podría ser peligroso, al igual que mirar directamente al sol era peligroso para la vista.

 A bordo del Ulysses, Julian explicó su pensamiento a Schenkopp, Attenborough y Poplan. Reinhard probablemente estaba dispuesto a negociar con la República de Iserlohn, les dijo, pero sin al menos librar una batalla. La voluntad de derramar sangre por sus ideales era una de las varas con las que el káiser medía a sus adversarios.

 Schenkopp y los que estaban debajo de él en la jerarquía militar dieron la bienvenida a la perspectiva de una batalla. Attenborough también estaba convencido por el razonamiento de Julian, pero tenía una pregunta propia.

 «¿Significa esto que la historia condenará al káiser por ser demasiado sanguinario y despiadado en su ambición?»

 «No, lo más probable es que sea visto como un gran hombre cuyos métodos fueron justificados por sus logros». Quizá por el cansancio, Julián estaba de mal humor, y su voz dejaba pinchazos en los oídos de todos los presentes. “Los historiadores juzgan el derramamiento de sangre por su eficacia. Si cien millones más mueren antes de que se unifique la galaxia, todo lo que dirán es: «La hazaña trascendental de la unificación galáctica se logró a costa de solo cien millones de vidas».

 Julián suspiró. Hubo un breve silencio.

 «No es propio de ti hablar de esta manera, Julian», dijo finalmente Schenkopp. “¿Te estás volviendo cínico con nosotros? ¿Vas a escribir un libro de púas ingeniosas para las generaciones futuras?”

 «Lo siento», dijo Julian, sonrojándose. “Solo me puse un poco exaltado”.

 En verdad, sin embargo, no había dicho nada que requiriera una disculpa. Su vergüenza había sido por la pura audacia que había mostrado al analizar la psique del Kaiser Reinhard, quien lo superaba (si no a Yang) en habilidad, experiencia y logros. Sobre todo, la ocupación del propio Julián en ese momento no era la de historiador sino la de líder militar. En cuanto a la eficacia del derramamiento de sangre, le correspondía no juzgar sino ser juzgado.

Reinhard convocó a sus comandantes con rango de alto almirante o superior, junto con todos los oficiales de estado mayor directamente adjuntos al cuartel general, al cuartel general temporal en Heinessen. Aunque esto tomó la forma de una reunión del consejo imperial, Reinhard estaba más allá del punto de cualquier voluntad de discutir los pros y los contras de movilizar tropas. Por el contrario, el objetivo de Reinhard era asegurarse de que todos los almirantes bajo su mando compartieran plenamente su deseo de guerra, su voluntad de luchar.

 “Si nos atacan con la fuerza militar, no tenemos motivo alguno para evadir ese desafío. Es por eso que lideré esta expedición aquí en primer lugar. El mismo día en que nos provoquen, los llevaré a todos desde Heinessen para derribarlos”.

 Inspeccionando a su almirantazgo reunido, Reinhard detectó el deseo de hablar en la mirada de Neidhart Müller. Indicó con la mirada que esto estaría permitido, y el almirante de ojos y cabello color arena habló con total sinceridad.

 “No pretendo subestimar a los enemigos de Su Majestad, pero este asunto no me parece uno del que dependa la supervivencia del imperio. No parece necesario que Su Majestad vaya al campo de batalla personalmente. Ruego humildemente a Su Majestad que permanezca en Heinessen mientras nosotros, sus súbditos, nos ocupamos de la lucha.”

 La mirada de Reinhard se volvió irónica, la luz en sus ojos azul hielo bailaba como estrellas fugaces. “¿Con qué propósito he conducido las fuerzas del imperio aquí? ¿Para recompensar las provocaciones insolentes de los republicanos con una sonrisa de bienvenida? Yo creo que no. Tomo nota de su preocupación por mi persona, Müller, pero en esta ocasión es innecesaria.”

 Ante esto, Mittermeier solicitó permiso para hablar, que también se le concedió.

 “Si me permite, Su Majestad. Su Majestad el Kaiserin y la Archiduquesa Grünewald esperan su regreso seguro a Phezzan. Yo también preferiría que Su Majestad dirigiera esta batalla desde la retaguardia.”

 “Vaya, Mittermeier, pensé que tenías una esposa y un hijo que también rezaban por tu regreso seguro. ¿Qué hace que la exposición al peligro sea aceptable en su caso, pero no en el mío?”

 Las palabras de Reinhard fueron mordaces, pero no irrazonables, y le robaron a Mittermeier cualquier contraargumento adicional. El mariscal imperial se quedó en silencio.

 En la Armada Imperial, no existía una razón válida para evitar el combate. Derrotar a Iserlohn finalmente permitiría la unificación de toda la humanidad bajo el Goldenlöwe. La Armada Imperial había desplegado más de cinco veces la fuerza militar del Ejército Revolucionario de Iserlohn tanto alrededor de Heinessen como en todo el Sistema Bharlat. Estaban mejor equipados y mejor provistos. Si Iserlohn buscaba la guerra, el imperio tendría que aprovechar esta oportunidad para forjar un camino más corto hacia la paz y la unificación.

 Si había algún motivo de preocupación, era el hecho de que las redes de suministro, transporte y comunicación a través de Neue Land todavía eran algo inestables. Sin embargo, desde el arresto de Adrian Rubinsky, el grado de perturbación había disminuido drásticamente. La acción decisiva de Oberstein como ministro de asuntos militares había sacado de raíz la enredada conspiración, como incluso Mittermeier tuvo que reconocer.

 Wahlen, en parte porque las fuerzas bajo su mando aún se habían reducido a la mitad, recibió la orden de proteger Heinessen. Esto significaría quedarse atrás con Oberstein, lo cual era una perspectiva desagradable en muchos sentidos, pero las órdenes del káiser no podían rechazarse. Oberstein también había manifestado su oposición a la presencia personal de Reinhard en cualquier expedición militar, pero sin insistir mucho, y aceptó sus órdenes con una silenciosa reverencia.

 Reinhard hizo que su asistente Emil trajera una botella de vino y copas de vino, luego recorrió la habitación él mismo sirviendo una copa a cada uno de sus generales. Cuando terminó, también se sirvió una copa del añejo del 424.

 “Yang Wen-li nunca luchó a menos que hubiera una posibilidad de victoria. Lo respetaba por eso, pero me pregunto ¿y, su sucesor?”

 La pregunta no estaba dirigida a sus almirantes, pero tampoco era una cavilación privada. De repente, levantó la voz.

 “¡Mittermeier!”

 «Si, Majestad.»

 “Partirás un día antes que yo y prepararás un escenario adecuado para nuestra batalla decisiva con los republicanos. Toda la línea del frente estará bajo tu mando. El ala izquierda será de Eisenach, la derecha de Wittenfeld y Müller, tú mandarás la retaguardia. Mecklinger, me acompañará como mi principal asesor. Ahora, ¡prosit!”

 Reinhard levantó en alto su copa de vívido vino rojo sangre, luego la vació de un solo trago y arrojó la copa al suelo, donde se hizo añicos. Sus almirantes siguieron su ejemplo, y pronto el suelo quedó alfombrado con fragmentos brillantes, recordando la galaxia de estrellas que habían aplastado bajo sus botas.

         II

Reinhard estaba flotando en el espacio infinito.

 El puente del buque insignia de la Armada Imperial, Brünhilde, formaba un vasto hemisferio, y toda su mitad superior era una pantalla de visualización. Dispersas por la galaxia, innumerables partículas de luz y oscuridad se derramaron a través de esta pantalla y sobre Reinhard en el asiento del comandante. Con todo su cuerpo sumergido en la corriente y la interacción de la luz y la oscuridad sincronizada con los latidos de su corazón y su respiración, se sintió uno con la galaxia misma. Estos momentos eran el pináculo de la alegría para él. Sintió la lluvia de estrellas en la raíz de su alma, sintió que cada célula de su cuerpo se movía de acuerdo con el orden cósmico. La Brünhilde estaba actualmente atracada en la región estelar de Shiva, a doce días de Heinessen, pero en este momento, esos nombres no significaban nada. Él era parte de la galaxia, la galaxia era toda parte de él, y nadie podía romper esa unión en pedazos.

 En ese momento, Reinhard sabía que tenía fiebre leve, pero no se lo había dicho a sus principales vasallos ni a su asistente personal. De haberlo sabido, seguramente lo habrían encerrado en su residencia con vista al jardín de rosas de invierno en Heinessen hasta que se recuperara. La idea misma de sí mismo como un inválido no pudo encontrar asiento en su conciencia y fue expulsada de su cuerpo por completo.

 “Es mejor pelear y arrepentirse del resultado que arrepentirse de no pelear en absoluto”. Aunque atribuido a Reinhard en épocas posteriores, este aforismo no se puede encontrar en ninguna fuente histórica confiable sobre él. Sin embargo, parece haber causado una profunda impresión en muchas personas como una representación vívida del aspecto marciano del káiser.

 Reinhard estaba sorbiendo una taza de café con crema que Emil von Salle le había traído cuando la voz tensa de un operador llenó el puente.

 “¡Enemigo avistado! Distancia 106,4 segundos luz, aproximadamente 31,92 millones de kilómetros. La primera violación de la zona roja se estima en 1.880 segundos a partir de ahora”.

 Un pescador gigantesco e invisible lanzó su red de preocupación sobre la Armada Imperial. Ni siquiera aquellos que se habían abierto camino en innumerables campos de batalla y enfrentado innumerables muertes se habían acostumbrado a la mano fría y temblorosa que tocaba sus estómagos, pulmones y corazones.

 Finalmente, la flota enemiga apareció en la pantalla como un grupo de puntos brillantes en la oscuridad infinita. La computadora calculó su formación y la proyectó holográficamente. Después de unos segundos de observación, Reinhard admitió que estaba a la altura de sus estándares.

 “Carecen de experiencia, pero hay algo en ellos que vale la pena observar”, dijo. Había comenzado su carrera militar seis años antes que Julian, y sus logros marciales eran incomparablemente superiores tanto en calidad como en cantidad. Ese junio marcaría diez años desde que completara su educación principal y experimentase la batalla por primera vez. ¡Qué larga había sido esa década, y qué corta! Mientras las cosas que había perdido y las cosas que había ganado pasaban ante el ojo de su mente, habló por el micrófono a sus tropas.

 “Antes de que comience el combate, un recordatorio para todos ustedes. Cualquiera que haya sido el caso bajo la Dinastía Goldenbaum, mientras perdure la Dinastía Lohengramm, sus káiser siempre liderarán la Armada Imperial Galáctica desde el frente.”

 La voz del káiser llenó el puente como el agua llena su recipiente.

 “Hablo por mí y por mi hijo también. Ningún káiser Lohengramm se esconderá jamás detrás de sus hombres, dirigiendo guerras desde la seguridad del palacio. Esto les juro a todos ustedes: la dinastía Lohengramm nunca será dirigida por un cobarde”.

 El momento de quietud que siguió fue roto por un entusiasmo salvaje.

 “¡Sieg Kaiser Reinhard! ¡Sieg Prinz Alec!”

 Estos gritos dominaron los circuitos de comunicación de la marina, comenzando en Brünhilde y extendiéndose a toda la flota. Mittermeier y los otros almirantes asintieron, cada uno en el puente de su propio buque insignia, cada uno con una expresión diferente. ¡Qué orgullosos estaban de que su káiser siempre estuviera de espaldas a sus aliados y mostrando el pecho a sus enemigos!

 Y entonces-

 “¡Feuer!”

 «¡Fuego!»

 A las 08:50 del 29 de mayo comenzó la Batalla de Shiva.

 Comenzó como un intercambio de disparos relativamente ordenado. Lanzas de luz atravesaron la piel de la antigua noche para rebotar en los campos de energía de las naves opuestas, creando un espectáculo como un millón de pájaros de fuego bailando juntos. Una vista tan misteriosa y fantasmagórica no podría existir en este mundo excepto como la vestidura formal de la Muerte.

 Después de quince minutos de fuego de cañón, el ala izquierda del Ejército Revolucionario de Iserlohn retrocedió. Como si fuera atraída hacia su oponente, el ala derecha de la Armada Imperial comenzó a avanzar, pero el comandante del ala intervino para detenerlo.

 «¡No les deis lo que buscan!» dijo Wittenfeld. “Solo pueden ganar atrayendo a nuestras fuerzas dentro del campo de tiro del Martillo de Thor. No os dejes engañar por engaños tan obvios.”

La tolerancia en esta orden puede haber estado fuera de lugar para él, pero se extendió por toda la formación de los lanceros negros, que ralentizaron su avance. Cuando las fuerzas de Iserlohn detuvieron su retirada y lanzaron un contraataque, los Lanceros Negros aprovecharon la oportunidad para retroceder ellos mismos.

 A las 10:10, después de varias repeticiones de este patrón de avance y retroceso, Attenborough emitió un sonido de irritación y renunció a intentar atraer a los Lanceros Negros a la mira de Iserlohn. Se quitó la boina negra con su estrella blanca de cinco puntas, se volvió hacia su oficial de Estado Mayor, Lao, y se encogió de hombros. «Parece que nuestro imprudente jabalí Wittenfeld ha agregado algunas palabras a su diccionario, como ‘prudencia’ y ‘precaución’. ¿Qué espera lograr jugando al intelectual en este momento?»

Las fuerzas imperiales que participaron en la Batalla de Shiva incluían unos 51.700 buques y 5.842.400 soldados, mientras que Iserlohn tenía 9.800 barcos y 567.200 soldados. La ventaja numérica del imperio era abrumadora, y el Ejército Revolucionario de Iserlohn se vio obligado a desplegar buques con tripulaciones mínimas. Esta era una debilidad, pero también fue la matriz a partir de la cual se generó una nueva artimaña.

 Julián ordenó al Ulises que avanzara. No había hecho un anuncio de intenciones como Reinhard, pero el joven comandante de cabello rubio también había decidido ponerse al frente de sus fuerzas, aceptando el peligro. Esto se debió, por supuesto, a la influencia de Yang, pero en ese momento Julian pudo haber tenido algunas tendencias similares a las de un jabalí.

 Enormes bolas de fuego florecieron como flores en el sector de adelante.

El Ulysses se lanzó directamente a la creciente maraña de energía sin siquiera aminorar el paso. La estructura de la nave gimió y se estremeció, pero finalmente emergió el Ulysses, aparentemente arrojado por la tormenta de energía, en un ángulo diferente al que había entrado. Justo delante, un desafortunado crucero imperial dejaba al descubierto su flanco de estribor.

 Gruesos rayos de energía al rojo vivo rugieron desde el cañón principal de Ulysses, destrozando el crucero incluso cuando comenzaba a recuperarse desesperadamente. Un nuevo destello de luz atravesó la explosión iridiscente. El campo de neutralización de energía de Ulysses brillaba como una fina túnica adornada con joyas, pero su suerte siguió siendo fuerte y cambió de rumbo para esquivar los cañones adicionales mientras devolvía el fuego.

 A seis kilómetros del babor del Ulises, un buque aliado fue bañado en fuego imperial. La nave continuó avanzando mientras se desintegraba, convirtiéndose en una nube de partículas de metal y energía en segundos, y desapareciendo en un destello de luz. La energía de destrucción y matanza se elevó en espiral a través del vacío en torrentes, creando bolas de fuego y luz como agujeros perforados en una pared negra.

 El avance menor de la flota de Iserlohn casi rebotó en el muro impenetrable de la Armada Imperial. Ni Mittermeier al frente, Eisenach a la izquierda ni Wittenfeld a la derecha permitieron que su formación flaqueara mientras continuaban parando los intentos de la flota de Iserlohn de penetrar en sus filas. Esta no era una estrategia pasiva. Bajo las órdenes del káiser, estaban almacenando la energía que envolvería y aplastaría a las fuerzas de Iserlohn en acero, llamas y rabia. Pero Reinhard de alguna manera no pudo encontrar el momento adecuado para un ataque frontal.

 «El sucesor de Yang Wen-li es bastante hábil», murmuró para sí mismo. “¿O es obra de Merkatz?”

 El rubor carmesí en sus mejillas de porcelana no era solo por la emoción. Su cuerpo levemente febril ansiaba agua. También sintió un ligero escalofrío. Su condición ahora era demasiado mala para ignorarla, lo cual era desagradable en sí mismo. Su espíritu y pasión no se habían debilitado en lo más mínimo, pero su concentración parecía estar decayendo. Irritado, Reinhard se llevó un dedo blanco a los labios secos y examinó la pantalla.

 «Su Majestad. ¡Su Majestad!»

 La voz entró en su conciencia después de que varios entrelazamientos desordenados de luz y oscuridad se imprimieran en sus retinas. Reinhard desvió la mirada para ver los rostros del alto almirante Mecklinger, asesor principal en el Cuartel General Imperial, y el vicealmirante Streit, su asistente imperial senior. Sus rostros mostraban una gama de expresiones desconocidas: preocupación, ansiedad y, sobre todo, esa mirada que tienen los sanos cuando velan por los enfermos. Reinhard respondió con una sonrisa, pero carecía de amabilidad y generosidad, y de hecho estuvo a milímetros de una mueca.

 «¿Qué ocurre? ¿Veis la sombra de alguna maldición en mi cara? bromeó. “Miles de millones podrían haber intentado colocarme una, sobre todo el marqués Braunschweig”.

 Mecklinger reconoció el inexperto intento de humor del káiser con un saludo solemne.

 «Mis disculpas. Parecía que Su Majestad estaba en una galaxia completamente diferente…»

 Reinhard suspiró acaloradamente. Sin embargo, no era su corazón lo que estaba caliente, sino sus pulmones y sus vías respiratorias.

 «Ya veo», dijo. “Antes de pensar en otras galaxias, será mejor que tome el control total de esta. Confiaré en su ayuda.”

 El káiser cerró la boca y la atmósfera profesional del Cuartel General Imperial pareció restaurarse en el puente de mando del Brünhilde.

         III

Julian Mintz podia haber sido más audaz, o quizás más descarado, de lo que él mismo era consciente. Una vez que determinó que las fuerzas de Iserlohn no podrían regresar a la fortaleza sin enfrentarse a la Armada Imperial, decidió aceptar la situación. Su intención desde el principio había sido igualar el vasto poder del imperio con el ingenio y el valor, usando solo las fuerzas mínimas que tenía disponibles. Nunca había habido una posibilidad de un entorno perfectamente preparado. Esto no le dejó más remedio que seguir adelante con el combate y buscar un camino hacia la victoria a medida que avanzaba.

 Por naturaleza, Julian puede haber sido más táctico que estratega, y en ese sentido no era tanto un «mini-Yang» como un «mini-Reinhard». Pero Yang había sido para él el tipo de mentor que Reinhard nunca tuvo, dejando una marca no pequeña en su razón así como en su sensibilidad. Julian había buscado convertirse en militar, pero solo como subordinado o lugarteniente de Yang, nunca como su sucesor. Las fuerzas de Iserlohn eran la Flota de Yang para Julian, y esta visión un tanto sesgada era bastante comprensible dada la vida que había llevado.

 Iserlohn tenía solo una fracción de los buques de la Armada Imperial, y la situación de sus tropas era aún más grave. En circunstancias normales, se habrían necesitado al menos un millón de soldados para librar esta batalla. Con sus números reales a la mitad de ese nivel, era simplemente imposible tripular cada nave individual en la flota. También había límites para el control centralizado desde el puente.

 Julian compensó esta severa desventaja con una estratagema que fue casi demasiado audaz. Hizo que una décima parte de los buques de Iserlohn se pusieran en funcionamiento autónomo y los colocó hacia la parte trasera del flanco izquierdo de la flota, dando la impresión de que estaban siendo mantenidos en reserva. Si las fuerzas imperiales detectaban la artimaña y concentraban sus ataques en esta parte de la formación, las líneas de batalla de Iserlohn se derrumbarían en un instante.

 Si Reinhard hubiera gozado de plena salud, podría haber visto a través del truco de Julian; de hecho, es casi seguro que lo habría hecho. Estrictamente hablando, no era más que una variación de una táctica que una vez usó Yang, quien a menudo había usado naves automatizadas como accesorios en sus espectáculos de magia; Más atrás en los anales de la historia táctica, el mariscal Sidney Stolet había utilizado estos métodos en un ataque a la propia Fortaleza de Iserlohn. En cierto modo, las naves automatizadas eran una tradición de alianza.

 Debido a que esta unidad particular de naves automatizadas a menudo se dirigía al Corredor Iserlohn o al flanco derecho de la Armada Imperial, los comandantes imperiales se vieron obligados a dedicarle parte de su atención y preparar una respuesta. Esto solo habría hecho de los buques una presencia efectiva en el campo de batalla. Sin embargo, como táctico, Julian era más codicioso que eso.

 Si tenía la oportunidad, tenía la intención de utilizar las naves autónomas como señuelo mientras atacaba directamente a la nave insignia de Reinhard, Brünhilde. No esperaba que Reinhard cayera en un truco tan obvio, pero la otra única forma en que las fuerzas de Iserlohn podían ganar era atrayendo a sus contrapartes imperiales dentro del campo de tiro del cañón principal de la Fortaleza Iserlohn, el Martillo de Thor. Julian se preguntó si se había quedado tan atrapado en las circunstancias que había cometido un error de juicio estratégico, pero seguir esa línea de pensamiento en este punto equivalía a un perfeccionismo deplorable, una de las tendencias menos saludables que había heredado de Yang.

 En cuanto a Reinhard, se había decidido por un enfoque directo de la batalla.

 “No hay necesidad de estratagemas enrevesadas. Lanzad ataques en una cadena interminable e ininterrumpida hasta que el enemigo sea eliminado”.

 Grandes números, líneas de suministro confiables y la correcta utilización de ambos: al igual que Yang Wen-li, Reinhard sabía que el verdadero camino hacia la victoria estaba en estas cosas. Su voluntad de conquista tenía por compañera a la razón, y esta razón siempre había impedido que su genio se desbocara. En esta ocasión, sin embargo, una leve inquietud sobre su propio poder de concentración había forzado una nota de cautela en sus tácticas. Mientras consideraba la formación y los movimientos del enemigo, Reinhard murmuró para sí mismo: «Una formación tan profunda y con tan pocas naves… Veo que Merkatz no ha perdido nada de su habilidad».

 A Willibald Joachim von Merkatz no le gustaban las tácticas sorprendentes. Estable, minucioso e indefectiblemente racional: este era el consenso en los libros de texto sobre su enfoque de la estrategia militar. En sus últimos años, Reinhard von Lohengramm y Yang Wen-li lo eclipsaron con su brillantez deslumbrante, pero eso es precisamente lo que lo convirtió en el modelo que el oficial promedio de las generaciones posteriores se esforzaría por emular. Pocos se atrevieron a fijar su mirada en convertirse en el próximo Yang o Reinhard, y ninguno lo logró.

Los bombardeos llameantes de fuego de cañón se fusionaron en bandas de luz terrible que dispersaron partículas orgánicas e inorgánicas a través del vacío, retorciéndose en vastas nubes que eran en sí mismas como seres vivos malévolos.

 Las fuerzas de Iserlohn lucharon valientemente, pero estaban tan superadas en número que no estaba claro cuánto tiempo podrían durar.

 “¿Cómo se supone que vamos a volar este crucero con solo cincuenta y dos hombres? ¿Cómo? ¿Alistamos forzosamente a las arañas también?”

“No sabes lo bien que lo tienes. Una vez fui parte de un grupo de ochenta hombres que tuvo que organizar un banquete para trescientos. Era para el segundo matrimonio de algún comandante, pero la novia se fugó con el hijo del novio. La recepción fue cancelada y nos quedamos con una montaña de comida”.

 “¿Oyeron eso, muchachos? Olvídad a las arañas, esta navie tiene una especie de híbrido de cerdo y buey a bordo. ¡Apuesto a que su estómago sube hasta la parte superior de su cráneo!”

 Incluso al borde del desastre, las tropas de Iserlohn continuaron intercambiando bromas e insultos, como había sido su práctica desde los días en que eran conocidos como la Flota de Yang. Como dijo Olivier Poplan, “Cada broma es una gota de sangre”.

 Cuando Julian era más joven, se consideraba parte de esta camaradería, pero después de la muerte de Yang, su gusto por el humor y la ironía prácticamente se desvanecieron, reemplazados por una dolorosa seriedad. Su sentido del humor dependía por completo de la presencia de un catalizador llamado Yang Wen-li.

 Además, la situación de Julian en ese momento era, en cierto sentido, opuesta a la del káiser. Reinhard, el conquistador histórico, se vio obligado a tener en cuenta el impacto de su estado físico en su condición mental; Julián, el líder rebelde, tuvo que tener cuidado para evitar que su estado mental interfiriera en exceso con su condición física.

 Los rayos de luz de la pantalla iluminaron el rostro de Julian con colores vivos. No había dormido en más de veinticuatro horas. Sus nervios habían estado tan alterados que, un tanto patéticamente, no había podido.

 Julian no sabía qué hacer. Las maniobras de la Armada Imperial no eran tan ágiles como esperaba. Su fuego de cañón era denso y sus formaciones amplias y profundas, pero ¿no había habido más dinamismo en las tácticas del Kaiser Reinhard antes? La lentitud, sin embargo, también significaba solidez, y Julian no pudo encontrar ninguna abertura para ejecutar trucos que incitaran a la flota imperial. Con su número mínimo, lo más importante para las fuerzas de Iserlohn era evitar ser arrastradas a una prolongada batalla de desgaste.

 “Las trampas tienen más éxito cuando puedes engañar al enemigo para que crea que sus predicciones eran correctas o que sus esperanzas se cumplieron”, le había dicho Yang una vez. “El dinero va encima del pozo”.

 Julian vio a Yang como el mejor psicólogo en la historia militar. Si esta evaluación fue demasiado generosa, “entre los mejores psicólogos” no lo era. Muchos de los almirantes temidos y famosos de Reinhard aparecieron en la carrera de Yang como enemigos derrotados con honor; la mayoría de las veces, habían sido víctimas de alguna trampa psicológica tendida por Yang. De hecho, el propio Reinhard lo había sido.

 El mariscal Wolfgang Mittermeier, comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial, era por naturaleza un maestro de las maniobras ultrarrápidas, pero también sabía cómo controlar el impulso de atacar para obtener una ventaja momentánea. Esto es lo que le permitió desatar una fuerza explosiva justo cuando era el momento adecuado. Sin embargo, lejos a estribor de Mittermeier, el «acto de dos zapatos buenos» de Wittenfeld (como lo llamó Attenborough) no pudo mantenerse por más tiempo. A las 23:30 del 30 de mayo, los Lanceros Negros que componían el ala derecha de la flota imperial comenzaron una feroz maniobra.

 Bajo el mando de Wittenfeld, se arquearon hacia el ala izquierda de las fuerzas de Iserlohn, trazando pálidos senderos plateados a través del vacío de tinta, descendiendo sobre ellos como un enorme y voraz ave de rapiña.

 “¡Enemigo acercándose!”

 El operador de las fuerzas de Iserlohn sonaba conmocionado. No era fácil mantenerse firme contra la pura amenaza y presión de la carga de los Lanceros Negros, sus naves se hacían más grandes en la pantalla por segundos. Miles de rayos de energía y misiles llovieron sobre los buques de Iserlohn, provocando un tumulto de explosiones; algunas vívidos, otras incoloras. Attenborough dio sus órdenes, y la flota de Iserlohn se enfrentó al asalto con una cortina de calor y luz propia.

 Flashes de luz. Bolas de fuego. Aullantes tormentas de energía.

 El fuego de los cañones de alta densidad dejó agujeros irregulares en las filas de los Lanceros Negros. Pero el daño a la flota de Iserlohn también fue grande. Y, a diferencia de la Armada Imperial, su capacidad para recuperarse numéricamente estaba severamente limitada.

 Cuando el intenso tiroteo amainó, las formaciones de Iserlohn eran escasas y desamparadas, e incluso el indomable Attenborough tuvo que ordenar a todos las naves bajo su mando que retrocedieran, aunque no sin un ruido de irritación.Un pensamiento inquietante pasó por su mente: ¿Era este el principio del fin? ¿Seguiría disminuyendo la flota de Iserlohn hasta que se desvaneciera por completo en el abismo cósmico?  

IV

“Los buques de Iserlohn parecen estar preparándose para retirarse hacia el corredor. Propongo que cortemos su retirada y luego los rodeemos y los destruyamos. ¿Tengo el permiso de Su Majestad para proceder?”

 La transmisión llegó de Wittenfeld a las 02:40 del 31 de mayo. Reinhard se levantó de un sueño superficial y, con la ayuda de su asistente Emil von Salle, se puso el uniforme. Habría preferido ducharse también, pero eso habría sido imprudente en su condición.

Empapado en fiebre, se arrastró desde sus habitaciones hasta el puente. La sensación le recordó su primera experiencia de baja gravedad en la escuela primaria. Una sensación de malestar que crecía lentamente, como estar borracho con licor barato, también se infiltró en su conciencia.

 Finalmente, el puente apareció ante él. Vio a sus oficiales de estado mayor enderezarse y saludar. Pero luego su visión se tambaleó y rápidamente se oscureció. A Reinhard le pareció que gritó, pero no lo registró en su oído.

 «¡Su Majestad!»

 El grito de Emil envió escalofríos por la columna vertebral de cada oficial adjunto al Cuartel General Imperial. Ante sus propios ojos, el joven conquistador invencible se había derrumbado en el suelo. Formalmente, Reinhard nunca había inclinado la cabeza ante nadie más que el káiser de la dinastía Goldenbaum; ahora, su melena dorada había sido forzada en un beso no deseado con el suelo del puente. Sus ojos estaban cerrados; la sangre que asomaba a través del blanco inorgánico de sus mejillas ardía con una luz carmesí enfermiza. El comodoro Kissling y el teniente comandante Rücke corrieron a su lado y lo levantaron del suelo entre los dos. Gritos de enojo y órdenes volaban de un lado a otro de la habitación, y los médicos y las enfermeras entraron corriendo mientras una tensión muy cercana al terror electrizaba el aire. El káiser inconsciente fue colocado en una camilla y llevado de regreso por donde había venido, con Kissling, Rücke y Emil a su lado.

 El rostro del alto almirante Mecklinger estaba algo pálido, pero parecía haber mantenido la compostura. Se volvió hacia un médico cercano.

 “Doctor”, dijo.

 “¿S-sí, señor?”

 “No crea que esta vez bastará con que alegue ‘causas desconocidas’. Determine qué aflige al Kaiser y administre el mejor tratamiento posible”.

 En privado, el médico agradeció que el caballeroso Mecklinger fuera el principal asesor del káiser en lugar de Wittenfeld. Pero su gratitud fue prematura, como se dio cuenta cuando Mecklinger extendió la mano y lo agarró por el cuello.

 Los ojos del «Artista-Almirante» parpadearon con una llama azul, ardiendo en el cero absoluto. “Comprenda, doctor, que su posición trae consigo ciertas responsabilidades. Si no puede ayudar al paciente, no es mejor que un médico de publo. Estará a la altura de mis expectativas, ¿no?

 Pálido como la muerte, el médico asintió y Mecklinger soltó el cuello del hombre. Él sonrió por un lado de su boca.

 “Mis disculpas, doctor. Parece que me sobreexcité un poco.”

 Sin palabras, el médico solo pudo frotar su garganta.

“El káiser está inconsciente.”

 El informe que llegó al mariscal Mittermeier estaba lleno de conmoción y miedo. El lobo del vendaval sintió que el aliento de bruja congelaba las paredes internas de su estómago y su corazón. Sus ojos grises, tan ricos en vitalidad, mostraban grietas heladas. Sin embargo, limitando su sorpresa a su propio cuerpo, se volvió hacia los oficiales de su estado mayor, cuyos rostros estaban descoloridos, y ofreció una fuerte reprimenda.

 “Tranquilícense. El káiser no ha abandonado nuestro plano mortal. Aquellos que pierdan la compostura hoy enfrentarán la ira de Su Majestad mañana”.

 Aunque Mittermeier era de complexión relativamente delgada, su presencia en momentos como este abrumaba incluso al más alto de sus oficiales. Se enderezaron sin darse cuenta de que lo habían hecho. El guerrero al que servían no tenía igual, no solo en la Armada Imperial, sino en toda la galaxia.

 “Más importante aún”, continuó Mittermeier, “esta información no debe llegar al enemigo. Quiero un cierre parcial de la red de comunicaciones. Reporten solo eso al cuartel general.”

            Mittermeier sabía que Mecklinger estaba a bordo de Brünhild y confiaba en él para que se ocupara de los asuntos necesarios para evitar disturbios en la sede. Esto podría significar desechar la posibilidad de la victoria en la batalla que ahora se desarrolla, pero dadas las circunstancias, solo podían aceptar ese hecho desagradable.

 ¿Estaba la historia de la dinastía Lohengramm destinada a terminar antes de que hubiera abarcado tres años completos? Esta horrible perspectiva se disparó de lado a través de las neuronas de Mittermeier. En la periferia de la conciencia del comandante aclamado como el mayor tesoro de la Armada Imperial, los gemelos conocidos como Terror y Desesperación lanzaron su abominable grito de parto.

 “Bueno, Reuentahl, ¿qué crees que debo hacer? No tenías derecho, dejándome a mí para que me ocupe de esto mientras miras desde Valhalla con un cuerno para beber en la mano.”

 La queja de Mittermeier a su amigo fallecido fue más que medio seria. Incluso con el pensamiento audaz y rápido del lobo del vendaval, esta situación sería difícil de controlar. Incluso se preguntó qué haría Oberstein si estuviera allí, prueba de cuán grave era su estado mental.

Y así, la Armada Imperial quedó atrapada en una trampa de su propia invención. Al cerrar parte de la red de comunicaciones y ordenar un estricto silencio de radio sobre el estado del káiser, impidieron que la flota de Iserlohn se enterara, pero al mismo tiempo cortaron eslabones vitales en su propia cadena de mando.

Mittermeier y Mecklinger habían establecido entre sí una especie de coordinación sin palabras. Funcionaba casi a la perfección, pero aquellos que no sabían de la enfermedad del káiser no podían disfrutar de sus beneficios. La cuestión de cuándo y cómo transmitir los hechos a Eisenach y Wittenfeld, aún al mando de las alas de la flota, planteó un nuevo desafío para Mecklinger y Streit.

 Wittenfeld era particularmente problemático. Había desatado una ola de violencia contra las fuerzas de Iserlohn, cargando más adelante que cualquier otra unidad imperial. Sin embargo, a las 05:15, su avance fue detenido por una formación de cañones constituida por el almirante Merkatz.

 El muro de fuego y luz ingeniosamente construido por Merkatz impidió la feroz carga de Wittenfeld. Esto no podía mantener a raya a los Lanceros Negros para siempre, pero le dio a Attenborough suficiente tiempo para reagrupar su flota, lo que hizo a las 06:00.

 En su buque insignia Königs Tiger, Wittenfeld pateó contra el suelo del puente con frustración. Luego se puso en contacto con Brünhild, el cuartel general móvil de la flota, para solicitar la movilización de fuerzas de reserva para un segundo ataque.

 Sin embargo, la respuesta del cuartel general le indicó que se abstuviera de agresiones peligrosas y retrocediera.

 «¡Tú, patán!» el comandante de pelo naranja gritó a la imagen de Mecklinger en la pantalla, agitando el puño. “Pon al káiser. ¡Pónlo, o yo mismo volaré a Brünhild en un transbordador para solicitárselo a Su Majestad en persona!”

 Hablaba bastante en serio, y el Artista-Almirante no pudo evitar un tsk interno de pura frustración.

 “Almirante Wittenfeld, soy el principal asesor del Cuartel General Imperial por nombramiento directo de Su Majestad. Emitir órdenes de movimiento en el campo de batalla para usted y los demás almirantes está dentro de la autoridad que me ha delegado el káiser. Si objeta mis instrucciones, podemos debatir el asunto en presencia de Su Majestad en una fecha posterior. Por ahora, sin embargo, se le han dado órdenes de retirarse y espero que las obedezca.”

 Mecklinger sintió que no tenía más remedio que expresar las cosas en esos términos, pero esto solo provocó una ira aún mayor en Wittenfeld. Furioso, Wittenfeld ofreció un contraargumento descortés y poco artístico.

 “¡Tú, canalla escupe-tonterías! ¿Desde cuándo tocas las melodías de Oberstein en ese piano tuyo?”

 “La canción de un chacal es más que suficiente para darle una serenata a un jabalí”, dijo Mecklinger, quien también era un consumado pianista.

 Mientras tanto, durante este intercambio severo pero poco constructivo entre el cuartel general y el ala derecha de la flota, el ala izquierda mantuvo su distancia de la flota de Iserlohn.

 Ignorando los apremios de los oficiales de su Estado Mayor, Eisenach pensó durante algún tiempo antes de finalmente levantar la mano izquierda y mover el pulgar hacia adelante y hacia atrás. Su jefe de personal, el almirante Griessenbeck, interpretó la orden sin palabras e hizo que la flota de Eisenach comenzara una retirada rápida y temporal de la lucha cuerpo a cuerpo en el frente. Cuando los buques de Iserlohn los persiguieron, la flota de Eisenach los rechazó con tres rondas de fuego de cañón concentrado y luego volvió a la formación con perfecta precisión. Con esto, Eisenach había posicionado la flota para responder de inmediato a cualquier orden del káiser, cualquiera que fuera. Pero el almirante silencioso tendría que esperar un tiempo sorprendentemente largo antes de recibir tales órdenes.

         V

09.20, 31 de mayo.

 La batalla de Shiva, habiendo llegado a un peculiar callejón sin salida, parecía, por así decirlo, suspendida en un lento remanso de tiempo. Rugían los cañones, disparando tiros que convertían los buques en bolas de fuego, y se producían más y más muertos, pero todo con una extraña falta de dinamismo. Era como si a las energías de la vida y la destrucción de alguna manera les faltara una combustión completa.

 En la retaguardia de las fuerzas de la Armada Imperial había una unidad que aún estaba completamente ilesa: la flota comandada por Neidhart Müller, «Muro de Hierro», conocido por mantener la cabeza en una crisis. Al no haber recibido órdenes del káiser para enfrentarse al enemigo, Müller solo podía sentarse en el puente de su buque insignia Parzival y observar los enjambres de luces que parpadeaban en la pantalla.

 “Almirante Müller, no vinimos a este campo de batalla a almorzar. Mis hombres están ansiosos por entrar en la refriega y darles a los republicanos a probar nuestro cañón”.

 El irascible joven oficial de Estado Mayor estaba casi al borde de la ebullición. Müller levantó una mano ligeramente para contenerlo.

 “No podemos simplemente actuar sin órdenes de Su Majestad”, dijo Müller. “No tenemos más remedio que esperar las instrucciones del cuartel general”.

 Dicho esto, Müller reconoció lo peculiar que era que tales órdenes aún no se hubieran recibido. Una sombra de confusión extendió sus diminutas alas en sus ojos color arena. El káiser que Müller conocía ya le habría ordenado dar la vuelta y atacar al enemigo por la retaguardia, o al menos por el flanco, ¿no es así? Dada la gran diferencia en números, tal táctica habría sido más que factible. Aún así, tal como estaban las cosas, tanto Müller, como Eisenach, solo podían esperar.

 Las interrupciones y discontinuidades estaban afectando la coordinación de la Armada Imperial en un grado que iba mucho más allá de lo sutil, y esto le dio a la flota de Iserlohn un respiro que nunca debería haber tenido.

 Los descontentos oficiales de estado mayor de Müller se sentaron para otro «almuerzo», mientras que en el campamento de Iserlohn, una bola de confianza con ojos verdes que brillaban como la luz del sol danzante estaba acoplando su espartano monoplaza en el buque insignia de la flota Ulysses. Saltó de la cabina, dio algunas instrucciones apresuradas a los mecánicos que corrían para dar servicio a la nave, luego tomó un auricular de comunicaciones de la pared y llamó al puente.

 «¿Julian? Tengo noticias que creo que deberías escuchar.”

 «¿Qué sucede, comandante Poplan?»

 “Recibí una transmisión extraña ahí fuera. Esperaba informar y tomar una decisión sobre qué hacer”.

 «Bueno, si estás dispuesto a compartirlo», bromeó Julian, pero momentos después su expresión juvenil se había vuelto agudamente tensa. La comunicación confusa entre enemigos y aliados le había proporcionado a Poplan una pieza de inteligencia: la única e impactante frase, «la enfermedad del Kaiser».

¿Había sucumbido el káiser a alguna enfermedad? ¿Se perderían el deslumbrante impulso y la vitalidad de Reinhard von Lohengramm, sus extravagantes logros en el campo de batalla sin paralelo en la historia de la guerra, por una mera enfermedad? Julián no podía creerlo. Tampoco quería. Sintió algo parecido a la furiosa sensación de injusticia que se había apoderado de él cuando Yang Wen-li fue asesinado por terroristas. Reinhard, pensó, no era el tipo de persona que debería ser derribada por una enfermedad.

 Pero no debía apresurarse a sacar conclusiones. Incluso si Reinhard se había acostado en su lecho de enfermo, no era necesariamente terminal. Puede que no fuera más que un resfriado. Yang Wen-li siempre había dicho: “Si muero, será por exceso de trabajo. Grábalo en mi lápida, Julián: ‘Aquí yace un desafortunado trabajador asesinado por su trabajo’”. Luego se alejaba para tomar una siesta. El Kaiser Reinhard tenía una docena de veces la diligencia de Yang, y su diccionario médico probablemente carecía incluso de una entrada para «hacerse el enfermo».

 Julian llamó a sus oficiales de estado mayor al puente. Merkatz y Attenborough ya habían llegado a Ulysses en lanzadera, una situación provocada por la interrupción de las comunicaciones y el peculiar atolladero en el que se habían convertido las líneas de batalla.

 Cuando Poplan compartió sus noticias, un silencio cayó sobre el grupo reunido. Esto fue roto por Walter von Schenkopp, quien hizo una propuesta audaz: que Iserlohn enviara soldados al buque insignia imperial Brünhilde y matara al káiser.

 “Fue una gran pena que permitiéramos que el mariscal Reuentahl escapara con vida durante la batalla de Iserlohn hace tres años. Si pudiéramos tomar la cabeza del mismísimo Kaiser Reinhard, eso nos pondría bien en el camino de la solvencia*”.

Ndt: en el original, that would put us well into the black again. To be in the black, significa literalmente ser solvente, tener beneficios. No estar en números rojos. No puedo traducir esto mejor.

El tono de Schenkopp dio la impresión de un hombre discutiendo sobre la recolección de manzanas en una granja.

 Si el Kaiser estaba confinado en su lecho de enfermo, debería ser más que posible confundir a la Armada Imperial. Si, durante esa confusión, pudieran acercarse lo suficiente a Brünhilde, los imperiales se resistirían a atacarlos por temor a dañar a Reinhard. Sería más una apuesta que una estratagema, pero si dejan pasar esta oportunidad, es posible que nunca tuvieran otra.

 El corazón de Julian se contrajo mientras vacilaba. Finalmente se dirigió a un hombre más de cuarenta años mayor que él.

«Almirante Merkatz, ¿qué opina?» preguntó.

 El almirante, una vez aclamado como un pilar de la Armada Imperial, pensó seriamente en el asunto. Finalmente, con voz tranquila y analítica, ofreció su conclusión.

 “Si simplemente seguimos luchando como hasta ahora, lo más probable es que podamos evitar perder esta batalla. Los movimientos de la Armada Imperial son inusualmente lentos. Cuando retrocedemos, parece que no nos persiguen. Sin embargo, si sobrevivimos a esta batalla y regresamos a Iserlohn, nuestras fuerzas disminuirán más que nunca, por lo que nuestra próxima batalla será mucho más sombría”.

 Merkatz cerró la boca, sin tener más que decir. Schenkopp asintió vigorosamente y aplaudió.

«Está decidido, entonces», dijo. Abordamos a la hermose Brünhilde y reclamamos la cabeza del káiser.”

“¡Muere, káiser!” corearon varios de los jóvenes oficiales del Estado Mayor.

 “Entonces yo también voy”, dijo Julián.

 Schenkopp levantó las cejas. «Un momento. Estamos hablando de trabajo manual. El comandante en jefe de toda la flota no debería meterse en la oportunidad de que nosotros, los trabajadores, ganemos horas extras. Tome una hoja del libro de Yang: bájate la boina y toma una siesta en la silla del comandante mientras lo manejamos «.

Julian ignoró la broma. “O voy yo también, o deniego el permiso para toda la operación. Y mi objetivo es negociar con el Kaiser Reinhard, no asesinarlo. No lo malinterpretes.”

 Schenkopp pensó en silencio durante unos segundos, todavía sonriendo irónicamente. Luego cedió a la insistencia de su joven comandante.

 “Está bien, Julián. Quienquiera que llegue primero al káiser puede hacer lo que quiera con él: iniciar una conversación cortés o bajar un hacha sobre su cabeza y convertir esa melena dorada en un gran rubí.”

 «Otra cosa», dijo Julián. “Tengo toda la intención de volver con vida, pero la Armada Imperial puede tener sus propias ideas al respecto. Si tragandome…” Sus ojos se encontraron con los de un joven revolucionario. “… Designo al Vicealmirante Attenborough como el próximo comandante del Ejército Revolucionario. Por supuesto, esto significa que tendrá que quedarse atrás en Ulysses, almirante. Cuidala bien.»

 El sorprendido Attenborough protestó, pero él mismo le había otorgado a Julian el poder de dar tales órdenes. Al final, no tuvo más remedio que aceptarlas.

 La perspectiva del combate cuerpo a cuerpo tenía al regimiento de Rosen Ritter como un volcán al borde de la erupción. Julian, Poplan, Mashengo y varios otros se unieron a ellos en la sala de preparación. Mientras todos se ponían la armadura, uno de los miembros del regimiento levantó la voz.

 “Este es el escenario más grande en el que jamás tocaremos, almirante. Dejemos una montaña de cadáveres y un río de sangre del que hablarán por generaciones”.

 Schenkopp sonrió, alisándose el cabello con una mano. Esta sonrisa, como invencibilidad cristalizada, era lo más tranquilizador que podía ofrecer a su regimiento.

 “No, un cadáver será suficiente”, dijo. “Mientras sea el de Reinhard von Lohengramm. Eso lo convertiría en el cadáver más bello y valioso de la galaxia, por supuesto…»

 La mirada de Schenkopp se desplazó hacia una chica solitaria, de unos diecisiete años, con un traje de piloto y su casco de vuelo bajo el brazo. Con el cabello del color del té ligeramente reposado y los ojos vivaces de color violeta, ella realmente causó una impresión sorprendente. Ignorando varios silbidos superpuestos de admiración y curiosidad, Katerose von Kreutzer se acercó al joven de cabello rubio al que venía a ver y lo miró directamente a los ojos marrón oscuro.

 “Ten cuidado, Julián. Siempre eres el razonable, pero a veces puedes tropezar contigo mismo. Es por eso que todos te cuidan”.

 «Aun así, no estás tratando de detenerme».

 «Por supuesto que no. ¿Qué clase de hombre dejaría que una mujer le impidiera hacer algo así? ¿Cómo podría proteger a su familia si lo peor llegara a pasar?”

 Karin apretó los labios con fuerza, visiblemente irritada porque sus poderes de expresión eran insuficientes en ese momento.

 “Mantente cerca de Walter von Schenkopp. Mi madre dijo que mientras él tenga los pies en la tierra, o en el suelo, no hay mejor hombre con quien puedas contar”.

 Los ojos de Karin se encontraron con los de Schenkopp. El decimotercer jefe del regimiento Rosen Ritter miró con interés a la chica que había heredado sus genes y luego sonrió.

 «No puedo decir que no cuando una mujer hermosa hace la pregunta, ¿eh?» le dijo a Julián, dándole una palmada en el hombro. Luego volvió a sonreír a su hija. «Karin, también tengo una petición para ti, si no te importa».

 Pronunció el nombre que ella prefería usar casualmente, pero era la primera vez que lo usaba. Incapaz de reunir ni una milésima parte de la compostura de su padre, el rostro y la voz de Karin se tensaron y todo su cuerpo se puso tenso. «¿Y qué podría ser?» preguntó ella.

 “Ten tu gran romance, faltaría más”, dijo. “Pero espera hasta que tengas veinte años para tener hijos. No tengo ningún interés en convertirme en abuelo mientras todavía tenga treinta y tantos”.

 Los hombres armados que los rodeaban se rieron a carcajadas cuando Julian y Karin se sonrojaron juntos.

 CAPÍTULO 8. BRÜNHILDE TIENE SED DE SANGRE

         I

ESE DÍA, 1 DE JUNIO DE 801 EE, año 3 NCI, marcaba precisamente un año desde el asesinato de Yang Wen-li. En el sentido de que todos los días del año es el aniversario de la muerte de alguien, esto no fue más que una coincidencia, pero seguramente tuvo un profundo efecto emocional en los líderes de ambas fuerzas que actualmente luchan en la Región Estelar de Shiva.

 No mucho después de la medianoche, el alto almirante Mecklinger, en su calidad de asesor principal del Cuartel General Imperial, hizo que el mariscal Mittermeier y el alto almirante Müller fueran llevados al buque insignia de la flota Brünhild. Tal como lo habían descubierto las fuerzas de Iserlohn, el atolladero inusual de esta batalla hizo posible que los comandantes clave se reunieran de esta manera, aunque aun así, Wittenfeld y Eisenach no podían abandonar las alas izquierda y derecha. Müller, sin embargo, estaba al mando de la retaguardia y aún no se había unido a la batalla propiamente dicha, mientras que Mittermeier era el único mariscal imperial que sirvió en combate real.

 “Enfermedad del colágeno fulminante variable”. Era la primera vez que el nombre de la enfermedad del káiser se revelaba a los líderes militares imperiales. Su sonido ominoso dejó a Mittermeier, Müller y Mecklinger sin palabras, intercambiando miradas entre ellos. Cada hombre vio lo que él mismo sentía reflejado en los rostros de sus colegas: una inquietud que estaba demasiado cerca del terror.

 “¿Qué significa ‘variable’, específicamente? Comencemos con eso”.

 Mittermeier bajó la voz sin darse cuenta mientras hablaba con el médico. Sabía que una explicación no cambiaría nada, pero al menos quería entender cuál era la condición de Reinhard y cómo podría tratarse. Su voz temblaba de emoción al pensar en el káiser abatido por la enfermedad justo cuando entraba en su época de mayor florecimiento, con una nueva esposa y un hijo a su lado.

 La respuesta del médico fue el polo opuesto de la claridad. Después de interrogarlo exhaustivamente, los almirantes establecieron que Reinhard padecía una enfermedad del tejido conectivo, una rara que no se había visto antes; que los repetidos episodios de fiebre lo estaban desgastando gradualmente; incluso el nombre de la condición era tentativo; y, por supuesto, que aún no se había establecido ningún régimen de tratamiento. En resumen, el intercambio no alivió ni un miligramo de su inquietud.

 «Seguramente no querrás decir que la enfermedad es intratable».

 Combinado con el brillo en los ojos de Mittermeier y Müller, la voz tranquila de Mecklinger era tan amenazante que las funciones cardiopulmonares del médico fallaron.

 «No lo se. Sin más investigación…”

 «¡¿Investigación?!» gritó Müller. A pesar de su famosa genialidad de carácter, incluso él podía perder los estribos. Dio un paso adelante, sus ojos marrones claros ardían. El médico se encogió y retrocedió dos pasos.

 “Müller, no.” El lobo del vendaval contuvo al Muro de Hierro, tomándolo por un brazo. Por naturaleza, Mittermeier era el más volátil, pero debido a que su colega más joven había estallado primero, se vio obligado a ser la voz de la razón.

 Entonces, desde detrás del biombo que protegía su lecho de enfermo de miradas indiscretas, se escuchó la voz del káiser.

 “No culpen a los médicos. No he sido un paciente modelo, y estoy seguro de que encontraban frustrante tratarme”.

 Los almirantes rodearon la pantalla y vieron a Reinhard sentado en la cama con una bata médica que Emil von Salle le había ayudado a ponerse sobre los hombros. Volvió su mirada azul hielo hacia sus oficiales de confianza.

 “Si los médicos fueran todopoderosos, nadie moriría de ninguna enfermedad. Para empezar, no esperaba más de ellos que esto. No los culpeis.”

 Sus palabras fueron menos cáusticas que simplemente crueles, pero él no era consciente de ello. Su mente estaba en cosas más importantes que las faltas de los médicos. Los varios segundos de silencio que siguieron agobiaron los nervios de los reunidos en la sala con la mitad del peso de la eternidad.

 “¿Cuánto más viviré?”

 Ninguna pregunta podría haber sido más grave. El médico quedó atrapado en la intensa mirada del káiser, así como en los ojos de los almirantes, que ya ni siquiera parecían respirar. Bajó la cabeza, incapaz de responder.

 «¿Ni siquiera puedes decirme eso?»

Esta vez, había una clara malicia en la voz del káiser, pero no dedicó otra mirada al doctor, cuyo terror y asombro habían empujado su cuello hacia abajo hasta que se postró ante el káiser. Por un momento, el káiser había dejado las circunstancias a las que se enfrentaba su flota, junto con las miradas silenciosas de los oficiales de su Estado Mayor, fuera de su conciencia.

 Reinhard no temía a la muerte, pero la perspectiva de morir en su lecho de enfermo en lugar de en el campo de batalla fue una sorpresa para él, con una resonancia emocional parecida a la decepción. A diferencia de Rudolf von Goldenbaum, Reinhard nunca había deseado vivir para siempre. Todavía tenía veinticinco años, apenas una cuarta parte del promedio de vida médica, pero ya se había enfrentado a la muerte muchas veces. La idea de pudrirse, inerte, le repugnaba, pero nunca había estado acompañada de un miedo realista; siempre había habido demasiadas barreras para eso.

 Despidió al médico inútil, le dio a Mittermeier autoridad temporal sobre la flota y decidió dormir por un tiempo. Mantener sus tensas líneas de pensamiento había sido enormemente agotador para él físicamente.

 No habían pasado siquiera cinco minutos cuando, llegó un informe desde el puente.

 “El enemigo ha comenzado a actuar de manera inusual. Parecen estar preparándose para huir en dirección al Corredor Iserlohn. Solicito órdenes.”

 Mittermeier suspiró con frustración y se pasó la mano por el cabello color miel, luchando contra las ganas de gritar ¡Ahora no es el momento!

 “Si quieren irse a casa, déjenlos”.

 Sería un golpe inesperado de buena fortuna, estamos ocupados con otras cosas, comenzó a decir, pero luego lo pensó mejor. Si la Armada Imperial no mostraba al menos alguna señal de vida, el bando de Iserlohn podría sospechar algo.

 «Espera», dijo. “Wittenfeld todavía tiene hambre de combate. Que lo busque. No queremos que termine la batalla insatisfecho”.

 Mittermeier no pretendía señalar a Wittenfeld ni mostrarle falta de respeto. Todos tenían sus propias responsabilidades, y todos tenían sus puestos apropiados. No podían dejar que el enemigo simplemente se les escapara, por lo que no había nada de malo en permitir que el comandante, que nunca se cansaba de la batalla, los hostigara.

 Cuando Wittenfeld recibió estas órdenes, despertó rápidamente a sus subordinados, que también estaban cansados ​​de su autocontrol forzado, y estableció un rumbo que los llevaría en el sentido de las agujas del reloj. La velocidad del avance de su flota y la habilidad con la que cortó la retirada del enemigo hacia el Corredor Iserlohn fueron, como de costumbre, extraordinarias. Si Julian realmente hubiera estado planeando retroceder a Iserlohn, los Lanceros Negros habrían destruido la flota por completo.

 “La enfermedad del Kaiser debe ser grave”, dijo.

 La reacción de la Armada Imperial no le permitió a Julian otra interpretación. Los principales comandantes del campo de batalla del imperio eran hombres de habilidades excepcionales y, sin embargo, su reacción había estado completamente dentro de los límites de lo que el propio Julian había esperado. Este no habría sido el caso a menos que la situación en el lado imperial fuera anormalmente grave.

 A medida que crecía su certeza, la sombra melancólica proyectada sobre su corazón se oscurecía. Había perdido a Yang Wen-li hacía exactamente un año; ¡Qué atenuado sería el brillo de la galaxia si este año viera desaparecer a Reinhard von Lohengramm más allá del horizonte de la historia!

 Pero tal vez eso sería lo mejor. La temporada de confusión pasaría, y con ella la necesidad del héroe, el genio. La acomodación, la cooperación y el orden llegarían a ser apreciados por encima de la feroz individualidad. “Mejor la sabiduría de la multitud que la del genio”, como había dicho Yang Wen-li. Y también estaban las palabras del Kaiser Reinhard: “La paz significa una era de tan buena fortuna que incluso la incompetencia no es un vicio”.

 Pero antes de que llegara esa edad, Julian tenía que reunirse personalmente con Reinhard. Si la enfermedad del káiser era grave, había cosas que debían discutir antes de que su energía vital y su razón se agotaran. Deben construir el tipo de marco para la coexistencia y el despertar cultural que no se había permitido durante la dinastía Goldenbaum, y garantizar que la paz y la unidad no se agrien en el aislamiento, la justicia propia y el estancamiento, o, si esto fuera inevitable, al menos. combinar su sabiduría para retrasarlo el mayor tiempo posible. Con Reinhard como socio negociador, pensó Julian, todo esto podría ser posible. Y quería tener la oportunidad de saber si estaba en lo correcto.

Se vio un cambio repentino en los movimientos de la antigua flota de la alianza. No mucho después de la 01:00, detuvo su avance, incluso dejó de interceptar naves enemigas, y comenzó a moverse hacia el Corredor Iserlohn. Merkatz y Attenborough habían unido su creatividad para idear una maniobra finamente elaborada que atrajo a la línea del frente de Wittenfeld, interrumpiendo la formación de sus fuerzas. La situación se intensificó por minutos, y los Lanceros Negros comenzaron un enfrentamiento sin sentido con las naves autónomas de Iserlohn. Terminó con la autodestrucción de las naves a las 01:40, dejando a los Black Lancers en desorden.

 «¡Maldición! ¿Cómo pude dejar que me engañaran así?”

 El arrepentimiento brilló en los ojos grises de Mittermeier cuando leyó el informe. A pesar de su justificado renombre, la enfermedad de Reinhard lo había afectado tanto que no había prestado suficiente atención a los engaños de la flota de Iserlohn. Había sido atraído por su señuelo, y mordido el anzuelo, línea y plomo, y todo lo que había logrado hacer era reducir la formación que rodeaba a Brünhilde.

 Luego vino el susto. Brünhilde de repente dio un giro rápido. Los rayos se dispararon salvajemente desde un puñado de buques de Iserlohn que habían logrado deslizarse a través de las defensas de primera línea del Imperio durante la confusión. El campo de neutralización de energía que protegía la piel clara de Brünhilde se encendió con una luminiscencia deslumbrante. Los buques imperiales que acompañaban a esta reina blanca se prepararon para devolver el fuego, pero luego vacilaron. La idea de que un rayo o un misil se extraviara y golpeara a Brünhild en lugar de al enemigo fue suficiente para que detuvieran el fuego.

 La nave de asalto Istria aprovechó la apertura. Desafiando una pared de proyectiles U-238 de la propia Brünhilde, se estrelló contra la parte inferior del buque insignia imperial. Cuando los temblores sordos se calmaron, poderosos electroimanes sujetaron al Istria contra el casco de Brünhilde, y los agentes oxidantes cáusticos habían abierto agujeros en las dos paredes que separaban las naves.

 Habían pasado seis años desde que Brünhild fue construido y puesto en servicio como el buque insignia de Reinhard, pero esta era la primera vez que el enemigo estropeaba la piel clara de la hermosa doncella.

 Eran las 01.55.

         II

Para la Armada Imperial, el impacto físico de este evento palideció en comparación con el psicológico. Habían permitido que soldados enemigos abordaran la nave insignia de la flota y se infiltraran en el propio Cuartel General Imperial. Sin embargo, después de un momento de aturdido arrepentimiento, las fuerzas imperiales explotaron con furia, jurando que ni uno solo de estos rebeldes sin ley abandonaría el campo de batalla con vida.

 En medio de sirenas a todo volumen, la tripulación de Brünhilde se armó para el combate cuerpo a cuerpo, tomando hachas de guerra de cristal de carbono y rifles de haz de iones. Algunos incluso atravesaron el puente con cañones de mano hasta que llamaron la atención del capitán de Brünhild, el comodoro Seidlitz.

 «¡Idiotas!» rugió. “Esta es la nave insignia. ¡No se deben usar armas pesadas!”

 Luego se dirigió a su segundo al mando, también a cargo de la defensa, el comandante Matthäfer, y le ordenó repeler a los intrusos.

 Cierta confusión era evidente en la cadena de mando imperial en ese punto. Esto se debió a la superposición de la estructura organizativa entre Brünhilde como buque de guerra y sede del Cuartel General Imperial. Durante un período corto pero crucial, se debatió sobre si el combate dentro de Brünhild debería ser comandado por el cuartel general o por la propia estructura de mando del barco. Mirando los monitores internos, Müller notó a Julian Mintz entre los intrépidos intrusos. Jadeó en estado de shock. ¿El joven comandante del Ejército Revolucionario de Iserlohn se había hecho parte del grupo de abordaje? Müller rápidamente le transmitió esto a Mittermeier, quien iba a apresurarse para tomar medidas. Pero, justo cuando estaba a punto de salir de la habitación…

 «¡Esperad!»

 La feroz advertencia de los labios finamente forjados del káiser congeló a Mittermeier y Müller donde estaban. Incluso desde su lecho de enfermo, la intensidad de Reinhard podría abrumar a estos consumados militares.

 “Ninguno de los dos debe intervenir. Dejad las cosas como están.”

 “Mein Kaiser, si se me permite, no hay duda de que este asalto es un atentado contra la persona de Su Majestad. El almirante Müller ha confirmado que el comandante del ejército de Iserlohn se encuentra entre los intrusos. No podemos simplemente ignorarlos”.

 Pero el Kaiser solo sacudió su cabeza de cabello dorado una fracción.

“Cualquier hombre digno de heredar el manto de Yang Wen-li tendrá un coraje notable para mostrar, incluso si su sabiduría no coincide con la de su predecesor. ¿Cual era su nombre?»

 «Julian Mintz, Majestad», dijo Müller.

 «Si este Mintz puede vencer la resistencia de mis soldados y alcanzarme, sería justo reconocer su valor y aceptar sus demandas en pie de igualdad».

 “Mein Kaiser, en ese caso…”

 “Si, por otro lado, Mintz no puede llegar hasta aquí sin confiar en la misericordia del autócrata o la ayuda de sus ministros, no tendrá derecho a exigir nada. Nada comenzará hasta que él se muestre en mi presencia”.

 Reinhard cerró los ojos y la boca, aparentemente exhausto. Su rostro de porcelana blanca estaba teñido de azul, como el alabastro a la luz de las estrellas. No disminuía su belleza en lo más mínimo; solo revelaba su falta de vitalidad.

 Mittermeier y Müller intercambiaron una mirada muda. Mecklinger dejó escapar un pequeño suspiro. La posición del káiser les parecía autoindulgente. Si deseaba conocer a Mintz, ¿qué necesidad había de derramar sangre primero?

 «¿Qué deberíamos hacer, mariscal Mittermeier?»

 “Bueno, almirante Mecklinger, no veo más remedio que obedecer las órdenes de Su Majestad. Seguimos siendo, después de todo, sus súbditos”.

 “Pero eso puede significar derramar sangre innecesaria en las próximas horas”.

 “Solo podemos rezar para que el conocido republicano del almirante Müller llegue al káiser lo suficientemente pronto como para evitar eso. Por inusuales que sean las circunstancias que rodean esta reunión, si se lleva a cabo, podría eliminar la necesidad de derramar sangre nunca más «.

 Si eso fuera así, la violencia que la había precedido tendría al menos algún significado. El derramamiento de sangre era una tragedia, pero, aparentemente, inevitable: solo la sangre había podido eliminar el veneno y el pus que se habían acumulado durante los cinco siglos de gobierno Goldenbaum.

 Quizá, pensó Mittermeier de repente, el kaiser exigía sangre como prueba de que los republicanos realmente valoraban lo que buscaban. Si es así, seguramente no aceptaría menos ferocidad de espíritu de la que siempre había mostrado.

 Se oyó otra pequeña explosión y los guardias se marcharon a toda prisa. Tal vez una multitud de soldados enemigos derribaría la puerta de la habitación del enfermo de Reinhard y entraría a la fuerza. Si eso sucediera, Mittermeier haría todo lo necesario para proteger al káiser, incluso usando su propio cuerpo como escudo si llegara a eso. No había olvidado las palabras de su viejo amigo Oskar von Reuentahl el año anterior: Cuida al káiser.

No mucho después de darse cuenta de que había sido víctima del cruel engaño de la flota de Iserlohn, un operador le informó a Wittenfeld que la nave del káiser estaba bajo amenaza. Que reuniera a los Lanceros Negros y se diera la vuelta para ayudar al káiser sin la menor vacilación es testimonio tanto de su indomable espíritu de lucha como de su lealtad.

 Wittenfeld ordenó una andanada de cañonazos para ahuyentar a los lobos insolentes que merodeaban alrededor de Brünhilde, pero ante eso el operador del Königs Tiger palideció.

 “Señor, no puedo disparar. Brünhilde podría resultar dañada.”

 “Esos astutos—”

 Wittenfeld rechinó los dientes. Con el cabello anaranjado desordenado, miró fijamente a la pantalla con un asesinato sangriento en sus ojos. Un hombre corriente se habría acurrucado en el suelo desesperado, pero no Wittenfeld. En lugar de derrumbarse, tomó una decisión de terrible importancia.

 «Bien. Si es así, al menos podemos aplastar al resto de ese ejército de traidores. Asegurémonos de que incluso si esos republicanos salen triunfantes de Brünhilde, no tendrán un hogar al que regresar”.

 La inacción era lo único que Wittenfeld no podía soportar. Rugiendo a todo pulmón, ordenó a los Lanceros Negros que volvieran a la refriega. Blandían espadas de ira y odio mientras descendían sobre los buques de Iserlohn.

 A las 02:10, la táctica y la estrategia ya se habían vuelto irrelevantes. “Mátalos a todos” no era una directiva operativa sino, para decirlo sin rodeos, avivar las llamas. Incluso los miembros de los Lanceros Negros que se habían unido recientemente, tras la desaparición de la Flota de Fahrenheit, obedecieron de buena gana. Si Yang Wen-li hubiera estado vivo, podría haber asentido para sí mismo ante esta evidencia de cuán poderosamente el Kaiser Reinhard había capturado los corazones de sus tropas.

 La flota de Eisenach en el ala izquierda vio la carrera salvaje de los Lanceros Negros, pero no intentó unirse a ellos. Las órdenes sin palabras de Eisenach fueron, quizás, incluso más crueles que las de Wittenfeld. La flota de Eisenach se desplegó a lo largo de un arco desde las seis hasta las nueve, vista desde el lado imperial, preparándose para recompensar a cualquier nave de Iserlohn que hubiera huido de los Lanceros Negros con fuego de cañón concentrado desde el flanco. No entraron en el campo de batalla, por temor a que la lucha se convirtiera en un combate cuerpo a cuerpo, lo que en realidad podría haber dado ventaja a las fuerzas de Iserlohn.

 Así, Wittenfeld quedó libre de todas las restricciones sobre el asalto vengativo. Los Lanceros Negros cargaron contra la flota de Iserlohn y, a pesar del gran daño que sufrieron por el fuego de cañón concentrado de Merkatz y Attenborough, rompieron sus líneas defensivas por la fuerza bruta. En ese momento, la flota de Iserlohn ya carecía de los números para resistir este feroz asalto. Al ver el peligro, Merkatz ordenó la retirada. Y ese fue el momento en que una masa de luz abrió el casco de su nave insignia Hyperion.

 Una enorme lanza de energía atravesó el campo de neutralización de energía y agrietó el casco. Las grietas se extendieron y ensancharon en todas direcciones, arrojando columnas de calor y luz tanto hacia adentro como hacia afuera.

 Un vendaval barrió la nave.

         III

El fuego, el viento y el humo corrieron a través de los pasillos de Hyperion a gran velocidad, desgarrando las paredes y arrebatando soldados y equipo en una tempestad enloquecida. Una serie de explosiones más pequeñas (secundarias, terciarias, cuaternarias) estallaron a lo largo de los conductos de cableado. Hiperión fue presa de fiebre y convulsiones de fatal intensidad.

 Willibald Joachim von Merkatz yacía medio enterrado bajo los escombros que habían caído desde arriba. Tres de sus costillas estaban rotas y una le había perforado el bazo y el diafragma. La herida era terminal.

 «¡Su excelencia! ¡Almirante Merkatz!”

 Bernhard von Schneider nadó tenazmente a través de la pesadilla de humo, llamas y cadáveres hasta el lado de Merkatz. Schneider tenía costillas fracturadas en el lado derecho y el ligamento del tobillo derecho estaba desgarrado, pero el dolor de estas lesiones ni siquiera entró en su conciencia mientras arrastraba al comandante que amaba y respetaba de debajo de la montaña de escombros.

 Merkatz todavía estaba vivo, e incluso consciente, aunque su tiempo en el aterrizaje final antes del olvido sería breve. Con cierta dificultad, el experimentado general se sentó en un suelo ahora sucio de sangre, polvo, aceite y grasa, miró a su fiel lugarteniente a los ojos y habló con perfecta calma.

 «¿Julian y los demás entraron en Brünhilde

 “Parece que tuvieron éxito. Pero, Su Excelencia, debemos prepararnos para escapar de este…”

 “¿Tuvieron éxito? Entonces puedo irme sin remordimientos”.

 «¡Excelencia!»

 Merkatz levantó ligeramente una mano para calmar las emociones furiosas del joven. En su rostro arrugado y manchado de sangre, había algo parecido a la satisfacción.

 “¡Caigo en batalla con el Kaiser Reinhard! No podría pedir nada más en la muerte, no debes tratar de detenerme. Es posible que una oportunidad como esta nunca vuelva a presentarse”.

Schneider se quedó sin habla. Sabía que su amado oficial al mando había estado buscando la colina proverbial para morir desde su derrota en la guerra Lippstadt. Él lo sabía, pero siempre había esperado que Merkatz, sin embargo, viviera todo el tiempo que le correspondía.

 “Perdóneme, Excelencia. Espero no haber sido una carga para ti.”

 “Vamos, no fue una vida tan mala. Tuve la oportunidad de probar mi, ¿como era la frase?, locura y capricho contra el propio káiser. Has sufrido mucho por mí, pero ahora eres libre…”

 Merkatz tenía sesenta y tres años. Tenía más del doble de años de experiencia en el ejército que Reinhard y Yang juntos. Pero esto también estaba ahora en el pasado, y respiró por última vez con Schneider a su lado. El último gran almirante de la dinastía Goldenbaum había terminado con su vida como miembro del Ejército Revolucionario.

Cuando la noticia de la muerte de Merkatz llegó a Dusty Attenborough, el vicealmirante se quitó la boina negra y ofreció una breve y silenciosa oración. Merkatz había muerto en la misma fecha que Yang Wen-li, quien lo había recibido como un invitado de honor. Attenborough solo podía esperar que se encontraran en el más allá y discutieran de historia y las tácticas militares mientras bebían.

  Haciendo un poco de esfuerzo, Attenborough volvió a ponerse la boina en la cabeza. Miró hacia la pantalla y notó que una joven piloto observaba el sufrimiento de Brünhilde.

  “¿Preocupada, cabo Kreutzer?”

  No especificó por qué podría estar preocupada, ya que no menos de tres personas estrechamente relacionadas con ella estaban en el grupo de abordaje:

Poplan, su superior y maestro en el arte del combate de combate; Schenkopp, su padre biológico; y Julian Mintz, que no era del todo su amante.

  Karin respondió con una sonrisa dura, pero no dijo nada en voz alta. El joven revolucionario no la presionó más.

A bordo de Brünhilde, los infiltrados de Iserlohn habían establecido lo que podría llamarse una cabeza de puente. El grupo de abordaje, cuyo núcleo era el regimiento Rosen Ritter, avanzó hacia las cámaras de Reinhard y el puente, derribando eficientemente a los soldados enemigos a medida que avanzaban, pero pronto se encontraron con una formación defensiva más dura.

 «¡Parece que ha aparecido la guardia imperial!»

 «Querras decir que ‘nos honró con su augusta presencia’. No lo olvides, esta es la guardia personal de Su Majestad el Kaiser».

 “Son solo maniquíes con disfraces de Neue Sans Souci”.

 Esta evaluación poco generosa encontró partidarios entre los colegas del orador, pero la referencia lamentablemente era añeja, ya que el Kaiser Reinhard, por supuesto, no residía en el Palacio Neue Sans Souci.

 “¡Hey, maricas de Neue Sans Souci!* ¿No teneis un salón de baile que proteger o algo así? ¡Deberiais haberos apegado a lo que se os da bien: levantar las faldas de las damas de sociedad con las bayonetas!”

NDT: el original es “Hey, you [unprintable] Neue Sans Souci trash!” Asi que he optado por tomar prestada la línea de la ova en su lugar.

 La respuesta fue un torrente de rayos de fuego. Rayos de luz entraban por docenas, explotando contra las paredes y el suelo y rebotando en los escudos recubiertos de espejo para convertir el mundo en un torbellino de piedras preciosas que bailaban locamente. Naturalmente, el Rosen Ritter devolvió el fuego y el tiroteo terminó en unos 100 segundos. Mientras recuperaban lentamente la visión, vieron tropas imperiales acercándose con tomahawks y bayonetas listas.

 En unos momentos, un violento tumulto estaba en marcha.

 El aire se llenó de gritos y el sonido metálico de metal contra metal. La sangre salpicada de las arterias cortadas, pintaba abstractos lienzos carmesí que se extendían desde la pared hasta el suelo.

Las tropas imperiales difícilmente eran maniquíes, pero tampoco estaban a la altura de la ferocidad de los Rosen Ritter. Los «Caballeros de la Rosa» descendían de refugiados que habían huido de la antigua sociedad imperial, y desplegaron todas las técnicas brutales a su disposición, blandiendo tomahawks, atacando con cuchillos de combate, golpeando con los codos los puntos débiles y apuñalando con bayonetas.

Los tomahawks chocaron en lluvias de chispas. El brillo de los cuchillos de combate dio paso al brillo de la sangre que brotaba. El combate era primitivo: desgarrar, cortar, puñetazos, patadas, partir y finalmente terminaba en una retirada del lado defensivo. El grupo de abordaje de Iserlohn avanzó sobre cuerpos y sangre, pero el bando imperial se reagrupó rápidamente y buscó su próxima oportunidad de masacre.

 Schenkopp se volvió hacia Julian, que estaba a su lado.

“Los mantendremos a raya”, dijo. Ve a ver al káiser. Habla con él, o haz que su cabeza vuele respetuosamente, haz historia como mejor te parezca”.

 Julián vaciló. ¿Cómo podía sacrificar a Schenkopp y sus hombres a cambio de una audiencia con el káiser? Sabía que estaba siendo sentimental, pero aún se mostraba reacio a aceptar la propuesta de Schenkopp.

 “No malinterpretes lo que importa aquí, Julian”, dijo Schenkopp. “Encontrar al káiser y negociar de igual a igual es tu deber. Nuestro trabajo es arreglar las cosas para que eso sea posible”.

 Schenkopp de repente agarró a Julian por los hombros y se inclinó lo suficiente para que sus cascos se tocaran.

 “¿Sabes por qué todavía estoy enojado con Yang Wen-li? Por no terminar con vida el año pasado, después de que Blumhardt diera su vida para protegerlo. ‘Milagro Yang’ o no, no debería haber dejado caer el balón «.

 A Julian le pareció que el peso del dolor de Schenkopp era palpable incluso a través de sus dos cascos.

 Schenkopp se enderezó. “Poplan, Mashengo, id con Julian. Los tres juntos deberían sumar un luchador decente, después de todo.”

 “Escucha, escucha”, dijo el capitán Kasper Rinz. “Este es un territorio ocupado por los Rosen Ritter. No necesitamos debiluchos como vosotros retrasándonos”

 “Ya ves cómo es”, dijo Schenkopp con una sonrisa. “Los Rosen Ritter son un grupo exclusivo. Preferirían que los forasteros buscaran su fortuna en otra parte.”

 Julián tomó una decisión. No podía dejar que el gesto de Schenkopp y Rinz fuera en vano, y sobre todo no quería perder el tiempo.

 «Está bien», dijo. «Te veré más tarde. Solo asegúrate de sobrevivir.”

 “Oh, tengo la intención de hacerlo”, dijo Schenkopp. “Tengo algo nuevo que esperar ahora: convertirme en un padre obstinado e irrumpir en la boda de mi hija. Ahora ponte en marcha. No hay tiempo.»

 «Gracias», dijo Julián. Sacudiéndose todo sentimentalismo, echó a correr, rápido como un joven unicornio, seguido de cerca por Poplan y Mashengo. Schenkopp los vio irse, luego desvió la mirada. Vio una figura reflejada en el casco de un subordinado, apuntando su rifle de rayos a la espalda de Julian. Sin siquiera girarse, Schenkopp desenfundó el bláster en su cadera.

 Lo que sucedió a continuación solo podría describirse como magia. Sin siquiera darse la vuelta, Schenkopp disparó el bláster detrás de él desde debajo de su otro brazo. El soldado imperial estaba muerto antes de tocar el suelo. Gritos de rabia y asombro surgieron del ejército imperial, mientras los Rosen Ritter silbaban de admiración.

 «Excelente disparo, almirante Schenkopp».

 “Siempre he querido hacer eso. Uno de mis sueños de infancia.”

Mientras Schenkopp se reía, un rayo de luz le rozó la nariz y se hundió en el suelo. Dio un salto hacia atrás y ajustó el agarre de su tomahawk, listo para la próxima batalla sangrienta.

         IV

El tomahawk de Schenkopp cortó el aire y la carne en arcos plateados. La sangre brotó hacia arriba y los gritos y bramidos resonaron en el techo. Parecía menos un emisario de la muerte que la muerte misma, y ​​el tipo de muerte idealizada por los partidarios del régimen militar: la muerte gloriosa registrada en sangre humana.

 Era la primera vez que Schenkopp empuñaba su tomahawk dentro de un buque enemigo desde que se enfrentó al mariscal Oskar von Reuentahl en combate singular tres años antes.

 «¡Bah!» él murmuró. “Si hubiera luchado tres minutos más entonces, la cabeza de Reuentahl habría sido mía. Entonces podría haber puesto esos ojos heterocromáticos en mi escudo como joyas.”

 Schenkopp sonaba como un guerrero de la edad de bronce y se sacudió la sangre de su tomahawk. Demasiada, sin embargo, ya se había secado rápido hasta la hoja; no recuperó el mismo brillo plateado que su armadura. Sabía que la capa de color rojo oscuro del arma era del color del pecado, pero esto no agotó su poder destructivo. Se abrió camino a través del enemigo, cortándolos, barriéndolos a un lado, enviando a innumerables hombres a un infierno al que pronto los seguiría.

 Los soldados imperiales estaban lejos de ser cobardes, pero incluso ellos retrocedieron ante el abrumador valor marcial de Schenkopp. Medio cayendo hacia atrás, le apuntaron con sus armas, pero Schenkopp no ​​les permitió retroceder del cuerpo a cuerpo al tiroteo. Cargó hacia adelante dos veces más rápido de lo que podían retroceder, balanceando su tomahawk de izquierda a derecha. Gotas de sangre volaron. La red circundante del lado imperial comenzó a desmoronarse. Schenkopp giró; su tomahawk volvió a brillar; nuevos muertos de guerra colapsaron bajo el chorro de sangre. ¿Quién podría haber imaginado que una escena tan hermosa y monstruosa se pintaría en los pasillos de Brünhilde?

 “Aunque es un enemigo, es un hombre notable”, dijo Mittermeier, con los ojos grises fijos en la figura de Schenkopp en el monitor. “Mientras tanto, nuestro propio lado no logra nada. Tal vez debería encargarme de la intercepción.”

 Si Mittermeier hubiera seguido con esto, Schenkopp podría haber tenido el honor de un combate singular contra las dos «Murallas Gemelas» de la Armada Imperial. Pero Mecklinger y Müller negaron con la cabeza. Mittermeier se quedó con el káiser. Después de un breve intercambio en voz baja, Mecklinger se dirigió al puente como representante del cuartel general, mientras que los otros dos permanecieron con Reinhard.

 Detrás del biombo, el káiser habló. Hubo sonidos débiles que parecían indicar que estaba sentado en la cama.

 “Emil”dijo “Ayúdame a cambiarme y ponerme el uniforme”.

 «Eso no servirá, Su Majestad, no con su fiebre», dijo el joven asistente, claramente desgarrado. «Debe descansar.»

 “El káiser del Imperio Galáctico no puede recibir invitados mal vestido. Aunque sean invitados no deseados.”

 Emil miró los rostros de los almirantes alrededor de la pantalla. ¡Detenga a su Majestad! ¡Está demasiado enfermo para esto! sus ojos suplicaban, pero la respuesta de Mittermeier traicionó sus expectativas.

 «Haz lo que dice Su Majestad, Emil von Selle».

 Debajo de la máscara de calma de Mittermeier yacía el dolor desnudo. Junto con Mecklinger y Müller, se había visto obligado a reconocer que no sería correcto impedir que el káiser usara el tiempo que le quedaba como mejor le pareciera. El propio Reinhard entendió bien lo que implicaba la aquiescencia de los oficiales de su estado mayor.

 Los pies que habían pisoteado la misma galaxia ahora luchaban por soportar el propio peso del káiser. La disminución de su vitalidad y fuerza ya no podía ocultarse. Había llevado sobre sus hombros un vasto imperio interestelar que contenía decenas de miles de millones de personas, pero ahora, incluso su uniforme habitual parecía una carga pesada.

Habían pasado treinta minutos desde el abordaje de Brünhilde.

 El horrible derramamiento de sangre ya había reducido el regimiento Rosen Ritter a menos del tamaño de una compañía. Incluso al comienzo de la operación, carecían de los números para formar un batallón completo. Ahora las tropas imperiales estaban siguiendo con éxito una estrategia de separación, aislándolos y arrinconándolos uno por uno.

 Sin embargo, cada muerte de Rosen Ritter le costó a la Armada Imperial al menos tres hombres. Cuando se trataba del ex líder del regimiento Walter von Schenkopp y el líder actual Kasper Rinz, nadie sabía qué tipo de recursos humanos tendrían que gastarse. Varias veces Schenkopp había sido encerrado por el enemigo solo para empujarlos a todos hacia atrás, aterrorizados y golpeados.

 “¡Reuschner! ¡Dormann! Harbach! ¡Cualquiera lo suficientemente desvergonzado como para seguir vivo, que responda! Zefrin! Krafft! ¡Kroneker!”

 De pie entre montones de cadáveres enemigos, Schenkopp bajó su tomahawk con un brazo y gritó los nombres de sus hombres. Después de algunos ecos sin respuesta, Schenkopp golpeó su casco con el puño.

 En ese momento, un soldado imperial tirado en el suelo se sentó. Era un hombre joven, tal vez de menos de veinte años. Se había desmayado después de recibir un golpe con el mango de un tomahawk en la parte posterior de su cráneo, pero ahora finalmente había recuperado la conciencia. Mientras la sangre goteaba de su nariz, agarró su propia hacha, apuntó a la ancha y musculosa espalda que actualmente se encontraba a sesenta grados de elevación con respecto a su posición y la lanzó con toda la fuerza que tenía.

 El shock explotó en la espalda de Schenkopp, seguido de dolor. El tomahawk había atravesado su armadura, desgarrado la piel y la carne, y destrozado su omóplato derecho.

 Schenkopp se giró, con el hacha aún clavada en su espalda. Esperando represalias, el soldado se cubrió la cabeza con ambas manos, pero Schenkopp solo lo miró desde arriba, sin intentar derribar su propio tomahawk.

 Finalmente, el ex noble imperial habló.

 «Jovencito ¿Como te llaman?» preguntó en fluido estándar imperial.

 «¿Qué diferencia hace eso para ti, escoria rebelde?»

 “Solo quería saber el nombre del hombre que hirió a Walter von Schenkopp”.

 “Sargento Kurt Singhubel,” dijo el hombre después de una pausa.

 «Gracias. Para recompensarte por presentarte, déjame mostrarte un truco.”

 Dicho esto, Schenkopp alcanzó detrás de él con su mano derecha, sacó el tomahawk de su espalda y lo arrojó. Un soldado que había estado apuntando con su rifle para acabar con Schenkopp recibió un golpe directo en el pecho y se derrumbó con un grito.

 Pero esta intensa acción solo amplió la herida de Schenkopp. Un nuevo dolor recorrió su cuerpo en espiral y la sangre brotó para pintar de rojo su armadura plateada desde el interior. Chorros carmesí fluían por la superficie de la placa de la armadura, llegando hasta los talones de sus botas. Estaba claro para las tropas imperiales que su herida era fatal.

 Un soldado imperial, quizás envalentonado por la herida de Schenkopp, se movió detrás de él y lo atravesó con una bayoneta. El tomahawk de Schenkopp emitió un destelló y la cabeza del soldado salió volando como si hubiera sido alcanzada por un rayo. El enemigo retrocedió con inquietud. Empapado en sangre humana, Schenkopp les parecía el mismísimo Erlkönig*. ¿Cómo pudo soportar heridas tan terribles, perder tanta sangre y aún así estar blindado e invicto? Singhubel estaba congelado, pegado sin palabras al suelo donde yacía. Vacío de todo anhelo de gloria, gritó en silencio el nombre de su madre con terror.     

 «¡Venid entonces! ¿Quién quiere el honor de ser el último hombre asesinado por Walter von Schenkopp?

 Schenkopp se rió. Era una risa que solo podía haber venido de él, una risa indomable sin un ápice de dolor. Su armadura manchada de sangre ya parecía como si una gran serpiente carmesí se hubiera envuelto alrededor de él, y todavía sangraba.

Tosió, y un expulsó toque de rojo con él. No se sintió tratado injustamente. Su vida, como la de Yang Wen-li, había sido manchada con más sangre de la que jamás podría esperar pagar con la suya propia. Parecía que la deuda había vencido.

 Schenkopp comenzó a caminar. Su paso era pausado, y los soldados imperiales se quedaron boquiabiertos al verlo encogerse de hombros ante la pérdida de sangre y el dolor que habrían dejado a un hombre común incapaz de ponerse de pie. Demasiado sorprendidos para apuntar sus armas hacia él, solo miraron.

 Al llegar a una escalera, Schenkopp comenzó a subirla como si fuera un deber. Dejó un pequeño charco de sangre detrás de él en cada paso, y cuando finalmente llegó a la cima, se volvió y se sentó.

 Colocó su tomahawk sobre sus rodillas y miró a los soldados imperiales debajo. Una hermosa vista, pensó. Morir en la tierra baja no habría sido de su gusto.

 «Walter von Schenkopp, treinta y siete años», dijo. “Antes de mi muerte, mis palabras de despedida: No necesito ninguna inscripción en mi lápida. Solo las lágrimas de mujeres hermosas traerán paz a mi alma.”

 Frunció el ceño, no con dolor sino con insatisfacción.

 “No son las últimas palabras que esperaba. Quizá hubiera sido mejor dejar que el joven Attenborough las escribiera por mí.”

 Los soldados imperiales avanzaron poco a poco hacia el pie de la escalera. Schenkopp observó con poco interés aparente. Sin embargo, el núcleo de la red de nervios craneales que controlaba su visión viajaba hacia atrás por el oscuro río de la memoria en busca de algo más. Cuando encontró a su presa, Schenkopp cerró los ojos y comenzó a hablar consigo mismo.

 “Ah, sí, era ella, Rosalein von Kreutzer. Prefería que la llamaran Rosa, según recuerdo…”

 La hora exacta del fallecimiento de Walter von Schenkopp no ​​está clara. A las 02.50, cuando las tropas imperiales se acercaron con cautela, tratando de determinar si este peligroso hombre estaba vivo o muerto, permaneció sentado en la escalera, sin mover un músculo. Ya había atravesado la puerta reservada únicamente para los muertos, sacando pecho con orgullo.

 Aproximadamente al mismo tiempo, el avance del Capitán Kasper Rinz también se detuvo.

 Heridas en más de veinte lugares adornaban llamativamente su forma. Se había salvado de heridas críticas hasta ese momento gracias a su armadura y su habilidad de lucha, pero parecía que ahora también estaban en su límite. Había perdido su tomahawk, y la fatiga pesaba sobre sus hombros con diez veces el peso de su armadura. Se apoyó contra un pilar cuadrado cubierto con cables incrustados y luego se deslizó hacia abajo para sentarse en su base.

 Miró su cuchillo de combate. La hoja se había partido por la mitad y estaba empapada de sangre hasta la empuñadura. Sus manos también parecían como si las hubiera sumergido hasta las muñecas en pintura roja. El agotamiento y la resignación presionaban su espalda, creciendo por segundos. Besó amorosamente lo que quedaba de la hoja de su fiel cuchillo, luego se recostó contra el pilar y esperó, con sereno desapego, a que la muerte, en la forma de algún soldado enemigo, hiciera su llegada engreída.

         V

Julian, Poplan y Mashengo continuaron avanzando, dejando huellas de sangre en los exquisitos pisos blancos de Brünhilde. El joven de cabello rubio estaba en el centro de su grupo, con el as a su izquierda y el gigante a su derecha.

 Hace dos años, los tres se habían enfrentado a los fanáticos en la sede de la Iglesia de Terra en un tiroteo seguido de un combate cuerpo a cuerpo. Como conjunto, tocaban un trío tan peligroso para sus enemigos que incluso los Rosen Ritter les mostraban respeto a regañadientes. Su partitura estaba escrita con sangre, y los gritos de sus enemigos estaban marcados como fortissimo.

 Después de pasar por varios pisos, emergieron en un lugar como un salón en el que los soldados enemigos hostiles entraron en tropel, demasiado numerosos incluso para que ellos pudieran manejarlos. Sin decir palabra, corrieron en otra dirección lo más rápido que pudieron.

 Un intenso fuego vino de detrás de ellos. Los tres cayeron al suelo, rodando para agarrarse a las paredes y esquivar los rayos láser. Tan pronto como hubo un descanso en el bombardeo, saltaron y corrieron hacia él. Cinco o seis soldados enemigos acorazados aparecieron ante ellos. Cerraron la distancia rápidamente, pero justo antes de que el tomahawk se encontrara con el tomahawk, les dispararon por la espalda de nuevo.

 «¡Mashengo!» Julián se oyó gritar a sí mismo. Lo que vio no debería haber sido posible: los hombros de Mashengo estaban más bajos que los suyos. El hombre había caído de rodillas. Su espalda ancha y musculosa estaba cubierta por docenas de heridas de bláster, y había tanta sangre que era como si llevara una tabla roja como una mochila. Había usado su propio cuerpo para proteger a sus dos compañeros de la lluvia de rayos.

 Mashengo miró a Julián. Una leve sonrisa apareció en sus labios y permaneció allí mientras se desplomaba pesadamente en el suelo.

 Julian cargó contra el enemigo que tenía delante y estrelló su tomahawk contra la parte superior del escudo de cerámica que sostenía un soldado. En el instante en que se bajó ligeramente el escudo, Poplan saltó hacia adelante como si llevara sandalias aladas y balanceó su tomahawk horizontalmente a lo largo del borde superior del escudo, asestando un poderoso golpe en el punto donde el casco del enemigo se unía a su armadura. Las vértebras crujieron y el cuerpo del soldado salió volando hacia un lado.

 Julian y Poplan se zambulleron por el hueco que habían creado. Su rabia y dolor por la pérdida de Mashengo llevaron a su dúo a nuevas alturas de ferocidad sangrienta. En teoría, Julián entendió perfectamente lo que significaba la sangre que derramó. En la práctica, la emoción superaba a la razón y no se podía negar que buscaba objetivos únicamente para satisfacer su sed de venganza.

 Corriendo hombro con hombro a través de las puertas del derramamiento de sangre, Julian y Poplan vieron aparecer una nueva figura ante ellos. Un hombre joven, quizás de la edad del mismo Poplan, con el uniforme negro y plateado de un oficial superior. En una mano el hombre sostenía un bláster.

Poplan no lo sabía, pero se trataba del comodoro Günter Kissling, jefe de la guardia personal de Reinhard. Los ojos verdes miraron como dagas a los ámbar de Kissling. Kissling lentamente comenzó a levantar su bláster.

 “¡Ve, Julián!”

 Con este grito breve y agudo, Poplan empujó a Julian por detrás. Julian no estaba corriendo sino volando por el suelo cuando el blaster de Kissling se balanceó en su dirección. Un cuchillo de combate voló de la mano de Poplan hacia el rostro de Kissling. Kissling arqueó la espalda y usó el cañón de su bláster para apartar el cuchillo. El cuchillo rebotó en el suelo. Mientras brillaba, Poplan saltó sobre Kissling y lo derribó. El bláster salió volando de la mano de Kissling y los dos jóvenes oficiales comenzaron a forcejear en el suelo.

 Finalmente Poplan logró subirse a la cima. “No subestimes al maestro de las faltas de flyball, mi amigo maniquí”, dijo.

 En el siguiente instante, el «maniquí» había invertido sus posiciones, inmovilizando al intruso en el suelo.Siguieron  rodando por el suelo, luchando ferozmente.

 Los recuerdos de Julian estaban confusos. Se separó de Poplan, chocó con varios enemigos, atravesó pasillos y subió escaleras. Finalmente, llegó a una puerta, que se abrió ante él. Se tambaleó, apenas logrando mantener el equilibrio mientras miraba alrededor de la espaciosa habitación.

 Cuando sus recuerdos y sentidos volvieron a estar en orden, lo primero de lo que Julian se dio cuenta fue de su respiración y los latidos de su corazón. Sus pulmones y su corazón se sentían a punto de explotar. Cada músculo y hueso de su cuerpo gimió, empujado al límite. Su casco había volado a quién sabe dónde, dejando su cabello rubio expuesto. La sangre goteaba de una herida en su frente.

¿Estaba en los aposentos privados del káiser? No había rastro de maquinaria; por el contrario, la habitación estaba decorada con un exquisito estilo clásico. El piso no era de metal ni de cerámica; estaba alfombrado, lo que contrastaba extrañamente con sus botas blindadas.

 Dos oficiales superiores con uniformes negros y plateados permanecieron inmóviles, mirando a Julian. Uno de ellos le era familiar: el alto almirante Neidhart Müller, que había venido a Iserlohn hace aproximadamente un año para transmitir los respetos del káiser en el funeral de Yang Wen-li. ¿Quién era el otro oficial, de complexión más delgada?

 Cuando Julian escuchó a Müller dirigirse a su colega como «mariscal», inmediatamente supo quién era el hombre. Solo tres hombres habían recibido ese título en la dinastía Lohengramm del Imperio Galáctico. Este hombre claramente no era Paul von Oberstein, con sus ojos biónicos y cabello surcado de mechones blancos. Tampoco era Reuentahl, que estaba muerto. Eso dejó solo al mariscal Mittermeier, el lobo del vendaval, el mayor almirante del Imperio Galáctico. Julian se preguntó si debería presentarse, luego se rió entre dientes ante la extrañeza de la idea.

 Julian se tambaleó y cayó sobre una rodilla, apoyando su cuerpo en su tomahawk. Al igual que su armadura, el hacha estaba manchada de sangre, y el sentido del olfato de Julian estaba sobrecargado desde hacía mucho tiempo con el hedor de la sangre. Le había entrado sangre en el ojo derecho, tiñendo de rojo la mitad de su mundo, y Julian había comenzado a sentir la llamada del vacío.

 Mittermeier y Müller comenzaron a moverse al mismo tiempo. Entonces vino una voz desde el trono.

“Que venga. Todavía no me ha alcanzado.

 La voz no era fuerte, pero parecía reverberar en todo el sentido del oído de Julian. Era una voz con el poder de dominar, la voz de alguien que podía hacer suya la propia galaxia. Incluso ignorando su sonido musical, solo podría haber un hombre en toda la humanidad con tal voz.

 Cuando Yang Wen-li no pudo caminar más un año atrás, la razón fue la pérdida de sangre. Si Julian sufrió un destino similar, sería debido a la fatiga. Pero siguió obstinadamente. No podía colapsar frente al Kaiser Reinhard. Empujó sus rodillas temblorosas y se puso de pie. El campeón de la democracia nunca doblaría la rodilla ante un autócrata. Dio un paso adelante y sus rodillas empezaron a flaquear; otro paso y su espalda comenzó a fallar. Repitió el proceso, una y otra vez, hasta que finalmente estuvo frente a Reinhard.

 «Con el permiso de Su Majestad, me quedaré de pie para nuestra discusión».

 «Empecemos con tu nombre».

 «Julian Mintz, Majestad».

 Julián miró fijamente al káiser de cabellos dorados, quien lo recibió sentado en un sofá de respaldo alto. Su codo derecho estaba en el reposabrazos y su barbilla estaba apoyada en su mano derecha; su pierna izquierda estaba cruzada sobre la derecha, y sus ojos azul hielo estaban fijos en el hombre que había violado la santidad de su buque insignia.

 «¿Y qué es lo que has venido a proponer aquí, Julian Mintz?»

 “Si Vuestra Majestad lo desea, paz y convivencia. Y si no…»

 «¿Y si no?»

 Julián sonrió débilmente. “Si no, entonces otra cosa. Puedo decir, al menos, que no vine aquí a ofrecer mi sumisión. Yo…” Hizo una pausa para calmar su respiración entrecortada. “Estoy aquí para asesorar a Su Majestad sobre la medicina que se necesitará para restaurar la Dinastía Lohengramm cuando esté desgastada, cansada y vieja. Por favor, escuche con una mente abierta. Estoy seguro de que Su Majestad comprenderá entonces. Entiende lo que Yang Wen-li esperaba ganar de ti…”

 Julian escuchó que su voz se alejaba. Un velo cayó sobre su visión, y luego se duplicó y triplicó, antes de que el vacío invadiera su conciencia. Julian cayó al suelo como una estatua impotente. Un silencio profundo y pesado llenó la habitación como niebla.

 Reinhard se enderezó en su asiento. “Una presentación audaz”, murmuró, aunque sin aparente enfado. “¿Aquí para aconsejarme? Y, sin embargo, Müller, es el segundo hombre que se desmaya después de llegar a mí.”

 «Desde luego, Majestad».

 “Llama a mis médicos. No pueden ayudarme ahora, pero tal vez puedan ayudarlo a él. Y, Mittermeier, aceptemos una parte de la propuesta de Julian Mintz y pongamos fin a la lucha. Cualquiera que haya sobrevivido hasta este punto merece volver a casa con vida.

 Los oficiales superiores congelados se lanzaron a la acción urgente. Müller llamó a los médicos y Mittermeier tomó el teléfono de la mesa de mármol y llamó al puente.

 “Al habla el mariscal Wolfgang Mittermeier, comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial. Llamo para transmitir órdenes de Su Majestad el Kaiser. Que cese todo combate inmediatamente. ¡Su Majestad desea la paz!”

 Si esas palabras hubieran salido un minuto después, dos amigos más de Julian habrían sido borrados de la galaxia. Olivier Poplan y Kasper Rinz vieron cerrarse las puertas del más allá ante sus propios ojos. Ninguno de los dos podía mantenerse de pie en ese punto, pero mientras yacían envueltos en el hedor de la sangre, escucharon las palabras crujir de los altavoces por encima de ellos.

 “¡Que cese todo combate inmediatamente! Su Majestad desea la paz.”

          CAPÍTULO 9. EL GOLDENLÖWE SE ATENÚA

         I

“LA PAZ HA SIDO ESTABLECIDA. La batalla entre la Armada Imperial y el Ejército Revolucionario de Iserlohn ha terminado”.

 Cuando llegó este informe de Julian Mintz, fue como si la diosa de la alegría hubiera esparcido flores desde arriba, cubriendo la Fortaleza de Iserlohn con sus pétalos. Su flota se había lanzado a la batalla sin aliados de los que hablar. La aniquilación total había sido un resultado perfectamente plausible.

 Pero había oscuridad dentro de la luz. La Batalla de Shiva había matado a más de doscientos mil soldados de Iserlohn, un horrible 40% de los que habían ido a la batalla. El regimiento Rosen Ritter en particular había terminado la lucha con unos escasos 204 miembros sobrevivientes, todos heridos. Cinco años antes, durante la batalla de Iserlohn, eran más de 1.960 efectivos. No es de extrañar que hayan alcanzado tal renombre por su valor y ferocidad en esta era de agitación.

 Cuando los nombres de los muertos de mayor rango fueron transmitidos a Iserlohn, incluidos Walter von Schenkopp, Willibald Joachim von Merkatz y Louis Mashengo, la fortaleza estaba solemne. Los cien mil que se habían quedado en casa lamentaron estas pérdidas con cien mil emociones diferentes. La noticia de la muerte de Schenkopp parece haber provocado lamentaciones particulares entre las mujeres de Iserlohn, pero no se realizó ninguna encuesta estadística y la verdad sigue siendo desconocida.

 Al estar ahora ausente la interferencia del Imperio Galáctico, la Fortaleza Iserlohn pudo recibir transmisiones FTL de Julian con una imagen clara y nítida.

 “Julián” dijo Frederica. “Ese fue un truco sucio. Si el Comandante Yang todavía estuviera vivo, ciertamente habría tenido palabras para ti «.

 Julian entendió exactamente lo que quería decir. Mientras ella permanecía en la seguridad de la fortaleza, él había ido a la batalla contra el Imperio Galáctico. En cierto modo, se sintió aliviado. Había evitado la necesidad de arrastrar a la viuda de Yang al campo de batalla. Así como la Alianza de Planetas Libres alguna vez necesitó al propio Yang, la república necesitaba a Frederica. También para Julian, ella era una presencia esencial, una mujer que había que proteger a toda costa. No le había hablado con ironía sino con agradecimiento.

 «¿Qué harás ahora?» ella preguntó. «Déjame escuchar tus planes».

 «Primero llevaré a las tropas sobrevivientes a Heinessen», dijo Julian. “Viajaremos con la Armada Imperial. Espero encontrarme allí con el káiser y entonces podré hacerle mi propuesta.”

 “¿Y qué vas a proponer?”

 «Todo tipo de cosas.»

 Julian le reveló a Frederica una de sus ideas: un método para restaurar el espíritu y las instituciones de la democracia mientras coexiste con el vasto Imperio Galáctico. A saber: devolverían la Fortaleza Iserlohn al imperio a cambio de una zona gobernada de forma autónoma en otro planeta. Tal vez el mismo Heinessen. Eventualmente, podrían hacer que el imperio promulgara una constitución y estableciera un parlamento. A través de repetidas revisiones constitucionales, podrían cambiar todo el imperio hacia la apertura. Se necesitarían muchos años y un esfuerzo incansable. Pero no había otra manera. No ahora que habían tomado las armas y nadado a través de un océano de sangre para llegar a la orilla de una reunión con el káiser.

 “Si eso funciona”, dijo Frederica, “Yang Wen-li finalmente puede regresar a Heinessen”.

 Con esta frase, Frederica dio su asentimiento a la futura estrategia diplomática de Julian. No tenía ningún apego particular a la parte «Iserlohn» de la República de Iserlohn. Como diría Poplan, «Iserlohn es una dama excelente, pero sería una ama de casa terrible». La situación topológica de Iserlohn y sus inexpugnables defensas la convirtieron en una base militar incomparable, pero si el objetivo era la coexistencia con el Imperio Galáctico, la fortaleza y su poderoso Martillo de Thor podrían ser una desventaja. Iserlohn había jugado un papel importante en la historia de la democracia, pero ese papel ya había terminado.

 Su conversación con Julian terminó, Frederica habló con Cazellnu a su lado.

 “Bueno, almirante Cazellnu, ya lo escuchó. Nuestro día de partida de la Fortaleza de Iserlohn pronto llegará. ¿Puedo dejarte el lado administrativo a ti?”

 «Faltaría más, señora Yang», dijo Cazellnu. “Lo haré de forma tan impecable que el imperio no encontrará nada de qué quejarse, incluso si inspeccionan con detenimiento”.

 Cazellnu había sido el oficial de más alto rango en el ejército de la antigua alianza, pero hasta que Frederica habló con él, estaba algo aturdido. Fue la vista del nombre de Schenkopp entre las filas de los muertos lo que lo trastornó. Ni siquiera pensé que ese hombre pudiera morir, pensó.

Frederica agradeció al fiel Cazellnu y se disponía a marcharse cuando de repente él recordó algo y la llamó.

 “Oh, señora Yang. Mi esposa dijo que te invitara a cenar esta noche. Sé que debe ser un momento inconveniente para ti, pero me temo que no puedo desafiar a Hortense. Enviaré a Charlotte Phyllis a por ti a las siete en punto.”

 «Gracias. Me encantaría.»

 La buena voluntad de la familia Cazellnu calentó su corazón.

 Frederica entró en sus aposentos. Aquí era donde ella había vivido con Yang cuando él estaba vivo, más tiempo del que habían vivido en cualquier otro lugar como marido y mujer. Si la Fortaleza Iserlohn fuera devuelta a la Armada Imperial, finalmente tendría que mudarse. Este lugar era demasiado grande para ella de todos modos, ahora que vivía sola. Incluso si la calidez de su difunto esposo permanecía con ella.

 También tenía emociones poderosas sobre el puente de Hyperion, donde había pasado cuatro años enfrentando situaciones de vida o muerte junto a Yang. La visión de ese joven aspirante a historiador sentado insolentemente con las piernas cruzadas sobre la mesa y produciendo trucos de magia y milagros a montones se grabó en su mente, allí permanecería hasta que la memoria misma se perdiera.

 Pero ahora también Hyperion se había perdido para siempre en la Región Estelar de Shiva. Se había convertido en la lápida de Willibald Joachim von Merkatz, otro excelente comandante. Ese es el mejor uso para él ahora, pensó. El Hyperion ya no existía, la Fortaleza Iserlohn sería devuelta al imperio y la propia Frederica no tenía hijos, por lo que la línea de sangre de Yang había terminado con él. Pero Frederica no lo olvidaría. Julián no lo olvidaría. Siempre recordarían que Yang Wen-li había vivido, había estado a su lado. Recordarían su rostro, sus gestos, su forma de vida.

 Frederica se sentó en la cama y cogió una fotografía de su marido.

«Gracias, mi amor», le susurró. «Hiciste mi vida tan rica».

El acorazado Ulysses sobrevivió. De hecho, sobreviviría hasta el final. Pero ese día, 3 de junio, era en gran parte una nave hospital. Había recogido a los heridos que habían estado a bordo de otros barcos, y ahora llenaban todas sus habitaciones. Ni siquiera el salón de oficiales superiores se había salvado.

 “Ni siquiera puedo morir ahora”, se quejó Olivier Poplan. “Imagina llegar al infierno solo para encontrar a Walter von Schenkopp ya allí, de juerga con las brujas como si fuera el dueño del lugar. Te desanima para ir en absoluto. Tenía vendajes en la cabeza y alrededor del antebrazo izquierdo, y usaba gelatina de palma* debajo del uniforme en lugar de ropa interior.

Ndt. Jelly palm, literalmente. El problema, no sé de lo que está hablando. Y no es la primera vez que aparece.algun producto médico del futuro.

 Dusty Attenborough, que lo había dado todo como comandante de la flota, pero no resultó herido, examinó el vaso de whisky de papel que tenía en la mano.

“Mejor vive tanto como puedas, entonces, y asegúrate de que el mundo sepa quién eres. Ahora que ese delincuente de mediana edad de Schenkopp se ha ido, es tuyo para que lo tomes.”

 Poplan no respondió de inmediato. Su expresión dejó en claro que no tenía interés en un mundo que se le había dado por defecto, pero las palabras que finalmente pronunció tomaron un rumbo diferente.

 “Olivier Poplan, nacido el 36 de triciembre de 771 EE, murió el 1 de junio de 801 a los 29 años. Ahogado en un lago de lágrimas de mujeres hermosas. Y pensar: elegí la inscripción de mi lápida y ahora ni siquiera puedo usarla. Es una verdadera vergüenza”.

 Attenborough asintió distraídamente y luego, de repente, sonrió. «Espera un minuto. Eso significa que ya pasó tu cumpleaños. Tienes treinta ahora, ¿verdad? Admítelo.»

 “Puedes ser tan aburrido, ¿lo sabías? Bien, tengo treinta años, ¿de qué te sirve?”

 “Si solo me preocuparan las ganancias, ¿qué me distinguiría de un comerciante codicioso de Phezzan? Por cierto, ¿dónde se ha ido nuestro comandante?”

 «Fue a consolar a una niña desconsolada por la pérdida de su padre», dijo el As de Iserlohn, y levantó su vaso de papel. Esta, al parecer, era su forma de mostrar respeto sin palabras por el padre de esa niña desconsolada, y Attenborough siguió su ejemplo medio segundo después.

         II

Encontrar a Karin tomó más tiempo de lo que esperaba Julian. Una vez que terminaron las negociaciones con el imperio, la buscó por todo el Ulysses, pero no la encontró. El rostro de Poplan no traicionó nada, presumiblemente intencionalmente. Cuando Julian finalmente llegó a las bahías espartanas, escuchó una voz baja cantando. Era una voz hermosa, pero lejos de ser suave. No por falta de musicalidad por parte de la cantante, sino estaba presa de poderosas emociones.

            My darling, do you love me?

            Yes, I will love you,

            Till the end of my life,

            When the Queen of Winter rings her bell,

            The trees and grasses wither away,

            And even the sun has fallen asleep,

            And yet, with spring, the birds will come again,

            And yet, with spring, the birds will come again…

«Karín».

 La joven de uniforme se volvió hacia él. Ninguno de los dos estaba seguro de qué expresión usar. Después de terminar su canción, Karin dejó escapar un profundo suspiro.

 “A mi madre le encantaba esa canción. Me dijo que una vez se la cantó a Walter von Schenkopp. A menudo la cantaba solo, incluso después de que se separaron, decía ella”.

 “Karin, el almirante Schenkopp…”

 «Lo sé.»

 Karin negó con la cabeza, lo suficientemente fuerte como para hacer que su cabello color té se balanceara; casi lo suficientemente fuerte como para hacer que su boina negra se cayera.

 “Se pavoneaba por aquí actuando como si tuviera cinco o seis vidas de sobra, y podría regresar en cualquier momento que lo mataran. ¿Por qué tuvo que morir? ¡Ni siquiera me había vengado de él!”

 «¿Venganza?»

 “Sí, venganza. Iba a enseñarle a mi hijo y decirle: ‘Este es tu nieto. Ahora eres abuelo’. Habría sido la mejor venganza de todas para ese delincuente de mediana edad…”

 Bajó la cabeza y esta vez, sin hacer ruido, se le cayó la boina. Julian no eligió el curso de acción equivocado. Ignorando la boina, la atrajo hacia sí y la abrazó. Ella no ofreció resistencia. De hecho, se aferró a su pecho, repitiendo la misma palabra una y otra vez mientras lloraba.

 “Papá, papá, papá…”

 Julián no dijo nada. Mientras acariciaba su brillante cabello, le vinieron a la mente algunas palabras de Olivier Poplan. Las lágrimas de una niña, Julian, son tan dulces y hermosas como el caramelo derretido.

 Pasó el tiempo y Karin levantó la cabeza. Su rostro aún estaba húmedo por las lágrimas, y su expresión combinaba vergüenza y gratitud.

 “Te mojé toda la ropa. Lo siento.»

 “Se secará”.

 Ella aceptó dócilmente el pañuelo que le ofreció, pero luego pareció que algún impulso dentro de ella tomó el control, y habló de nuevo en un tono serio.

 ¿Me amas, Julián? Si lo haces, no te limites a asentir. Dilo en voz alta.»

 «Te amo.»

 Karin se secó los ojos y sonrió por primera vez. Era como un rayo de sol vislumbrado antes de que la lluvia se hubiera aclarado por completo.

 “La democracia es algo bueno, ¿no?” dijo ella.

 «¿Por qué?»

 “Permite que un cabo dé órdenes a un subteniente. Eso no funcionaría en una autocracia”.

 Julian se rió y asintió, luego abrazó a Karin nuevamente. En el futuro, cuando fueran más mayores y se casaran, el 1 de junio sería sin duda una fecha que no olvidarían nunca en su hogar. Era la fecha en que ambos habían perdido a sus padres, y la fecha en que habían dado vuelta a la primera página de sus nuevas historias personales.

Cuando Julian regresó al salón de los oficiales superiores, Attenborough lo saludó y le dijo: «Tienes un poco de pintalabios en la comisura de la boca».

 Julian se llevó rápidamente una mano a los labios y Attenborough se echó a reír.

 “Entonces completaste el ritual. Excelente, excelente.

 «Eres una persona terrible, almirante».

 «¿Ni siquiera te diste cuenta de que tu novia no usaba lápiz labial?»

 «Lo haré en el futuro.»

 Attenborough volvió a reírse de la respuesta de Julian y luego indicó una tregua. «Por cierto», dijo. «¿Ya formalizaste tus planes para reunirte con el káiser?»

 «No todavía. El propio káiser aún necesita recuperarse un poco más primero”.

 “¿Hay alguna garantía de que se recuperará? Escuché que es terminal.”

 Attenborough bajó la voz y la sinceridad proyectó una sombra en sus rasgos. Julian entendió esto tanto racional como emocionalmente. Reinhard von Lohengramm era una presencia demasiado grande para simplemente despreciarla y rechazarla. El solo hecho de imaginar la sensación de pérdida cuando falleció hizo que Julian se estremeciera, a pesar de que era su enemigo, o tal vez porque lo era.

 “Solo asegúrate de no dejar nada sin decir”, continuó Attenborough.

 «Lo haré.»

“¿Qué pasa con la gente, de todos modos? Bueno, grupos de personas. ¿Cuántos miles de millones de litros de sangre se deben derramar solo para arreglar algo que se puede resolver hablando?”

 «¿Te parece una tontería?»

 “Tal vez, pero no estoy calificado para criticar. Yo mismo he derramado sangre, y en nombre de la tontería y el capricho, además.”

 Quizás era una tontería. Pero, ¿podría la humanidad evolucionar si se perdieran esas tonterías? Julian no quería que Attenborough pensara tanto. Preferiría que el vicealmirante conservara su alegre rebeldía y coraje.

 “Gracias, joven. Pero, como dicen, canciones de verano para el verano y canciones de invierno para el invierno. Si me quedara con mi ropa de verano para siempre, solo me resfriaría cuando llegue el invierno. Es mejor asegurarse de que su ropa combine con la temporada”.

 El ejército de Iserlohn conmemoraba los espíritus de sus muertos con una variedad de expresiones y actitudes. Mientras tanto, en el lado imperial, las cosas eran ligeramente diferentes. Los almirantes que encabezaban la flota habían escapado de la muerte, pero a un precio demasiado alto y espantoso. Al gran mariscal al frente de todo el ejército imperial, Kaiser Reinhard, le habían diagnosticado una enfermedad incurable. Al enterarse de esto después del final de las hostilidades, Eisenach guardó silencio y solo se secó la cara con una mano ligeramente temblorosa.

 El feroz Wittenfeld, por otro lado, explotó de emoción. Cuando recobró el sentido, bramó de rabia.

 «¿Por qué? ¿Por qué debe vivir Oberstein y morir el káiser? ¿Están la justicia y la verdad completamente ausentes de la galaxia? ¡Maldito sea ese inútil de Odín, que devora nuestras ofrendas y no da nada a cambio!

 “Silencio, Wittenfeld”, dijo Mittermeier.

 «¿Cómo puedo estar callado en un momento como este?»

 “Ofreceré dos razones. Primero, aunque Su Majestad ciertamente está enfermo, su muerte no es segura. Que un alto almirante tome la iniciativa de lamentarse por la situación es un mal ejemplo para las tropas”.

 La voz de Mittermeier era triste y severa, y lo suficientemente fuerte como para calmar las furiosas pasiones de su colega.

 “Segundo, piensa en Su Majestad la Kaiserin y el Prinz Alec. Ellos tienen mucho más derecho a llorar que tú. Harías bien en tener eso en mente”

 “Cuando lo pones de esa manera, no tengo respuesta. Fui irreflexivo.”

 Reconociendo su paso en falso, Wittenfeld selló sus emociones furiosas en su interior. Mittermeier envidiaba su franqueza; él también anhelaba maldecir la injusticia de los dioses. Llevaba angustiado desde aquel maldito 1 de junio. No había dormido ni una sola vez desde la Batalla de Shiva sin tomar un trago, a pesar del cansancio. Inclinando su vaso, habló con sus amigos que ya habían fallecido.

 “Kircheis, Lennenkamp, ​​Fahrenheit, Steinmetz, Lutz… os lo ruego. Os lo ruego, no os lleveis al káiser al Valhalla con vosotros todavía. Todavía lo necesitamos en este mundo”.

 Una noche, Mittermeier se vio asaltado por una peculiar fantasía. Era algo que normalmente nunca hubiera imaginado. ¿Qué pasaría si el Kaiser Reinhard entrara por las puertas del Valhalla lleno de su habitual vigor y espíritu? ¿Qué pasaría si reuniera a los que habían sido sus amigos y subordinados en vida y lanzara una guerra para conquistar el mismo Valhalla? ¡Ese sería un papel adecuado para el deslumbrante grifo dorado que lideró el imperio! Un eterno conquistador, erguido ante el infinito, sin conocer el miedo ni el estancamiento. ¿No era eso quien realmente era Reinhard von Lohengramm?

            «Ridículo», resopló Mittermeier, pero una parte de él anhelaba ver esta visión hecha realidad. Era difícil soportar la idea de que el Kaiser más poderoso de la historia humana, gobernante del imperio más grande jamás imaginado, pudiera ser derrocado por una mera enfermedad. Mittermeier sabía que ningún hombre era inmortal, pero siempre había parecido que Reinhard podría ser una excepción. Y los seis años que Mittermeier había pasado al servicio de Reinhard habían sido el punto culminante de su vida, como ahora se dio cuenta, con cada día resplandeciente en carmesí y oro.

         III

El 10 de junio, Julian Mintz llegó a Heinessen junto con la flota imperial. Era la primera vez que regresaba a su planeta natal desde que partió hacia Terra en la noche de bodas de Yang.

 ¿Fue porque miró el paisaje a través de gafas de sol sentimentales que pensó que Heinessen había cambiado? Hace dos años, el planeta era el centro de un aparato de estado que se extendía por la mitad de la galaxia. Era un punto focal en la sociedad humana, concentrando tanto personas como recursos. Hoy, su aura se estaba desvaneciendo a medida que se convertía en otro mundo fronterizo. Sobre todo, no había ni vida ni orgullo en los rostros de la gente que vivía aquí y llenaba sus calles. Era como si todo el planeta se hubiera sentado en la pendiente de aceptar acríticamente su situación actual, hiciera las paces con su posición en la frontera del imperio y ahora se deslizara hacia el abismo de la historia.

 Autodeterminación, autogobierno, autocontrol, autorrespeto: ¿dónde quedaron los valores republicanos democráticos promulgados por Ahle Heinessen? Reflexionando profundamente sobre esta cuestión, la primera visita de Julian fue al vicealmirante Murai.

 Murai todavía estaba en el hospital. Durante su recuperación de las heridas sufridas en Ragpur, había contraído peritonitis. Su situación había sido bastante grave en un momento dado. Ahora que había pasado ese peligro, había progresado constantemente desde una condición estable hasta la recuperación, y esperaba ser dado de alta a fines de junio. Le dio la bienvenida a Julián a su sala de hospital, tomándolo de la mano y pidiéndole ansiosamente todo tipo de noticias.

 «¿Entonces abandonarás Iserlohn?»

 “Creo que lo haremos. Todavía no he discutido las cosas con el káiser, pero no veo qué otras bazas de negociación tenemos”.

 “Será el final de una era. Breve como fue, fue una que tú, yo y los demás compartimos: la Era de Iserlohn. Para mí, fue mi puesto final, pero para ti y para el resto, espero que sea el primer paso hacia una nueva era”.

Como de costumbre, el tono de Murai le dio a Julian la impresión de que estaba siendo regañado, pero no lo encontró desagradable. La preferencia inquebrantable por el orden del hombre mayor había permitido que brillara el talento y la individualidad en la flota de Yang. Había sido un ingrediente insustituible, una especie de whisky de malta sin mezclar en el cóctel conocido como “Yang Wen-li y su banda de forajidos”.

Nunca está de más tener cerca a alguien como el vicealmirante Murai, pensó Julian. Aunque menos guerrero que consumado profesional militar, lo había dado todo por Iserlohn. Julian no tenía la intención de pedirle que regresara al servicio activo nuevamente.

 El mismo día, Julian se reunió con el alto almirante Wahlen de la Armada Imperial para discutir el tratamiento de las tropas de Iserlohn «estacionadas» en Heinessen.

 Wahlen estudió el rostro de Julian con interés.

«Creo que nos conocimos en Terra», dijo. “A menos que lo recuerde mal.”

 «No, tu memoria es bastante correcta».

 «¡Ah, ahora lo recuerdo!» Whalen asintió. «Fue en la sede de la Iglesia de Terra».

Hace dos años, Julian había viajado a Terra disfrazado de comerciante independiente de Phezzan. Allí conoció a Wahlen, que había sido enviado para erradicar la Iglesia.

 “Me disculpo por engañarte en esa ocasión”, dijo Julian.

 “No hay nada por lo que disculparse”, dijo Wahlen. “Cada uno tiene su propia situación”.

 Hizo un gesto con la mano para despedirlo. Era su mano izquierda, la que había perdido mientras llevaba a cabo su misión en Terra.

 «Aún así», continuó, «no puedo evitar pensar en cuántos compañeros hemos perdido».

 Estas palabras pusieron a Julian en un estado de ánimo sobrio que se profundizó aún más cuando habló con Neidhart Müller.

 “Me pregunto, Herr Mintz, cuál de nosotros es más afortunado. No te diste cuenta de que perderías al mariscal Yang Wen-li hasta que ya se había ido. Se nos ha dado tiempo para prepararnos para la pérdida de Su Majestad. Pero si bien su tristeza comenzó desde la línea de salida, primero debemos alcanzar nuestra meta y luego emprender una vez más para llenar nuestros corazones hambrientos. Para nosotros, los sobrevivientes…”

 Müller omitió deliberadamente el resto de la oración, pero el corazón de Julian resonó en simpatía con el suyo. Sí, para los sobrevivientes, el viaje continúa. Continúa hasta el día en que nos unimos a nuestros compañeros difuntos en la muerte. Y habiéndosenos prohibido volar, debemos caminar hasta ese día.

Julian estaba feliz de haber forjado estas conexiones personales con Müller y los otros almirantes de la Armada Imperial. Sin embargo, era consciente de que las generaciones futuras podrían ver sus acciones con menos caridad. “Un apretón de manos sangriento sobre decenas de millones de cadáveres, un abrazo desvergonzado entre asesinos en masa”, dirán algunos.

 Otros podrían ir más lejos. “Si así fuera como terminaría, ¿por qué no simplemente ser amigos desde el principio? ¿Qué hay de los millones que murieron? ¿No eran más que herramientas desechables utilizadas por sus líderes para promulgar una entente que había sido planeada desde el principio?

 Las críticas en este sentido simplemente tendrían que ser aceptadas. En particular, cualquier abuso que recibiera de las familias de los muertos en la guerra estaría justificado.

 Para Julian, sin embargo, luchar había sido la única forma de lograr su situación actual. Si simplemente hubieran aceptado la autoridad del Imperio Galáctico inmediatamente después de la caída de la Alianza de Planetas Libres, Yang Wen-li habría sido asesinado y la democracia republicana se habría extinguido sin dejar rastro. Eso pensaba Julian, pero por supuesto esos eran los valores de Julian; otros abordaron la vida con otros diferentes.

 Uno de esos otros estaba actualmente en su habitación de hotel, haciendo sumas febrilmente de algún tipo antes de su reunión con Julian. Al ver esto, uno de sus empleados no pudo resistir una curiosa pregunta:

 «¿Qué está haciendo, Capitán Konev?»

 “Cálculo del interés compuesto”.

 La lúcida respuesta de Boris Konev solo intrigó más a Marinesk, el otro hombre.

 «¿Interés compuesto sobre qué?»

 «La tarifa por toda la información que les he proporcionado a esos compañeros de Iserlohn».

 «¿Les vas a cobrar una tarifa?»

 «Claro que les voy a corar. Después de todo, no se sentirían bien al recibir un servicio gratuito”.

 «Tengo dudas sobre eso.»

 “Por lo menos, Yo no me siento cómodo prestándolo. A diferencia de Dusty Attenborough, no arriesgué mi vida por ‘tonterías y caprichos’”.

«Tengo dudas sobre eso.»

 Para evitar una discusión prolongada, el oficial administrativo leal y confiable de Konev se detuvo justo antes de estar en desacuerdo.

 Una vez que Konev terminó sus cálculos, asintió, como si hubiera vislumbrado su propio futuro. «Me he decidido, Marinesk», dijo. “Si Iserlohn sale victorioso en este cruel juego, entraré en el negocio de la inteligencia. Un nuevo tipo de comercio para una nueva era”.

 “Bueno, en cualquier caso, vender productos de alta calidad para ganar confianza y expandir su negocio nunca está de más”, dijo Marinesk, manteniendo su respuesta de naturaleza cuidadosamente general.

 Konev se dirigió al hotel barato donde se alojaba el liderazgo militar de Iserlohn. Julian y Attenborough habían ido a ver al almirante Wahlen de la Armada Imperial acerca de los procedimientos para enviar a las tropas que habían «regresado vivas» de vuelta a casa en Heinessen, mientras Olivier Poplan y Kasper Rinz jugaban una partida de ajedrez tridimensional en el salón. Tan pronto como Poplan vio la cara de Konev, lanzó algo de sarcasmo en su dirección.

 “Bueno, si no es el hombre más inteligente de Phezzan. ¿Cómo está tu compatriota Rubinsky?

 «Oh, está casi muerto».

 «¿Qué?»

 “Lo escuché de una fuente en el hospital. Rubinsky tiene un tumor cerebral. En primer lugar, le quedaba menos de un año de vida, pero desde el regreso del káiser a Heinessen se ha negado a comer. Ahora solo es cuestión de tiempo”.

 “¿Huelga de hambre? Eso no suena como el Zorro Negro que conozco. Habría robado comida directamente del plato de su vecino para mantenerse con vida”.

 Esta era de hecho la opinión general de Rubinsky. Si era justa o no, era una pregunta a la que pronto recibirían una respuesta al menos parcial. Lo cierto es que ese día Konev ganó dos partidas de ajedrez en 3D y perdió otras dos sin lograr encontrar otra oportunidad para sacar a relucir la tarifa por la información que había brindado.

         IV

A las 20.00 horas del 13 de junio, un hospital en el distrito de Inglewood de Heinessenpolis perdió un paciente. Ese paciente era Adrián Rubinsky, de cuarenta y siete años, que tenía tumores cerebrales y estaba bajo vigilancia de la policía militar. El tratamiento con irradiación láser resultó inútil en su caso, pero su muerte llegó antes de lo esperado. Parecía que no había visto ninguna belleza en vivir los meses que le quedaban atado a una cama de hospital.

 Rubinsky había desconectado su soporte vital con sus propias manos. Cuando la enfermera de turno descubrió esto, ya había entrado en coma. Su expresión descarada y completamente serena estaba tensa y delgada para entonces, pero se dice que todavía irradiaba una curiosa cantidad de vitalidad.

 Las ondas cerebrales de Rubinsky se detuvieron precisamente a las 20.40. La noticia de su muerte se transmitió rápidamente a la Armada Imperial, donde apresurados burócratas militares comenzaron a poner en orden los materiales y registros relacionados con él. Con el káiser gravemente enfermo, la muerte de Rubinsky provocó poca emoción, pero de hecho solo había sido el preludio de algo mucho mayor en escala.

 Llegó un estruendo. El piso del hospital se sacudió violentamente tanto horizontal como verticalmente. Muchos tropezaron y cayeron; las camas con ruedas rodaron; estantes volcaron; frascos de medicamentos acabaron destrozados en el suelo.

 No era un terremoto. Había habido una explosión subterránea. Esto fue probado por las computadoras de análisis sísmico en la Oficina Geológica, cuyas actividades habían continuado sin verse afectadas por la política desde los días de la Alianza de Planetas Libres. Rápidamente se hicieron informes a los líderes de la Armada Imperial, que respondieron tratándolo no como un desastre natural sino como un sabotaje a gran escala. Tales eran las estructuras que habían existido en el ejército imperial desde que Oskar von Reuentahl había sido secretario general del Mando Supremo.

 «¡El edificio del Alto Consejo de la alianza se ha derrumbado!»

 Este informe fue el primero de muchos, ya que el suelo en esa área se derrumbó y los edificios cayeron por docenas. Era demasiado peligroso incluso para el Cuerpo de Seguridad Imperial entrar en el área. Y este fue solo el primero de una serie de desastres que mantuvieron a la Armada Imperial cansada de la guerra corriendo de un lado a otro de la ciudad durante toda la noche.

 Los incendios estallaron en toda la metrópolis. Las explosiones rugieron, las llamas saltaron hacia el cielo y las nubes de humo que se extendían añadieron densidad y profundidad a la oscuridad de la noche. Era evidente que no se trataba de un desastre natural. Además, la Casa de Huéspedes del Estado en el Museo Nacional de Arte, donde se hospedaba Reinhard, estaba ubicada cerca del centro de las áreas que ahora estaban en llamas.

 Los almirantes y mariscales de la Armada Imperial no pudieron evitar recordar las explosiones e incendios de la noche del 1 de marzo del año anterior. Incluso mientras corrían para extinguir las llamas, brindar ayuda de emergencia, mantener la paz y proteger el sistema de transporte, tomaron medidas para evacuar al káiser.

 Cuando Wittenfeld llegó a la sede imperial provisional en el Museo Nacional de Arte, ya amenazada por las llamas, encontró a Reinhard en su salón. Estaba vestido con su uniforme, pero yacía en el sofá con Emil von Selle a su lado. Su rostro pálido y exquisito tenía una expresión que era difícil de leer.

 “Si debo morir en Heinessen, moriré aquí. No tengo ningún deseo de correr como un refugiado.”

 Era cierto que esta habitación con vista al jardín de rosas de invierno era el lugar favorito de Reinhard en Heinessen. Pero que declarara su intención de morir aquí como un niño con rabieta era, quizás, evidencia de que su enfermedad había comenzado a socavar su estabilidad psicológica.

 Wittenfeld perdió los estribos. «¡¿Cómo puede Su Majestad decir eso ?!» él gritó. ¡Tu kaiserin y el príncipe esperan tu regreso a Phezzan! Es mi deber como súbdito asegurar que Su Majestad llegue a casa sana y salva, y tengo la intención de hacerlo”.

 Con esta declaración, Wittenfeld se volvió hacia los Lanceros Negros que lo habían acompañado e hizo que seis corpulentos soldados levantaran el sofá en el aire con Reinhard todavía en él. Lo llevaron como una obra de arte de valor incalculable al jardín de rosas de invierno, donde el contraalmirante Eugen lo esperaba con un vehículo terrestre. Eugen había asegurado una ruta para salir del incendio, y Reinhard, Emil y el resto de su séquito fueron transportados a la zona segura.

 Los escritos del «Artista-Almirante» Mecklinger sobre este incidente sobreviven hasta el día de hoy:

Wittenfeld merece el crédito por el éxito de la evacuación, pero tal vez valga la pena señalar que su rápida respuesta fue posible solo por el hecho de que no tenía ningún interés en el arte, y las artes plásticas en particular. La preocupación por perder la colección del museo en el incendio seguramente habría retrasado su respuesta, con graves resultados. Somos verdaderamente afortunados de que este no fuera el caso…

Está claro que, a pesar de sus elogios por el heroico rescate del káiser por parte de Wittenfeld, Mecklinger no podía dejar de lado su dolor por la reducción a cenizas de tantas pinturas y esculturas insustituibles. Sin embargo, el arte no fue todo lo que ardió esa noche.

 Los incendios arrasaron Heinessenpolis durante tres días más. Cuando finalmente se extinguieron, el 30% de la metrópolis se había perdido en las llamas. Más de cinco mil personas habían muerto o desaparecido, y quinientas veces más esa cantidad habían sufrido pérdidas o heridas. En cierto momento, cuando las llamas alcanzaron el puerto espacial central, incluso el imperturbable Mittermeier había considerado ordenar a las naves que acababan de llegar a Heinessen que se refugiaran en los cielos una vez más.

Oberstein llevó a cabo sus deberes con una frialdad que parecía capaz de mantener a raya incluso al furioso infierno. Hizo retirar los documentos del ministerio para su custodia de manera ordenada y ordenó a la policía militar que arrestara a quienes actuaron de manera sospechosa durante ese período. La presencia entre los arrestados de Dominique Saint-Pierre, la amante de Rubinsky, resultó ser la clave para desentrañar todo el incidente. La explosión y los incendios del 13 de junio se habían relacionado con la muerte de Rubinsky.

 «Entonces, ¿toda esta catástrofe fue solo un maldito ramo de flores para el káiser de parte de Adrian Rubinsky…?»

 Estremeciéndose, la policía militar inició una investigación detallada sobre el asunto.

 Finalmente se determinó que Rubinsky había implantado un dispositivo para controlar explosivos de frecuencia ultra baja en su propio cráneo. Cuando murió, el cese de sus ondas cerebrales provocó la detonación de una bomba enterrada en las profundidades del edificio del Alto Consejo de la antigua alianza. Presumiblemente, el «suicidio» de Rubinsky había sido de hecho un intento de llevarse al káiser con él mientras este último estaba en Heinessen. Esto parecía poco propio de Rubinsky en su futilidad, pero parecía que el deterioro de la razón de Rubinsky a medida que su tumor empeoraba lo había llevado a adoptar los métodos no de un conspirador meticuloso sino de un terrorista desesperado. El cuerpo de Rubinsky se quemó junto con el hospital de Inglewood, determinando así incluso la forma de su funeral.

 “Que su desafío al Imperio Galáctico terminara de esta manera seguramente no era lo que Adrian Rubinsky deseaba. Pero no tengo simpatía por él. No era el tipo de hombre que apreciara la simpatía en cualquier caso.”

 Así habló Dominique Saint-Pierre. No se agitó, no lloró, no ofreció autojustificaciones; su inquebrantable compostura dejó una fuerte impresión en la policía militar, varios de los cuales dejaron registros públicos y privados sobre ella. Uno fue de la siguiente manera:

 “El ministro de asuntos militares, presente en el interrogatorio, de repente preguntó al sujeto dónde estaba la madre del hijo del mariscal Reuentahl. La Sra. Saint-Pierre miró al ministro con leve sorpresa, la primera que había mostrado, y dijo que no lo sabía. El ministro no la presionó más”.

 Los materiales proporcionados por Dominique Saint-Pierre sacaron a la luz una triple entente clandestina entre el anterior gobierno de Phezzan, la Iglesia de Terra y Job Trünicht. Era un esquema arraigado en el egocentrismo mutuo, en el que cada parte buscaba utilizar a las demás, en lugar de un marco para una verdadera colaboración. Particularmente después de que la salud de Adrian Rubinsky comenzó a deteriorarse, la fusión orgánica entre los tres comenzó a deformarse, cambiar y desintegrarse, lo que proporcionaría muchas preguntas de investigación intrigantes para los historiadores y politólogos de las generaciones posteriores. En última instancia, la calamidad que cayó sobre Heinessenpolis se conoció como el «Infierno de Rubinsky».

 Dominique Saint-Pierre estuvo retenida por la policía militar durante dos meses antes de que se tomara la decisión de no procesarla. Tras su liberación, desapareció inmediatamente.

         V

Julian nunca olvidaría el día de su primera audiencia formal con el Kaiser Reinhard von Lohengramm. Era la tarde del 20 de junio, pero con la temporada un poco retrasada respecto al calendario. El cielo estaba algo nublado y el aire era frío. Julian vestía el uniforme de gala de un subteniente de la Armada de la Alianza de Planetas Libres. Esto se debió en parte a que estaba seguro de que el káiser también estaría uniformado y en parte a que Yang Wen-li también había estado uniformado para su reunión con el káiser.

 Reinhard recibió a Julian en el jardín interior del hotel. Emil von Selle guió a Julian a la sombra de un olmo, donde Reinhard se sentó en una mesa redonda blanca. Regulando cuidadosamente su respiración y los latidos de su corazón, Julian ofreció un saludo. Reinhard no se puso de pie, sino que indicó a Julian se sentara. Julian se quitó la boina negra, hizo una reverencia y se sentó en la silla que le ofrecían.

 «Me informan que tienes diecinueve años», dijo Reinhard.

 «Si, Majestad. Es mi edad.»

 “Cuando tenía diecinueve años, era un almirante de pleno derecho de la dinastía Goldenbaum. Mi apellido aún no era Lohengramm, y pensé que podía hacer cualquier cosa. Con mi amigo más cercano a mi lado, incluso pensé que podría conquistar toda la galaxia”.

 «Su Majestad ha hecho exactamente eso».

 Reinhard asintió, pero tal vez no era consciente de hacerlo. Por el contrario, el asentimiento pareció devolverlo a la realidad.

 Cambió de tema. “En nuestro primer encuentro, hiciste afirmaciones extravagantes. Dijiste que tenías medicina para la dinastía Lohengramm. Esta es tu oportunidad de cumplir con esas palabras”.

 «No, Majestad, en nuestro primer encuentro solo lo vi y suspiré».

 Al ver la duda en el rostro de Reinhard, Julian se explicó. Hacía dos años, había visto pasar al káiser en un coche terrestre por Phezzan. No se podía esperar que Reinhard recordara este «encuentro», por supuesto, por lo que solo tenía significado para Julian.

 Emil colocó dos tazas de café sobre la mesa, y su fragancia se elevó y se deslizó entre ellas como una neblina de verano.

 «¿Y con qué medicina propones tratar al Imperio Galáctico, para preservarlo de una enfermedad mortal?»

 Esta era la pregunta que Julian había venido a responder. Un escalofrío nervioso recorrió su conciencia, pero no era una situación del todo desagradable.

 “Primero, Su Majestad, debe promulgar una constitución. A continuación, debe abrir un parlamento. Estas dos cosas darán forma al recipiente del gobierno constitucional”.

 “Un recipiente, una vez formado, debe ser llenado. ¿Qué vino propones verter en este?”

 “El vino debe ser envejecido para llegar a ser lo que es. Tomará algún tiempo antes de que surja el talento adecuado para gobernar de manera más efectiva”.

 Al darse cuenta de que tiempo este era algo que el káiser no tenía, Julian cerró la boca. Reinhard enarcó ligeramente las cejas y luego sacudió la delicada porcelana de su taza de café con un dedo.

 “Creo que tu verdadero objetivo es algo diferente. Creo que deseas verter el vino del gobierno constitucional en el recipiente existente del Imperio Galáctico. De hecho, esto podría permitir que esas ideas de democracia que valoras tomen el control del imperio desde adentro”.

 Por un momento, Julian no pudo responder. Reinhard se rió entre dientes. Pero lo que comenzó como una risa aguda, incluso cáustica, pareció cambiar a mitad de camino. Reinhard, al parecer, estaba intrigado por las tácticas políticas de Julian, que combinaban fuerza y ​​dureza con un alto grado de elasticidad.

 «Regresaré a Phezzan pronto», dijo Reinhard. “Varias personas me esperan allí. Suficiente para justificar un último viaje.”

 De nuevo Julian no tuvo respuesta. El káiser había mirado a la muerte cara a cara y lo había descartado como un asunto sin importancia. Julian sólo conocía a otra persona que había sido tan libre con respecto a la muerte. Y esa persona había muerto hace un año.

 “Me acompañarás allí”, dijo Reinhard.

 «Si Su Majestad así lo desea».

 “Eso sería lo mejor, creo. Tus diseños y tu punto de vista se compartirám mejor con el próximo gobernante del imperio que solo conmigo. Mi kaiserin es mucho más perspicaz como político. Los detalles de su propuesta deben ser discutidos con ella.”  

Más tarde, a Julian se le ocurriría que esto era lo más cerca que había estado Reinhard del tipo de jactancia afectuosa que caracterizaba a un marido enamorado.

  El cansancio del káiser ya era visible y la reunión terminó después de unos treinta minutos. Julián se fue sin la satisfacción de sentir que había logrado sus objetivos.

  Cuando salió del cuartel general provisional, Julian se volvió para contemplar el Goldenlöwe que colgaba sobre la entrada principal. Era la bandera del gran conquistador que había subyugado a toda la galaxia. Pero, para Julian, el feroz león dorado sobre su campo carmesí parecía agachar la cabeza.

  Como si estuviera llorando la muerte de su amo.

Esa noche se desarrolló una conversación entre Dusty Attenborough y Olivier Poplan.

 “Será una cosa tras otra, hasta el final. No hay posibilidad de un telón final silencioso”.

 “Eso suena más como un deseo que como una predicción”.

 “En cualquier caso, voy a Phezzan con Julian. He llegado hasta aquí y quiero ver el acto final”.

 «¿Qué pasa con tus deberes militares?»

 “Se los dejaré a Soon Soul. No tiene mi genio creativo, pero es 1,6 veces más responsable. Haré que Lao lo ayude. ¿Qué hay de ti, As? ¿Te quedarás en Heinessen?”

 «Absolutamente no. Incluso cuando era niño, odiaba que me dejaran atrás mientras los adultos salían de negocios”.

 Poplan empujó deliberadamente el vendaje alrededor de su cabeza con la punta de un dedo. Al ver el brillo vital en sus ojos verdes, Attenborough esbozó una sonrisa.

 “Escuché que el viejo Murai está a punto de relajarse en un retiro cómodo, pero todavía no veo eso en nuestro futuro. Sigamos con Julian hasta que caiga el telón y podamos confirmar que la venta de entradas ha puesto al teatro de nuevo en la solvencia”.

 Casi en ese momento, Julian se estaba despidiendo de Bernard von Schneider, el leal ayudante de Merkatz. Schneider había decidido permanecer en Heinessen, primero para curar sus heridas y luego para discutir qué se podía hacer por el puñado de compañeros desertores imperiales de Merkatz que aún sobrevivían. Después de eso, se encargaría de que se tomaran estas medidas y, finalmente, cuando fuera el momento adecuado, él mismo regresaría al imperio.

 «Supongo que visitarás a la familia del almirante Merkatz, ¿no?»

 «Exactamente. El viaje del almirante ha terminado. Una vez que informe a su familia, el mío también terminará”.

 Schneider le ofreció la mano a Julian.

«Vamos a encontrarnos de nuevo en algún momento», dijo mientras se estrechaban con firmeza. Separarse con vida significaba que otro encuentro debería ser posible. Julian deseaba desde el fondo de su corazón que el viaje de Schneider tuviera un final fructífero.

 Para el 27 de junio, el buque insignia de Kaiser Reinhard, Brünhilde, había sido completamente restaurado a su estado original. El kaiser abordó su embarcación y partió hacia la capital imperial de Phezzan. Sería su último viaje interestelar.

          CAPÍTULO 10     EL FIN DEL SUEÑO

         I

TRAS LA PARTIDA del Kaiser Reinhard y su séquito de Heinessen, la seguridad del planeta pasó a ser responsabilidad del almirante Volker Axel von Büro. La flota de Iserlohn quedó en manos del comodoro Marino, quien reclutó a Rinz, Soul y Lao, entre otros, para ayudarlo a prepararse para el desmantelamiento de su organización militar.

 En julio, la paz y el orden se restauraron más o menos por completo en Heinessen. Así, dicho sea de paso, fue como se probó que las organizaciones clandestinas que habían plagado previamente el planeta habían sido operadas a través de los esfuerzos personales del difunto Adrian Rubinsky.

 El 8 de julio, la policía militar imperial descubrió que una de las personas heridas y hospitalizadas durante el Infierno de Rubinsky llevaba documentos falsos. Su interrogatorio enviaría nuevas ondas a través de la galaxia.

 «¿Su nombre?»

 “Schumacher. Leopoldo Schumacher”.

 El hombre respondió casualmente, incluso descuidadamente, pero el nombre que dio sorprendió a los oficiales que lo interrogaron. Era el nombre de un enemigo del estado: el hombre que se dice que ayudó al conde Alfred von Lansberg a secuestrar a Erwin Josef II, niño Kaiser de la antigua dinastía. La sala del hospital de Schumacher se convirtió rápidamente en el lugar de un interrogatorio formal, pero, como estaba bastante dispuesto a hablar, no se emplearon ni violencia ni sueros de la verdad.

 La siguiente afirmación de Schumacher fue que el cuerpo descubierto a principios de año, de hecho, no había pertenecido a Erwin Josef II.

 «Expliquese.»

 “Erwin Josef II escapó del conde Lansberg el marzo pasado. Dónde está ahora y qué está haciendo es una incógnita”.

 Después de la fuga del niño, explicó Schumacher, el conde se volvió psicológicamente inestable, robó un cadáver de aproximadamente la edad correcta de una morgue y lo trató como si fuera el mismo Erwin Josef II. Su relato de la enfermedad y muerte del niño había sido producto de pura ilusión, a pesar de ser lo suficientemente meticuloso como para convencer por completo a los investigadores del imperio. Con toda probabilidad, esa historia había sido la mejor obra jamás creada por el conde Lansberg. Más tarde, el testimonio de Schumacher formaría la base de los registros oficiales del gobierno imperial sobre el tema, que solo señalaban que el destino final del Kaiser Erwin Josef II seguía siendo desconocido.

 “Otra cosa”, dijo Schumacher al final de su interrogatorio. “Los últimos restos de la Iglesia de Terra no han cesado sus intentos sobre la vida del káiser. Por lo que escuché a través de Rubinsky, que la última célula activa se infiltró en Phezzan. Deberían ser unas treinta personas en él. Todas las demás partes de la organización han sido destruidas, por lo que eliminarlas terminará con la Iglesia de Terra para siempre”.

 Cuando se le preguntó qué pretendía hacer consigo mismo ahora, Schumacher respondió con frialdad: “Nada de lo que valga la pena hablar. Planeo mantener una granja con mis antiguos subordinados en Assini-Boyer Valley en Phezzan. Todo lo que pido es permiso para viajar allí una vez que hayan terminado conmigo.

 Al final, estas esperanzas no se realizaron. Schumacher regresó a Phezzan después de ser indultado y liberado dos meses después, pero el colectivo agrícola ya se había disuelto y sus antiguos subordinados se habían dispersaron por los aires. Durante un tiempo se desempeñó como comodoro en la Armada Imperial, habiendo sido nombrado por recomendación del vicealmirante Streit por su perspicacia y experiencia como hombre de la antigua dinastía. Pero finalmente, desapareció durante una batalla con unos piratas espaciales.

 La información de Schumacher fue transmitida al mariscal Oberstein, luego de camino a Phezzan. El mariscal, tan incomparablemente frío que también se le conocía como la “Espada de Hielo Seco”, leyó todo el comunicado sin que se moviera ni una sola célula de su rostro. Luego se sentó en contemplación silenciosa durante un largo rato.

Julian tuvo muchas oportunidades de conversar con Reinhard mientras viajaban juntos a Phezzan a bordo del Brünhilde. Reinhard disfrutó escuchando a Julian contar anécdotas sobre Yang Wen-li. A veces asentía con entusiasmo, a veces se reía en voz alta, pero, según los recuerdos de Julian, “por muy grande que fuera el káiser, su sentido del humor estaba algo subdesarrollado. Dos chistes de cada cinco lo dejaban desconcertado y luchaba por entender dónde estaba el humor”. Sin embargo, debemos señalar que la comprensión de Julian del estandarte imperial puede no haber sido del todo lo que el káiser hubiera preferido.

 Naturalmente, el viaje a Phezzan también vio un debate serio sobre la futura gobernanza.

 La Fortaleza Iserlohn sería devuelta al imperio. A cambio, el imperio otorgaría el derecho de autogobierno a Heinessen y al resto del Sistema Bharlat. Sobre estos dos puntos se había llegado a un pleno acuerdo. Había muchos en el Ministerio de Asuntos Internos del Imperio que ya habían concluido, en base a la serie de calamidades provocadas por el hombre allí, que Heinessen era prácticamente ingobernable. Mientras tanto, el Ministerio de Asuntos Militares sin duda estaría encantado de recuperar la Fortaleza Iserlohn sin derramamiento de sangre. En consecuencia, ambos ministerios estaban seguros de dar la bienvenida al acuerdo.

 Sin embargo, sobre el tema de una constitución imperial y un parlamento, Reinhard no se comprometió. Consideraría los méritos del gobierno constitucional, dijo, pero no podía ofrecer promesas y no deseaba mentirle a Julian.

 “Si tú y yo arreglamos todo nosotros mismos, ¿qué quedaría por hacer para las generaciones posteriores? Se quejarían diciendo ‘Si tan solo esos dos se hubieran ocupado de sus propios asuntos’”.

 Reinhard habló en tono jocoso, pero estaba claro que no tenía ningún interés en permitir que la democracia siguiera existiendo sin condiciones ni regulaciones que la rigieran. Este fue un recordatorio para Julian de que el káiser no había perdido su frío realismo como administrador.

 Lograr el autogobierno de Bharlat era una gran concesión. Pero Heinessen primero tendría que ser reconstruida tras la devastación del Infierno de Rubinsky. También en términos astrográficos, el planeta sería más fácil de atacar y más difícil de defender que la Fortaleza Iserlohn. Además, dado que todo el sistema tendía hacia el consumo en lugar de la producción, los alimentos y otros suministros debían importarse de otros sistemas, y esos otros sistemas permanecerían completamente bajo el control imperial. Visto en términos militares, su situación en realidad empeoraría. La magnanimidad que Reinhard le había mostrado a Julian era un arma de doble filo, y ambos lo sabían.

 Por cierto, había una buena razón por la cual la enfermedad que se cobró la vida de Reinhard tan temprano se conoció generalmente como «la enfermedad del Kaiser». Pocos podían pronunciar o incluso recordar su nombre propio, “Enfermedad del Colágeno Variable Fulminante”. De hecho, cuando Wittenfeld lo escuchó por primera vez, estalló de ira y acusó de burla a los médicos de Reinhard.

 Fiebre alta, inflamación y hemorragia de los órganos internos con el dolor resultante, pérdida de energía, degradación de la función hematopoyética y la anemia resultante, confusión mental: estos eran los síntomas principales de la enfermedad, aunque Reinhard hasta ahora había mostrado poca confusión mental incluso cuando tenía fiebre. Aparte de su negativa a abandonar la habitación de su enfermo durante el Infierno de Rubinsky, no había hecho nada que sugiriera inestabilidad psicológica. Su apariencia también se mantuvo casi sin cambios, con solo un toque de delgadez y un matiz de color poco saludable en su piel blanca como la porcelana. Si había un Creador, estaba permitiendo que Reinhard siguiera siendo hermoso hasta el final a cambio de su muerte prematura, evidencia, tal vez, de que el káiser había disfrutado más de Su favor que otros. Julian dejó notas detalladas sobre la condición de Reinhard todos los días. Si Yang Wen-li hubiera estado vivo, seguramente habría envidiado a Julian, y saber esto era precisamente por lo que Julian no se tomaba a la ligera su misión como cronista.

 El 18 de julio, Brünhilde llegó a Phezzan. El lugar que Reinhard había elegido como el centro de la galaxia sería el lugar donde terminaría su vida. Un coche equipado con equipo médico estaba esperando cuando llegó para llevarlo con su esposa e hijo.

Con Stechpalme Schloss incendiado por la Iglesia de Terra, la Kaiserin Hilda y el principe Alec, tomaron la residencia que una vez usó el alto comisionado de la Dinastía Goldenbaum después de ser dados de alta del hospital. El edificio llegó a ser conocido como el Palacio Provisional de Welsede, llamado simplemente por el área en la que se encontraba, y se convertiría en la estación terminal sin pretensiones donde la vasta y arrolladora vida de Reinhard llegó a su fin. El primer piso rebosaba de funcionarios civiles y militares, el segundo estaba ocupado por médicos y enfermeras, y el tercero era donde lo esperaba la familia del káiser.

 Julián quedó sorprendido por la modesta sencillez de este palacio provisional. En comparación con la residencia del plebeyo promedio, por supuesto, era espaciosa y lujosamente decorada. Pero para un rey conquistador que gobernaba toda la galaxia, era extremadamente reservado, mil veces más pequeño que el Palacio Neue Sans Souci de la dinastía Goldenbaum. Por supuesto, Julian solo había visto Neue Sans Souci desde afuera, y solo una vez.

 Julian y sus compañeros Dusty Attenborough, Olivier Poplan y Katerose von Kreutzer se registraron en el hotel Bernkastel, ubicado a unos diez minutos a pie del palacio temporal, «custodiado» por una compañía de tropas del ejército imperial estacionadas alrededor del hotel. Julian aceptó esto como desagradable pero comprensible.

 “Creo que podemos dejar pasar esto”, estuvo de acuerdo Attenborough, con una falta de belicosidad poco característica.

Si el Imperio Galáctico adoptara un sistema constitucional y un parlamento en el futuro, pensó Julian, Dusty Attenborough podría mostrar allí su rostro triunfante como líder de la facción progresista. Curiosamente, el Attenborough que vivía en el mundo imaginario de Julian siempre estaba en la oposición. Julian simplemente no podía imaginarlo ocupando un puesto de poder en el partido gobernante. Como líder de la oposición, denunciaría la corrupción entre los poderosos, criticaría las fallas de gobierno y adoptaría una posición firme en la protección de los derechos de las minorías. Eso le sentaría mejor, incluso si, una o dos veces al año, podía comenzar una pelea en la sala de debate.

 En cierto modo, el Kaiser Reinhard había impuesto una prueba dolorosa a la gobernabilidad republicana democrática. Tus valores han sobrevivido a la guerra, parecía decir; ahora veamos si pueden escapar de la corrupción en tiempos de paz. Attenborough pasaría su vida luchando para evitar esa corrupción, y lo haría sin remordimientos.

 Sin embargo, con respecto a Olivier Poplan, la imaginación de Julian solo podía admitir la derrota. ¿Qué tipo de futuro estaba preparando el as de ojos verdes para sí mismo?

 “La piratería espacial podría no ser mala. Usé toda mi obediencia y paciencia bajo Yang Wen-li. No tengo la intención de inclinar la cabeza ni atar mi destino a nadie más hasta el día de mi muerte”.

 Poplan siempre mantuvo ocultos sus verdaderos sentimientos, pero Julian sospechaba que podría haber hablado en serio sobre la inscripción de la lápida de «Murió el 1 de junio» que había elegido. Hace mucho tiempo, cuando el calendario en uso era AD en lugar de SE, Chao Yui-lin, uno de los estadistas más veteranos de la Revolución de Sirio, había dado la espalda a los cargos públicos y en su lugar había enseñado a cantar y tocar el órgano a los niños. A Julian le pareció que este tipo de segundo acto podría encajar sorprendentemente bien con Poplan.

 ¿Qué pasa con el futuro de Karin? Sin duda estaría entrelazado en gran parte con el suyo propio. El pensamiento hizo que Julian sintiera algo difícil de expresar con palabras. Si Yang Wen-li y Walter von Schenkopp estuvieran mirando desde el otro mundo, ¿qué tipo de expresiones usarían?

 En cualquier caso, era bueno poder planificar para el futuro. Ya había existido una posibilidad real de que las cosas fueran lo suficientemente mal como para dejarlos sin ningún interés en el futuro.

 Entre los hechos sacados a la luz por la muerte de Adrian Rubinsky y la confesión de Dominique Saint-Pierre, una revelación había estremecido a Julian. Parecía que Job Trünicht esperaba crear algo que, exteriormente, fuera exactamente lo mismo que buscaba Julian: un sistema constitucional dentro del imperio. Además, con la ayuda de Rubinsky, su influencia personal y financiera dentro de las salas de poder del imperio se había ido expandiendo gradualmente.

 Si Reuentahl no lo hubiera matado a tiros a fines del año anterior, podría haber sido Trünicht quien le propusiera a Reinhard una transición al gobierno constitucional. Entonces, después de unos diez años de tranquila paciencia, podría haber ascendido una vez más para convertirse en primer ministro del Imperio Galáctico. Habría estado en la cincuentena, todavía joven para ser un político, con un rico futuro por delante. Después de vender su país, su gente y la democracia misma al gobierno autocrático, Trünicht podría haberse convertido en un «político constitucional» gobernante no de la mitad, sino de toda la galaxia.

 La perspectiva era escalofriante. Job Trünicht era un maestro del arte político egoísta, y su vívida visión del futuro se había realizado en parte en el momento de su prematura muerte. No fue la ley lo que interrumpió sus maquinaciones, ni siquiera la acción militar. Un solo rayo de luz, disparado por pura emoción más que por la sobria razón, había desterrado a Trünicht y su futuro más allá del horizonte de la realidad. Los sentimientos privados de Reuentahl sobre el hombre habían hecho esa corrección en el mapa del futuro de la humanidad.

 Julián se dio cuenta de que destino era una palabra maravillosamente conveniente. Incluso circunstancias tan complicadas como estas podrían explicarse a satisfacción de otros si se invocara el destino. ¿Podría haber sido por eso que Yang había tratado de no usarlo nunca?

         II

25 de julio, una semana después del regreso a Phezzan.

 La condición de Reinhard estaba empeorando rápidamente. Su temperatura no bajaba de los 40 grados centígrados, perdía y recuperaba la conciencia y mostraba síntomas de deshidratación. Hilda y Annerose se turnaron para cuidar a Reinhard y al Principe Alec. Si alguna de las dos se hubiera visto obligada a hacer ambas cosas sola, seguramente se habría derrumbado por la preocupación y el exceso de trabajo.

 El 26, las cosas empeoraron aún más. A las 11:50, la respiración de Reinhard se detuvo. Veinte segundos después, sin embargo, comenzó de nuevo y recuperó el conocimiento a las 13:00.

Una poderosa borrasca atravesó el cielo desde el norte ese día, chocando con otra borrasca proveniente del sur y haciendo que la capital imperial se volviera fría, húmeda y ventosa. Desde el principio de la tarde, densas nubes bajas sellaron la visión de todos en gris, dando una impresión de noche diluida.

 A medida que avanzaba la tarde, las franjas inferiores de la nube se convirtieron en lluvia que bombardeaba el suelo. La temperatura bajó aún más, y los ciudadanos de Phezzan comenzaron a susurrar entre sí sobre el clima extraño, preguntándose si el káiser podría llevarse la misma luz del sol con él al otro mundo.

 A las 16.20 llegaron al palacio provisional los altos almirantes de la Armada Imperial, finalmente liberados de las funciones que les habían ocupado hasta esa hora. El ministro de Asuntos Militares, Paul von Oberstein, y el comandante en jefe de la Armada Espacial Imperial, Wolfgang Mittermeier, fueron conducidos al salón de la planta baja del ala este, junto con los seis almirantes principales. Sin embargo, Oberstein se fue cinco minutos después y dijo que tenía asuntos que atender.

 Esto dejó a siete hombres juntos en el salón. Fuera de las ventanas se oía el estruendo de los truenos y los relámpagos de color blanco azulado. El salón en sí estaba decorado con una paleta uniforme de tonos marrones, pero después de cada relámpago se hundía en un mundo desprovisto de vida y color.

 No era la primera vez que estos hombres se sentían en la cúspide de la historia, pero nunca se habían sentido tan sumidos en un lodo psicológico pesado y amargo.

 “El conquistador que subyugó a toda la galaxia, atado a la superficie del planeta y encerrado en su cuarto de enfermo”, dijo Kessler en voz baja. “Es casi demasiado desgarrador para soportarlo”.

 Habían acompañado a Reinhard von Lohengramm en su viaje de conquista a través del mar de estrellas. Habían aplastado a la Coalición de los Señores, aplastado a la Alianza de Planetas Libres, habían doblegado la galaxia misma a sus pies. Habían sido casi invencibles, pero ahora, ante la maldición que era la enfermedad del colágeno fulminante variable, eran completamente impotentes. Valentía, lealtad, destreza estratégica: nada de eso podría salvar al káiser al que amaban y respetaban. Cuando fueron burlados por Yang Wen-li, su sensación de derrota se llenó de admiración. Ahora solo había derrota, como una plaga repugnante que devoraba su espíritu.

 “¿Qué están haciendo esos médicos? ¡Sanguijuelas sin valor! Si tienen la intención de quedarse con los brazos cruzados e ignorar su sufrimiento, ¡lo pagarán muy caro!”

 Wittenfeld fue el primero en entrar en erupción, como habían predicho todos sus colegas. Pero esta noche, se encontró con una oposición inmediata.

 “¡Contrólate!” Wahlen gruñó, su estoica reserva finalmente empujada más allá de los límites de la resistencia. “¡Estoy harto de que tu temperamento nos cause problemas al resto de nosotros! ¡Hay sedantes que puedes tomar para controlar tus cambios de humor!”

 «¡¿Que acabas de decir?!»

 Al no tener adónde dirigir sus furiosas emociones, Wittenfeld las volvió hacia su colega. Wahlen estaba a punto de responder del mismo modo cuando Eisenach agarró una botella de agua mineral de la mesa y la volcó sobre los dos. Con agua goteando de su cabello sobre sus hombros, lo miraron en estado de shock. Su asaltante taciturno les devolvió la mirada. Cuando finalmente habló una voz baja, provino del hombre que los superaba a todos en rango: el mariscal Mittermeier.

 “Su Majestad está soportando sufrimiento tanto mental como físico. Seguramente los siete juntos podemos soportar esto, a menos que deseemos escucharlo lamentarse de los súbditos tan patéticos que tiene”.

En ese momento, Reinhard estaba haciendo algunas peticiones finales a la Kaiserin Hilda. Uno de ellos fue otorgar a los seis almirantes superiores supervivientes el rango de mariscal imperial, pero solo después de la muerte de Reinhard, y en nombre de la propia Hilda como regente.

 Wolfgang Mittermeier, Neidhart Müller, Fritz Josef Wittenfeld, Ernest Mecklinger, August Samuel Wahlen, Ernst von Eisenach y Ulrich Kessler. Estos siete hombres serían conocidos en la historia como los Siete Mariscales de Löwenbrunn.

“Un honor ganado simplemente por tener la suerte de sobrevivir”, como bromearon algunos, pero el hecho de haber sobrevivido a una era de agitación tan vasta e intensa a pesar de pasar la mayor parte de su tiempo en sus campos de batalla era prueba suficiente de que no eran hombres comunes.

 Como Wolfgang Mittermeier ya era mariscal, recibiría el título de Gran Mariscal Imperial. Era un título adecuado para el mayor tesoro de la Armada Imperial, pero si Mittermeier hubiera sido informado de esto en ese momento, no habría estado de humor para regocijarse.

 A las 18.30, una doncella vino y le pidió a Mittermeier que la acompañara. Los almirantes reunidos sintieron que la escarcha descendía sobre las paredes de sus estómagos y se levantaron de sus sofás para observar en silencio al lobo del vendaval salir de la habitación. Pero Mittermeier no había sido llamado por la razón que temían. La Kaiserin Hilda, quien lo recibió en la habitación del enfermo de Reinhard, tenía una solicitud para él.

 “Lamento hacer esta solicitud durante la tormenta, mariscal Mittermeier”, dijo, “pero traiga aquí a su esposa e hijo”.

 “¿Está segura, Majestad? ¿Mi familia, entrometiéndose en un momento como este?”

 “El káiser lo desea. Por favor, dése prisa.»

 Esto no dejó a Mittermeier más remedio que obedecer. Saltó a un vehículo terrestre y corrió a través de la lluvia color plomo y los vientos transparentes hacia su casa.

 Aproximadamente al mismo tiempo, un enviado imperial llegó al hotel Bernkastel: el vicealmirante Streit, en un gran vehículo terrestre. En lugar de hacer una llamada de visiphone, Hilda lo había enviado allí como muestra de respeto a los invitados del imperio.

 “El káiser desea verte”, dijo von Streit. «Me disculpo por preguntar esto con un clima tan terrible, pero por favor ven conmigo».

 Julián y sus tres compañeros intercambiaron miradas. La garganta de Julian se sintió repentinamente constreñida, pero finalmente se obligó a pronunciar algunas palabras.

 «¿Es grave su estado?»

 «Por favor, dése prisa.»

 Ante esta respuesta indirecta, Julian y los demás se prepararon para partir.

Mariscal Yang, como tu representante, estoy a punto de presenciar la muerte del individuo más grande de esta era. Si estás allí en el otro mundo, por favor mira conmigo, a través de mis ojos. Así le habló Julian en su corazón a Yang, en parte porque no sentía que pudiera mantener la compostura sin la ayuda de Yang. Poplan y Attenborough también se pusieron sus uniformes en silencio, sin su habitual irreverencia.

 En medio del viento y la lluvia, Julián y los demás finalmente llegaron al palacio provisional. Al entrar al salón principal, vieron a una hermosa mujer de cabello dorado caminando por un corredor de arriba. Ella, confirmó  Streit, era la hermana del káiser, Annerose.

 ¡Así que esa es la Archiduquesa Grünewald! Julian sintió que lo atravesaba un sentimiento casi onírico. No estaba familiarizado con todos los aspectos de la vida de Reinhard, pero había oído que fue Annerose quien hizo posible que la estrella de Reinhard brillara tanto. En cierto sentido, ella era la creadora de la historia actual. No podía fingir desinterés.

 Annerose, por supuesto, ni siquiera se dio cuenta de que Julian miraba desde abajo. Al entrar en la habitación del enfermo de Reinhard, hizo una reverencia a su cuñada y se sentó en la silla junto a la cama de su hermano. Como en respuesta, abrió los ojos y la miró.

 «Querida hermana. Estaba soñando…»

 Una suave luz se deslizó en sus ojos azul hielo. Era una luz que Annerose nunca había visto antes. En ese momento, se dio cuenta de que su hermano realmente iba a morir. Sus batallas siempre habían sido impulsadas por el deseo de llenar el vacío insaciable de su corazón, desde que tenía diez años y tomó conciencia por primera vez de lo que significaba luchar. Había luchado para hacerse con el poder y había seguido luchando una vez que lo tuvo. Ya sea a través de algún cambio sutil en algún momento del camino, o porque esta siempre había sido su verdadera naturaleza, ahora parecía que Reinhard había hecho de la lucha en sí misma el objetivo de su vida.

 “El káiser es belicoso por naturaleza”. “Reinhard der Löwenartig Kaiser” (“Reinhard el Emperador León”). Éstas eran expresiones alternativas de su orgullo, y más que apropiadas para el hombre que había brillado como un cometa en la historia. Pero ahora finalmente había sido consumido por esa llama. La dulzura en él ahora era como el calor de la ceniza blanca que quedaba después de que el cuerpo y el alma se hubieran consumido. Calor persistente, que pronto se enfriaría y desaparecería. Un destello de luz antes del regreso a la oscuridad.

 «¿Quieres soñar más, Reinhard?»

 “No, he tenido suficientes sueños. Más que suficientes sueños con los que nadie ha soñado antes…”

 La cara de Reinhard era demasiado suave. Annerose sintió que su pecho se congelaba, escuchó las grietas de la telaraña extendiéndose por él. La terrible claridad de esos sonidos se extendió por todos sus nervios. Cuando el vigor y la intensidad de su hermano se suavizarán, moriría. Una espada no tenía por qué ser otra cosa que una espada. Para su hermano, la satisfacción era lo mismo que la muerte. Alguien o algo había moldeado sus energías vitales de esa manera.

 “Gracias por todo, querida hermana”, dijo Reinhard, pero Annerose no deseaba escuchar palabras de agradecimiento. Quería que él olvidara a la hermana que se había retirado del mundo a tan tierna edad, que extendiera sus alas y volara una vez más a través del mar de estrellas. Después de la muerte de Siegfried, ese había sido su único deseo: el delgado hilo de cristal que la ataba a este mundo.

 “Este colgante…”

 La mano blanca de Reinhard, notablemente demacrada, se extendió hacia ella. El colgante de plata que colocó en su palma iluminó a los dos con un brillo translúcido.

 “Ya no lo necesito. Te lo doy. Y… también te devuelvo a Siegfried. Lamento haberlo tomado prestado por tanto tiempo”.

 Antes de que Annerose pudiera responder, Reinhard cerró los ojos. Había vuelto a caer en coma.

La tormenta se hizo más fuerte y a las 19.00 se inundó el camino fuera del palacio provisional. Un informe urgente llegó a través del viento y la lluvia. Los tanques de hidrógeno líquido fuera de la ciudad habían sido detonados y se habían encontrado pruebas en los cadáveres en la escena que los conectaban con la Iglesia de Terra. La Armada Imperial, conteniendo la respiración con el káiser al borde de la muerte, no pudo evitar ser sacudida.

 Cuando el informe llegó a Ulrich Kessler, comisionado de la policía militar y comandante de las defensas de la capital, regañó a sus tambaleantes subordinados.

 “Controláos. Provocar incendios y explosiones como señuelos es un procedimiento operativo estándar para la Iglesia de Terra. Su verdadero objetivo es la familia imperial. ¡Concéntraos únicamente en proteger el palacio provisional!”

 La organización Terraista en Phezzan había sido eliminada. Kessler tenía confianza en este punto. Con una reverencia a los otros almirantes, dejó el salón para permanecer en el vestíbulo de entrada, usándolo como centro de mando para dirigir a la policía militar en la escena. Su diligencia fue digna de elogio, pero no se puede negar que en parte trató de escapar a sus deberes. A pesar de todo su resoluto caracter, no podía soportar sentarse y esperar a que el káiser expirara.

 Mittermeier aún no había regresado de su casa, y los cinco hombres que quedaban en el salón —Müller, Wittenfeld, Mecklinger, Eisenach y Wahlen— estaban tan inquietos y ansiosos que sentían que se les iban a romper las venas. A las 19.50, Oberstein regresó del ministerio. El final estaba cerca, pero aún quedaba un acto por interpretar.

         III

Entre Oberstein y los «Cinco mariscales» (excluyendo a los ausentes Mittermeier y Kessler) un estado de ánimo terrible parpadeó al borde de la ignición. Oberstein acababa de decirles que los restos finales de la Iglesia de Terra pronto atacarían el palacio provisional, decididos a acabar con la vida del káiser.

 Fue Mecklinger quien expresó la primera duda. ¿Por qué, preguntó, los terraistas cometerían semejante atentado? Solo tenían que esperar: la situación cambiaría sin necesidad de sus métodos violentos.

 La respuesta de Oberstein fue lúcida hasta el punto de la crueldad.

 “Porque los atraje aquí”, dijo.

 «¿Lo hiciste?»

 “Les permití pensar que la condición del káiser estaba mejorando, y que tan pronto como Su Majestad se recuperara, destruiría su propia Terra sagrada. Para evitar esto, han tomado medidas drásticas”.

 El aire de la habitación estaba tan helado que parecía quemarse.

 «¿Quieres decir que usaste a Su Majestad como cebo?» gritó Mecklinger. «Aprecio que tus opciones fueran pocas, ¡pero no es así como se comporta un súbdito leal!»

 Oberstein desestimó fríamente esta denuncia.

“La muerte del káiser es inevitable”, dijo. “Pero la dinastía Lohengramm continuará. Simplemente conseguí la cooperación de Su Majestad para eliminar a los fanáticos terraistas por el bien del futuro de la dinastía.”

 Wittenfeld inconscientemente cerró su mano derecha en un puño y dio medio paso hacia adelante. La sangre espumeaba en ambos ojos. Pero justo antes de que su desastroso choque en Heinessen se reprodujera a mayor escala, Müller habló, aunque él también estaba luchando con todas sus fuerzas para mantenerse bajo control.

 “Nuestra primera tarea es aniquilar a los terraistas. Si nuestro liderazgo está dividido, jugamos directamente en sus miserables manos. Trabajemos juntos bajo la dirección del almirante Kessler”.

 Y así, de las 20.00 a 22.00, mientras azotaba la tormenta de verano, el palacio provisional libró la más grave de las batallas contra enemigos tanto dentro como fuera de sus muros. Esta batalla se llevó a cabo casi en silencio, para evitar molestar al káiser en el tercer piso. La tormenta había inutilizado los sistemas mecánicos de seguridad, por lo que los subordinados de Kessler se arrastraron entre el viento, la lluvia y el barro en busca de intrusos. Al primero lo mataron a tiros a las 20.15.

 Julián y los demás esperaban en una habitación del ala oeste de la planta baja, pero no podían fingir que el asunto no les concernía.

 “Tal vez deberíamos agradecer a los terraistas. El odio compartido hacia su iglesia ha llevado al Imperio Galáctico y a la democracia a descubrir un nuevo camino hacia la convivencia…”

 Julian estaba, por supuesto, hablando irónicamente. Sus verdaderos sentimientos eran bastante diferentes. Los Terraistas habían asesinado a Yang Wen-li, convirtiéndolos a ellos, ya su líder en particular, en su enemigo jurado. Con el fin de ofrecer ayuda a la Armada Imperial, Julian, Attenborough y Poplan salieron al pasillo, dejando a Karin en la habitación.

 “Luchar… contra la Iglesia de Terra… en Phezzan… para proteger… al káiser”, dijo Poplan. “¿Conoces ese juego en el que cortas varias oraciones diferentes y reorganizas los fragmentos? Eso es a lo que esto me recuerda. Incluso hace solo cincuenta días, nunca hubiera imaginado que algún día estaría en un lugar como este haciendo lo que estamos a punto de hacer. Una cosa sobre la vida: nunca se vuelve aburrida”.

 Julian estuvo de acuerdo con las reflexiones de Poplan, pero su interés se desvió rápidamente en una dirección diferente. Dusty Attenborough había visto a un hombre vestido de negro acurrucado en un rincón del pasillo. Parecía que el hombre había logrado correr allí después de recibir un disparo, antes de morir por sus heridas. Un blaster brilló débilmente en su mano húmeda, embarrada y ensangrentada.

 “Tomaré prestado eso”, dijo Attenborough. “No llegaremos a ninguna parte sin un arma”.

 Cuando Attenborough tomó el bláster de la mano del muerto, las luces del corredor se apagaron. De inmediato, los tres instintivamente se echaron contra la pared. En otras partes del palacio, los rayos de luz destellaron y los pasos resonaron. Sus ojos se estaban acostumbrando a la oscuridad cuando un hombre que claramente no era de la Armada Imperial apareció frente a ellos. Un rayo de luz salió del desintegrador en la mano de Attenborough, atravesando al hombre en el pecho. Se derrumbó en el suelo.

 Quizá no se debió tanto a que Attenborough fuera un gran tirador sino a que el terraista se había topado con el rayo láser. En cualquier caso, otro intruso había sido derribado y el grupo de Julian ganó otra arma.

En este punto, las luces volvieron a encenderse, tal vez el generador de emergencia se había activado. Mientras el viento aullaba y los relámpagos retumbaban, las tropas imperiales continuaron su desesperada batalla con los terristas tanto dentro como fuera de los muros del palacio provisional.

 El sonido de una pequeña explosión asaltó los tímpanos de Julian. No lo pensó mucho, pero fue una explosión que tendría repercusiones históricas. Procedía de un artefacto explosivo primitivo que había detonado en una habitación del segundo piso que daba al jardín interior, y un trozo de metralla que salió volando había desgarrado a Oberstein desde el estómago hasta el pecho.

 Eran las 20.25.

 Después de la explosión, los Terraistas se movieron hacia el ala oeste del edificio e intentaron escapar en la noche, pareciendo títeres de sombras contra el parpadeo de los relámpagos. Un delgado haz de luz se abrió paso horizontalmente a través de la oscuridad y la lluvia que caía, y uno de los Terraistas cayó, con los brazos abiertos. Los otros hombres intentaron cambiar de dirección, salpicando motas de barro.

 «¿A dónde creen que van, terraistas?»

 El fuego de los blásters se concentró en la fuente de esa voz juvenil. Un pilar en una terraza gritó cuando volaron fragmentos de mármol y el vidrio se hizo añicos.

 Julian rodó por esa terraza una, dos veces, y luego apretó el gatillo dos veces en el instante en que dejó de moverse. Los rayos brotaron de su bláster, y dos terraistas más se derrumbaron con gemidos bajos. Rodaron por el suelo, arrojando barro y sangre por los aires, luego se retorcieron levemente antes de quedarse quietos.

 El tercer y último hombre giró en el sitio y trató de correr, pero Attenborough se paró frente a él. El hombre volvió a cambiar de dirección, pero se topó con Poplan, cuyos ojos brillaban con una amenaza aún mayor que la de Julian. La oscuridad y la lluvia formaron una doble cortina, encerrándolos en otro mundo.

 “Antes de que te mate, respóndeme una cosa”, dijo Julian, saliendo de la terraza. Inmediatamente quedó empapado de pies a cabeza por la lluvia, que caía sobre él. «¿Dónde está el Gran Obispo?»

 «¿El Gran Obispo?» murmuró el hombre.

 Esta no era la reacción que Julian esperaba. Un creyente sincero debería haber mostrado asombro y respeto ante la mera mención del título, pero lo que salió de este hombre fue solo una risa amarga, como si se estuviera riendo de todos y de todo, incluso de sí mismo.

 “El Gran Obispo yace justo ahí”, dijo el hombre, señalando a uno de sus compañeros muertos. Poplan usó la punta de su bota para hacer rodar el cuerpo sin contemplaciones sobre su espalda. Después de una aguda mirada al extraño rostro envejecido que se reveló, Poplan se agachó en silencio y quitó una máscara de goma blanda hábilmente fabricada. Otro rostro se reveló en la penumbra, perteneciente a un hombre delgado, incluso demacrado, pero sorprendentemente joven.

 «¿Este es el Gran Obispo, dices?»

“Ciertamente pensó que lo era. Era un imbécil, una especie de máquina de memorizar”.

 «¡¿De qué estás hablando?!»

 “El verdadero Gran Obispo yace aplastado bajo una gigantesca capa de roca en Terra. Dale un millón de años y podría ser desenterrado como un fósil.”

 El tono burlón del hombre no mostró signos de vacilación. Su encuentro en realidad no duró mucho, pero una especie de impulso de vaciar sus entrañas psicológicas lo mantuvo hablando. Les dijo muchas cosas: que la muerte del Gran Obispo se había mantenido en secreto para los creyentes de la iglesia, y que el imbécil había tratado de tomar su lugar. Que los veinte que se habían infiltrado en el palacio temporal, incluido él mismo, eran todo lo que quedaba de la Iglesia de Terra. Salió todo, como el agua de una tubería a la que se le ha perdido el tapón.

 Mientras escuchaba, un recuerdo se formó lentamente en la mente de Julian, y finalmente formó la pieza final del rompecabezas de su búsqueda de venganza. Julian había visto a este hombre antes, en la sede de la Iglesia de Terra. Sabía su nombre y su rango. Era el arzobispo de Villiers.

 La recuperación de esta memoria condujo directamente a la acción.

 «Esto es por Yang Wen-li», dijo Julian. Disparó su bláster y el rayo de luz atravesó el pecho de De Villiers. El joven arzobispo cayó hacia atrás como empujado por un gigante invisible. Mientras la sangre brotaba de su herida, cayendo al suelo en una lluvia carmesí, miró a Julian. No había miedo en sus ojos, sólo decepción y enfado —aparentemente sentido sinceramente— por la interrupción de su elocuencia. Julian no tenía forma de saberlo, pero la expresión era una versión un poco más feroz de la que Job Trünicht había usado cuando murió.

 El arzobispo escupió sangre y maldiciones a la vez.

 “Matarme no tiene sentido. Alguien vendrá a derrocar a la dinastía Lohengramm algún día. No creas que este es el final…”

Julian no sintió ni un solo gramo de emoción ante esta amenaza de muerte. El arzobispo debe haber creído que podría salvar su vida proporcionando al aparato de seguridad imperial información sobre la Iglesia de Terra. Pero Julian no tenía la obligación de asegurarse de que sus cálculos turbios dieran fruto.

 «No se equivoque sobre esto», dijo Julian. “El futuro de la dinastía Lohengramm no es mi responsabilidad. Te maté para vengar a Yang Wen-li. ¿No me oíste decir eso?”

 De Villiers guardó silencio.

 “Y para vengar al contralmirante Patrichev. Y al teniente comandante Blumhardt. Y muchos, muchos otros. ¡Más de lo que tu vida sola podría compensar!”

 Dos rayos bláster más perforaron el cuerpo de De Villiers en rápida sucesión. Se retorció en el suelo como un pez. Con el tercer rayo, estaba quieto.

 “Puedes ser el actor principal, pero no te dejes llevar”, le dijo Attenborough a Julian con ironía. «Ni siquiera nos dejaste hacer un pequeño papel».

 En ese momento, escucharon conversaciones desordenadas en imperial estandar acercándose. Los tres arrojaron sus blásters, se apartaron del cadáver sin duelo de De Villiers y esperaron a que llegara la policía militar.

 Mientras tanto, un hombre que había sido objeto de elogios y críticas tanto en público como en una escala mucho mayor que la de De Villiers también estaba muy cerca de la muerte.

 Paul von Oberstein yacía en un sofá en una habitación de abajo, mirando el cráter de color rojo oscuro en su abdomen como para criticar su irracionalidad. Los médicos estaban tratando su grave herida, pero cuando le dijeron que necesitaba cirugía inmediata en un hospital militar, se negó a permitirlo.

 “Cuando alguien está más allá de la salvación, pretender salvarlo no solo es hipocresía, es una pérdida de habilidad y esfuerzo”, dijo con frialdad.

 Con la habitación aturdida en silencio, continuó.

 “Decidle a Rabenard que mi testamento está en el tercer cajón de mi escritorio. Debe seguirlo en cada detalle. Y decidle que alimente a mi perro con carne de pollo. A la pobre criatura tampoco le queda mucho tiempo en este mundo, así que déjala morir con comodidad. Eso es todo.»

 Al darse cuenta de que el nombre “Rabenard” había despertado sospechas, Oberstein explicó que se trataba de su fiel mayordomo, luego cerró los ojos, bloqueando las miradas de quienes lo rodeaban. Se confirmó su muerte treinta segundos después. Tenía cuarenta años.

 Más tarde, un miembro superviviente de la Iglesia de Terra confesaría que había arrojado el explosivo en la habitación donde estaba Oberstein con la creencia errónea de que se trataba de la habitación del enfermo del káiser. El ministro había muerto en lugar del káiser, pero se desconocía si se trataba de un autosacrificio intencional o simplemente de un error de cálculo. Quienes lo conocían estaban divididos en dos bandos sobre el asunto, ninguno de los cuales confiaba perfectamente en su posición.

 En cualquier caso, pocos permanecieron interesados ​​en la muerte de Oberstein por mucho tiempo, ya que el káiser permaneció al borde de la muerte. Esto era, quizás, justo lo que el propio Oberstein hubiera preferido: permanecer hasta la muerte a la sombra de Reinhard.

         IV

Eran las 22.15. Sintiendo que la tormenta amainaba, la gente miró por las ventanas. El viento amainó, la lluvia cesó y las estrellas brillaron a lo largo del profundo añil del cielo extrañamente claro. El centro de la borrasca pasaba directamente sobre el palacio temporal.

 Con el clima mejorado momentáneamente y los terroristas eliminados, Evangeline Mittermeier finalmente llegó con su esposo al palacio. Su coche había sido inmovilizado por la inundación y, dado que el lobo del vendaval no estaba dispuesto a obligar a su esposa e hijo a caminar penosamente bajo la lluvia torrencial, todos habían esperado impotentes en el vehículo por un descanso en la tormenta.

 “Muchas gracias por venir, Frau Mittermeier. Por aqui por favor.»

 Evangeline fue conducida a la habitación del káiser. El conde Mariendorf y varios otros oficiales y generales ya estaban allí, y motas de dolor se arremolinaban en la gran sala de techo alto. Evangeline permaneció de pie, con Félix en brazos, hasta que su marido la tomó de la mano y la condujo junto a la cama del káiser.

 “Gracias por venir, Frau Mittermeier”, dijo Reinhard, sentándose en la cama. “Me gustaría presentarle a mi hijo, Alexander Siegfried, a su primer amigo, su hijo. Un imperio necesita un gobernante fuerte, pero quiero dejarle a mi chico un amigo para que sea su igual. ¿Puedo pedirle que me consienta en este capricho?”

 El bebé rubio en los brazos de Kaiserin Hilda se retorció. Sin embargo, en lugar de llorar, abrió mucho sus ojos azules y miró a la familia Mittermeier.

 “Felix” dijo Mittermeier en voz baja—, “promete tu lealtad al Principe Alec, quiero decir, a Su Majestad el Kaiser Alec.”

 Una escena peculiar, tal vez, pero nadie se rió. El niño de catorce meses y el bebé de dos meses se miraron como si estuvieran asombrados. Entonces Félix extendió una mano diminuta y tomó la mano aún más diminuta de Alexander Siegfried.

 La amistad viene en muchas formas. Comienza de muchas maneras, se sostiene de muchas maneras y termina de muchas maneras. ¿Qué tipo de amistad surgiría entre Alexander Siegfried von Lohengramm y Felix Mittermeier? ¿Se volverían como Reinhard y Siegfried, o tal vez como Reuentahl y Mittermeier? Mittermeier no pudo evitar preguntarse esto.

 Felix sostuvo la mano del infante príncipe con fuerza. Él sonrió, tal vez complacido con su nuevo juguete. Cuando su padre, por temor a la descortesía, trató de alejarlo, Félix frunció el ceño y comenzó a llorar, y el joven príncipe siguió su ejemplo.

 La animada conmoción duró solo veinte segundos, después de lo cual Reinhard reunió todas sus fuerzas para sonreír.

 “Eres un buen chico, Félix. Espero que siempre sigas siendo un buen amigo del príncipe”.

 En momentos como este, las palabras de los padres se vuelven genéricas y las de Reinhard no fueron la excepción. Dejó que su cabeza se apoyara en la almohada y observó a la multitud reunida. Una pizca de sospecha cruzó su rostro.

 “No veo al mariscal Oberstein. ¿Dónde esta?»

 Los oficiales y almirantes intercambiaron miradas preocupadas, pero Hilda secó con calma la frente de su esposo y respondió: «El ministro está ausente por un asunto que no se puede posponer, Majestad».

«Ya veo. Ese hombre siempre tiene una razón válida para lo que hace”.

 La respuesta estuvo entre la aceptación y el sarcasmo. Reinhard levantó la mano y colocó su mano sobre la de Hilda, aún sosteniendo la toalla.

 “Kaiserin, gobernarás la galaxia más sabiamente que yo. Si deseas pasar a un sistema constitucional, que así sea. Mientras la galaxia esté siempre gobernada por los más poderosos y sabios entre los vivos, todo irá bien. Si Alexander Siegfried carece de ese poder, no hay necesidad de mantener la dinastía Lohengramm. Maneja todo como mejor te parezca, eso es todo lo que te pido…”

 Reinhard tardó un poco en terminar este discurso debido a la fiebre alta y la respiración dificultosa. Cuando lo hizo, bajó la mano como si estuviera exhausto, cerró los ojos y se deslizó hasta la inconsciencia. A las 23:10, sus labios se movieron como si tuviera sed, e Hilda presionó una esponja empapada en agua y vino blanco sobre ellos. Bebió el líquido y finalmente abrió los ojos ligeramente y le susurró algo. A menos, tal vez, que la confundiera con otra persona.

 “Cuando tomemos la galaxia… todos seremos…”

 Se apagó. Sus párpados cayeron una vez más. Hilda esperó. Pero sus ojos no volvieron a abrirse y sus labios no se movieron.

 Eran las 23.29, del 26 de julio, Año 801 de la era espacial, año 3 del Nuevo Calendario Imperial.

Reinhard von Lohengramm murió a los 25 años. Su breve reinado duró menos de dos años.

 El silencio era tan total que el mismo aire parecía haber dejado de lado su función de transmitir el sonido. Este silencio finalmente fue roto por el suave llanto de Alexander Siegfried, segundo Kaiser de la dinastía Lohengramm. De las dos mujeres junto a la cama del difunto, una se puso de pie. Hilda von Lohengramm ahora se encontraba en el pináculo del Imperio Galáctico como Kaserin viuda y regente. El conde Mariendorf, Mittermeier y los demás se quedaron en silencio mientras su voz tranquila llenaba la habitación.

 “El káiser no murió de enfermedad. Falleció después de haber usado completamente su tiempo asignado. No fue derribado por la enfermedad. Recuerden esto, por favor, todos ustedes”.

 Hilda inclinó la cabeza profundamente y la primera lágrima rodó por su hermosa mejilla. La mujer que quedaba junto a la cama del difunto dejó escapar un sollozo bajo.

 …Así Welsede se convirtió en una tumba sagrada. —Ernest Mecklinger

         V

“Acaba de caer una estrella, Karin”.

 La voz de Julian Mintz temblaba como si estuviera mirando hacia el abismo estelar. Karin tomó su brazo sin decir una palabra. Sintió como si el abismo se hubiera abierto bajo sus pies, cien mil millones de estrellas amenazando con tragarla. El cabello y el uniforme de Julian todavía estaban húmedos, pero esto no la molestó.

 Ante ellos estaba el emisario del káiser, Neidhart Müller, quien momentos antes había presentado su informe a los representantes del antiguo enemigo del imperio.

 Su Majestad el Kaiser Reinhard acaba de fallecer. El hijo de Su Majestad, Prinz Alec, accederá al trono después del funeral de estado.

 Las palabras habían venido con un dolor casi incontrolable. Julian lo sintió profundamente. Había conocido un dolor similar un año antes.

 “Se reconocerá el derecho al autogobierno de Heinessen y del resto del sistema Bharlat, en honor de Su Majestad y la administración imperial. En cuanto al regreso de la Fortaleza Iserlohn a la Armada Imperial…”

 “Por favor, no te preocupes. En nombre de la democracia, la República de Iserlohn cumplirá las promesas que le hizo al káiser”.

 Julian mantuvo la voz firme, mirando directamente a los ojos color arena de Müller, luego continuó:

 “A pesar de nuestras diferencias filosóficas y profesionales, como compañero sobreviviente de esta época, acepte también mis más sinceras condolencias por su pérdida. Estoy seguro de que Yang Wen-li sentiría lo mismo”.

 «Gracias. Transmitiré sus amables palabras a Su Majestad”.

 Müller hizo una profunda reverencia, solicitó la presencia de Julian en el funeral y luego se dio la vuelta y se fue.

 Cuando la puerta del salón se cerró, Karin suspiró profundamente y se pasó la mano por el cabello. Ella había gritado ¡Muere, káiser! cuando estaba en batalla contra las fuerzas del Kaiser Reinhard. El grito de guerra por la democracia obtuvo su poder precisamente de lo brillante que había brillado la vitalidad del káiser. A partir de ahora, era inútil.

 Karin miró a Julián. “Entonces, el sistema Baalat permanecerá en manos democráticas, al menos”, dijo.

 «Sí.»

 «No es mucho, cuando lo piensas».

 «No», dijo Julian con el atisbo de una sonrisa. “No es mucho en absoluto.”

 Se habían necesitado más de quinientos años y cientos de miles de millones de vidas para lograr ese «no mucho». Si la ciudadanía no se hubiera cansado de la política en los últimos días de la Federación Galáctica, si se hubieran dado cuenta de lo peligroso que era otorgar un poder ilimitado a un ser humano, si hubieran aprendido de la historia cuántos sufrirían bajo un sistema político que prioriza la autoridad del estado sobre los derechos de sus ciudadanos; entonces, quizás, la humanidad podría haber llegado a un sistema más equilibrado y armonioso más rápidamente, y con menos sacrificios en el proceso. “¿Qué es la política para nosotros?”—La misma pregunta proclamaba que quienes la formulaban serían privados de sus derechos. La política siempre se venga de quienes la desprecian. Cualquiera con la más mínima imaginación debería entenderlo.

 “Julian, ¿de verdad no vas a convertirte en un líder político? ¿Ni siquiera un representante del gobierno interino en Heinessen?”

 “No estaba en mi lista de tareas pendientes, no”.

 «¿Qué lo estaba, entonces?»

 “Únirme al ejército. Luchar contra el imperio autocrático. Después de eso…»

 «¿Después de eso?»

 Julian no respondió directamente a la pregunta de Karin.

 Quiero convertirme en historiador, registrar las hazañas de Yang Wen-li y algún día dejar mis recuerdos de estos últimos años candentes a las generaciones futuras. Esta fue ciertamente la influencia de Yang Wen-li, pero al mismo tiempo, puede haber sido el despertar de su propia conciencia, como un individuo que había vivido esta era y conocido a tantas figuras clave en su historia. Julian había llegado a creer que era responsabilidad y deber de los vivos dar a los que aún no habían nacido más oportunidades para juzgar y reflexionar.

 Olivier Poplan se acercó a los dos, caminando como si sus piernas fueran demasiado largas para él.

 «Julian, ¿cuándo te irás de Phezzan?»

 “Todavía no estoy seguro, pero con todo lo que tengo que hacer, supongo que dentro de dos semanas”.

“Entonces será cuando nos despidamos.”

 “¡Comandante Poplan!”

 “Me quedo en Phezzan. No, no digas una palabra, Julián, he tomado mi decisión. Y dudo que me quede aquí para siempre, en cualquier caso.”

 Julián no dijo nada. Karin tampoco. Los dos entendieron. En cuerpo y alma, Poplan quería separarse de su organización y recorrer el solitario camino de la libertad. No pudieron retenerlo. No debían. Para Poplan, esta fue quizás la única forma en que pudo separarse de esta época.

 Finalmente, Julian respondió, con toda la buena voluntad que pudo reunir, “Está bien. Haremos la fiesta de despedida más grande que podamos”.

 Ante esto, Poplan extendió ambos brazos y los abrazó a los dos a la vez. La danzante luz del sol en sus ojos verdes iluminaba su presente y su futuro.

 “No murais temprano, ¿de acuerdo? Reunámonos de nuevo dentro de algunas décadas cuando seamos viejos, para hablar mal de todos los que nos abandonaron al morir primero”.

 «Eso suena maravilloso», dijo Julian, en serio. Con qué buenos compañeros he compartido mi vida hasta ahora, pensó. Poplan los soltó a los dos, les guiñó un ojo y luego se alejó con las manos en los bolsillos. Mientras lo veían irse, Karin apretó con más fuerza el brazo de Julian. Estaré contigo para siempre: la promesa no se transmitió a través de ondas de sonido, sino a través de su cuerpo y de su corazón.

 Después de asistir al funeral del Kaiser, regresaría a Heinessen y devolvería la Fortaleza Iserlohn a la Armada Imperial. Luego se reuniría con Frederica, la familia Cazellnu, el capitán Bagdash y otros, y se dirigiría de nuevo a Heinessen para enterrar a Yang Wen-li ya todos los demás. Y entonces…

 Y entonces comenzaría una larga, larga era de construcción y conservación. Continuarían negociando con el poderoso Imperio Galáctico fuera del sistema Bharlat y cultivando un sistema de autogobierno y autodeterminación dentro de él. El invierno sería largo y no había garantía de que llegara la primavera.

 Y, sin embargo, Julian y sus compañeros eligieron la democracia de todos modos. Al negarse a otorgar poder absoluto incluso a un genio como Reinhard von Lohengramm, el tipo que se ve solo una vez cada pocos siglos, un grupo de personas sin importancia buscaría su camino a través de prueba y error, en busca de mejores formas de producir mejores resultados. Esa fue la Larga Marcha que Ahle Heinessen había elegido y Yang Wen-li había heredado.

 “Bueno, será mejor que hable con el almirante Attenborough. Tenemos mucho que planear”, dijo Julian, pronunciando en voz alta el nombre de uno de los amigos invaluables que aún le quedaban.

El mariscal Wolfgang Mittermeier salió al jardín del palacio provisional con Félix en brazos. La tormenta había terminado por fin, pero un frescor inusual aún llenaba el aire de verano y congelaba la luz de las estrellas. Cuando llegara el amanecer, se anunciaría al público la muerte del káiser y comenzarían los preparativos para el funeral de estado. Presumiblemente, Oberstein también necesitaría un funeral. Las cosas estarían ocupadas. Pero eso era lo mejor. Sin una gran cantidad de trabajo para ponerlo a tierra, Mittermeier no estaba seguro de poder soportar el dolor y la sensación de pérdida que le carcomían el corazón.

 De repente, el lobo del vendaval escuchó una voz llamándolo justo al lado de su oído.

 “Váter…” *  

ndt: Padre, en alemán

 Mientras Mittermeier se levantaba, ligeramente aturdido, su hijo agarró con impaciencia su cabello color miel y volvió a hablar.

 “¡Váter!”

 En la noche en que Mittermeier había perdido al gran gobernante que amaba y respetaba, ahora experimentó una sorpresa que lo acercó mucho a la alegría. Por difícil que fuera de imaginar, su rostro incluso mostraba algo parecido a una sonrisa. Le pareció que el espíritu del káiser había entrado en el corazón de su hijo pequeño y lo había inspirado a pronunciar su primera palabra. Sólo una fantasía, por supuesto, pero Mittermeier quería creerlo. Cargó a su hijo sobre sus hombros y miró hacia el cielo nocturno.

 ¿Las ves, Félix? Todas esas estrellas…”

 Cada una de esas estrellas había vivido durante miles de millones, no, decenas de miles de millones de años. Habían brillado desde mucho antes del nacimiento de la humanidad, y seguirían brillando mucho después de la desaparición de la humanidad. Vista desde el punto de vista de las estrellas, una vida humana era un mero centelleo. Esto se sabía desde la antigüedad. Pero eran los humanos, y no las estrellas, quienes estaban al tanto de esto, quienes sabían que mientras las estrellas eran eternas, sus propias vidas eran fugaces.

 ¿Algún día sentirás esto también, hijo mío? Estos eones congelados y momentos de combustión, ¿y cuál de esos dos valorará más la gente? ¿La forma en que una estrella fugaz que brilla solo por un momento puede imprimir su curso en el abismo galáctico y en la memoria de un humano?

 Un día, tú también mirarás las estrellas así. Soñarás con lo que hay más allá de ellas, y arderás con el deseo de conquistarlas, de lanzarte a ese brillo deslumbrante. Cuando llegue ese día, ¿saldrás solo? ¿Llevarás a tu padre contigo? ¿O irás con Alexander Siegfried, a quien juraste lealtad a la edad de un año?

 «¿Wolf?»

 Una voz lo llamó y Evangeline se acercó con la luz de las estrellas en el pelo. Se volvió parcialmente hacia ella.

 “¡Félix acaba de decir su primera palabra! ¡Me llamó ‘Vater‘!

 «¡Oh vaya!»

 Pareciendo algo confundida, Evangeline se acercó a su esposo y tomó a Félix en sus brazos, sintiendo el calor de su pequeño cuerpo. Su esposo extendió su brazo alrededor de sus hombros. Los dos volvieron la mirada hacia la abrumadora, incluso temible profusión de estrellas, y se quedaron unos segundos en silencio.

 Félix levantó las manos hacia el cielo y cerró los puños, tratando de agarrar las estrellas. No sabía lo que hacía. Después de todo, ¿no era simplemente su forma de expresar el anhelo que recorre toda la historia humana por lo que está más allá de nuestro alcance?

 “Entremos”—dijo Evangeline suavemente. Mittermeier asintió, y con su brazo aun rodeándola, los dos comenzaron a caminar. El palacio provisional se desbordó tanto de dolor por la muerte del káiser como de una extraña energía destinada a ritualizar su muerte. Hacia esto caminó Wolfgang Mittermeier.

La leyenda termina, y la historia comienza…

FIN DE ATARDECER.

TRADUCIDO POR JOSSOKAR.

AÑO 2022.

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